Đang dịch NC-17 Undressed by the Earl - Michelle Willingham (Secrets in the Silk #3)

Thảo luận trong 'Góc dịch các tác phẩm tiếng Anh' bắt đầu bởi LanNP, 12/1/22 lúc 16:06.

  1. LanNP

    LanNP Lớp 7

    Cuốn đang dịch dở bị mất cùng cái ổ cứng hư nên mình lang thang và tìm được cuốn khá nhẹ nhàng, nhà mình cùng xem nhé
    undressed by the earl.jpg !
     
    hathao, B-Mon, oiseauparadis and 2 others like this.
  2. dakedo

    dakedo Lớp 1

    Ủng hộ bạn nè. ❤️❤️❤️
     
    LanNP thích bài này.
  3. LanNP

    LanNP Lớp 7

    Chương 1


    LONDON, 1815


    Amelia Andrews đã chờ đợi bốn năm đằng đẵng để kết hôn với Tử tước Lisford. Mặc dù mọi người nói anh ta là một kẻ hung dữ, chuyên đánh bạc và lợi dụng những phụ nữ vô tội, nhưng cô không quan tâm. Cho đến nay, anh ta là người đàn ông đẹp nhất mà cô từng thấy. Đôi mắt màu hạt dẻ của anh ta đầy bí ẩn, và mái tóc vàng của anh ta khiến cô liên tưởng đến một hoàng tử. Đây sẽ là năm cuối cùng anh ta yêu cô, ngay cả khi cô phải ném mình dưới chân anh ta.


    Chà, dù sao thì cô cũng có thể nhu nhược trước mặt anh ta. Cắm đầu trước mũi giày của một người đàn ông không giống như những gì mẹ cô cho là quý bà.


    Trong tâm trí mình, cô hình dung ra việc sửa đổi anh ta, cho đến khi anh ta yêu cô đến điên cuồng và...


    “Cô đang lên kế hoạch tấn công phải không?” Một giọng nói từ phía sau cô.


    Amelia cố nén tiếng rên rỉ. David Hartford, Bá tước Castledon lại ở đây rồi. Quý-ngài-có-nhân-cách-của-một-cái-khăn-tay, như cô đã từng đặt biệt danh cho ngài ấy.


    Ngài chưa bao giờ khiêu vũ và chưa bao giờ tán tỉnh một người phụ nữ nào trong suốt nhiều năm kể từ khi vợ ngài qua đời. Ngài ấy chỉ ở đó mọi lúc. Xem thôi, như nhìn một người không có bạn nhảy.


    “Tôi chưa bao giờ hiểu tại sao các quý cô ở đây lại bị cuốn hút bởi Tử tước Lisford,” anh nhận xét. “Cô có muốn khai sáng cho tôi không?”


    Cô không nên nói chuyện với Bá tước Castledon, mặc dù họ đã có rất nhiều cuộc trò chuyện trong năm qua, với việc ngài ấy nói chuyện với cô. Nếu cô không quay lại để đối mặt với ngài, có vẻ như điều đó ít phải phép hơn.


    Bên cạnh đó, Bá tước Castledon vẫn an toàn - một người đàn ông mà cô sẽ không bao giờ xem là người cầu hôn. Ngài ấy không quá già, nhưng ngài ấy đã kết hôn và góa vợ. Ngài ấy không hề bảnh bao hay hào hứng. Thành thật mà nói, ngài là hoàn hảo cho chị gái Margaret của cô.


    Amelia dâng lên một cảm giác thất vọng khó tả khi nghĩ đến người chị đứng đắn và đúng mực của mình. Đã có thời gian, cô suy sụp vì chị gái mình đã suýt kết hôn với người đàn ông trong mộng của mình. Vị tử tước đã làm ầm lên chỉ vài ngày trước lễ cưới, để lại cho Margaret một nỗi đau và Amelia lại còn một tia hy vọng. Cô cảm thấy tiếc cho sự xấu hổ của Margaret, thực sự thì cô đã thấy thế, nhưng đó là một tình huống không thể xảy ra khi cả hai đều muốn có cùng một người đàn ông.


    Điều đó đã xảy ra từ nhiều năm trước. Chắc chắn chị gái của cô sẽ quên hết chuyện về Tử tước Lisford, đặc biệt là nếu chị ấy có một người đàn ông khác để kết hôn. Và Amelia tin tưởng mạnh mẽ rằng những người hợp lý nhất định phải được ghép đôi với nhau. Chị ấy không hợp lý chút nào. Vì bốc đồng, mẹ cô đã gọi điện cho cô. Amelia thích nghĩ mình là người có tinh thần phấn chấn hơn.


    “Tử tước Lisford khá hung tợn,” cô nói với bá tước. “Khi ngàikhiêu vũ với anh ấy, ngài sẽ cảm nhận được sự nguy hiểm. Nó khá mê mẩn.”


    “Tôi sẽ nghe cô,” anh nói một cách khô khan.


    Từ phía sau cô, cô cảm nhận được bá tước đang bước lại gần. Bá tước Castledon khá cao, và ngay cả khi cô không quay lại, sự hiện diện của ngài gợi lên một cảm giác kỳ lạ, như thể ngài đang chạm vào côvậy. Không khí giữa họ trở nên ấm áp hơn, và cô nhận thức về bá tước theo cách khiến da cô nổi gai.


    Cô liếc nhanh ra phía sau và nhìn thấy gương mặt nghiêm nghị. Có vẻ như ngài chưa bao giờ cười, mặc dù bá tước không phải là người kém hấp dẫn. Ngoài cao, bá tước còn có mái tóc đen và đôi mắt xanh lam sắc sảo. Cô chưa bao giờ thấy ngài ấy mặc bất kỳ màu nào khác, trừ màu đen. Và ngài hiếm khi nói chuyện với ai ngoài cô. Cô cũng không biết tại sao.


    “Những người đàn ông nguy hiểm chẳng qua là rắc rối,”bá tước tiếp tục, tiến đến đứng bên cạnh cô. “Tốt hơn hết, cô nên chọn một người đàn ông đáng kính hơn.”


    “Đó là những gì mẹ tôi nói.” Amelia mở quạt của mình, nói thêm, “Nhưng hôn nhân với một người đàn ông như Tử tước Lisford sẽ không bao giờ là buồn tẻ.”


    “Hôn nhân không phải để giải trí. Đó là sự kết hợp của hai người với sự tôn trọng lẫn nhau.”


    Cô nhìn bá tước với vẻ hoài nghi. “Nghe thật kinh khủng. Chắc chắn ngài không có ý đó.”


    Từ biểu hiện nghiêm túc trên khuôn mặt bá tước, cô nhận ra ngài ấy đã có đúng ý như vậy. “Ngài chưa bao giờ hạnh với vợ của mình ư?” cô hỏi. “Tôi không cố ý tọc mạch, nhưng tôi nghĩ rằng ngài yêu bà ấy.”


    “Cô ấy là tất cả đối với tôi.”


    Có một tia đau buồn thoáng qua trên khuôn mặt bá tước trước khi ngài giấu nó đi. Và đột nhiên, sự tò mò của cô được khơi dậy. Người đàn ông nhàm chán này, người thường xuyên núp gần tấm chắn, đã tận hưởng một trận đấu tình yêu. Cố gắng hết sức, cô không thể ngờ rằng ngàiấy lại tham gia vào một cuộc thử nồng nàn. Nhưng có lẽ còn nhiều điều hơn thế nữa đối với ngài ấy bên dưới mặt ngoài.


    Trái tim của Amelia dịu lại. “Sẽ không ai có thể so sánh với bà ấy, phải không?” Cô nhìn bá tước chằm chằm, cố tưởng tượng một người đàn ông như bá tước đang yêu một ai đó.


    “Không.” Có một sự nặng nề trong giọng nói của ngài. “Nhưng tôi đã hứa với con gái rằng Mùa lễ hội này, tôi sẽ tìm một người mẹ mới cho con bé.” Nét mặt của bá tước vặn vẹo như thể đó không phải là một ý tưởng đáng hoan nghênh.


    Một ý nghĩ đột nhiên bùng lên trong Amelia. Không có gì cô thích hơn là mai mối. Cô đã ghép đôi thành công em gái Juliette với chồng của cô ấy, Paul, và đây là một cơ hội khác để tìm thấy một nửa phù hợp cho bá tước Castledon. Chị gái Margaret của cô đã gần hai mươi lăm tuổi, và sau một lần bị bỏ rơi, chị ấy có thể sẽ dễ chịu với một người đàn ông như bá tước.


    “Tôi có một ý tưởng,” cô nói với bá tước, không thể giữ được sự phấn khích trong giọng nói của mình. Và ồ, nó chỉ đơn giản là hoàn hảo. “Chúng ta có thể giúp đỡ lẫn nhau.”


    Không thể phủ nhận cái nhìn xéo xắt mà ngài dành cho cô là hoài nghi. “Và cô có thể làm gì cho tôi, cô Andrews?”


    “Tìm hiểu,”cô rạng rỡ nói. “Ngài sẽ cho tôi biết tất cả các yêu cầu của ngài ở một người vợ, và tôi sẽ thăm dò các lựa chọn của ngài. Tôi biết tất cả những phụ nữ đủ điều kiện ở đây và tôi chắc chắn rằng tôi có thể tìm thấy người phụ nữ hoàn hảo cho ngài.”


    Nếu Margaret không phù hợp, có một vài người chưa có bạn nhảy có thể phù hợp với điều kiện của ngài ấy.


    Miệng bá tước nhếch lên. “Thật ư. Và đối với ‘dịch vụ’ này, cô muốn gì ở tôi?”


    Cô giấu mặt sau chiếc quạt của mình. “Tôi muốn Tử tước Lisford. Ngài có thể nói chuyện với anh ấy và dành những lời tốt đẹp cho tôi.”


    Anh khoanh tay, nhìn chằm chằm khắp phòng. “Cô không xứng với một người đàn ông như anh ta, cô Andrews.”


    Amelia cảm thấy má mình nóng bừng. “Và tại sao không chứ? Có chuyện gì xảy ra với tôi vậy? Tôi biết mình nói quá nhiều và hầu hết mọi người đều tin rằng tôi là một đứa lông bông. Nhưng chắc chắn- “


    Cô chưa nói hết câu, vì cô nghi ngờ ngàiấy sẽ nói gì. Cô còn quá trẻ. Quá hồn nhiên.


    Và trong khi điều đó có thể đúng, tại sao cô không thể để mắt đến người đàn ông mà cô muốn? Tại sao cô không thể kết hôn với người đàn ông đẹp nhất London, người đã khiến cô lỡ nhịp tim? Tại sao cô lại phải tìm một quý ông có tước hiệu với một tài sản đáng nể trong khi cô có thể có nhiều hơn thế?


    Không. Cô không cần sự giúp đỡ của bá tước Castledon. Không trong chuyện này.


    Có nhiều cách để thu hút sự chú ý của một người đàn ông và cô chắc chắn rằng đây là năm của mình. Với bá tước, cô nói, “Cảm ơn ngài, thưa ngài, nhưng rốt cuộc thì tôi không cần ngài giúp. Đặc biệt, nếu ngài tin rằng tôi không xứng đáng với tử tước.” Cô phát triển theo hướng của dì Charlotte, hy vọng không ai nhìn thấy sự bối rối của cô.


    Bá tước Castledon nhìn chằm chằm vào người phụ nữ trẻ khi cô bước những bước dài xakhỏi ngài. Amelia Andrews bốc đồng, mạnh mẽ và tràn đầy niềm vui hơn bất cứ ai ngài từng gặp.


    “Không, cô không xứng với tử tước,” ngài nhận xét trong hơi thở của mình. “Cô đáng giá hơn nhiều.”



    Anh không biết liệu mình có thể làm điều này một lần nữa hay không.


    David Hartford, Bá tước Castledon, đứng dựa lưng vào tường. Anh cảm thấy như thể có hàng trăm lưỡi dao đang chĩa vào mình. Chúa ơi, anh cần đồ uống để vượt qua đêm nay. Hoặc ba đêm nữa.


    Trong túi của mình, anh có một danh sách các hướng dẫn mà anh đã viết cho chính mình, trước khi đá quả bóng này.


    Được giới thiệu với một phụ nữ mới. Giữ một cuộc trò chuyện với cô ấy kéo dài hơn ba mươi giây. Mời cô ấy khiêu vũ.


    Điều cuối cùng khiến anh muốn rùng mình. Anh đã không khiêu vũ trong sáu năm và có thể không cònnhớ phải làm thế nào.


    Anh đang cố lừa ai đây? Anh không muốn kết hôn với bất kỳ ai một lần nữa. Dù không còn để tang nhưng anh vẫn mặc đồ đen, không phải theo thói quen.


    Mỗi khi anh tham dự một cuộc tụ tập xã hội dưới bất kỳ hình thức nào đều cảm thấy giống như một sự chế giễu. Bạn bè của anh trong Thượng nghị viện liên tục gửi cho anh lời mời trong mỗi Mùa lễ hội, và thỉnh thoảng, anh đã chấp nhận một vài lời mời, để không làm mất lòng họ. Anh ở đây vì lịch sự, không phải vì anh muốn làm vui hay tán tỉnh bất cứ ai vìhâm mộ chínhbản thân côấy. Đó không phải là cách của anh.


    Thành thật mà nói, anh không hoàn toàn chắc chắn làm thế nào anh thắng được một người vợ trong cuộc hôn nhân. Họ đều đã từng là những người chưa có bạn nhảy, nếu anh nhớ không lầm. Katherine đã mỉm cười với anh, và điều đó đã giúp anh có đủ can đảm để bắt chuyện. Mười hai năm trước, anh mới một hai mươi tuổi và là một gã khờ khạo.


    Giờ đây, anh cảm thấy như thể anh đang sống cuộc đời của mình được bọc trong một cột thủy tinh. Anh có thể nhìn ra thế giới và nói chuyện với những người xung quanh, nhưng một rào cản vô hình khiến anh không thể tận hưởng những năm tháng còn lại. Đó dường như là một sự phản bội để có được hạnh phúc, dù anh biết điều đó là phi logic. Đôi khi vào ban đêm, anh đưa tay qua chiếc gối trống bên cạnh, ước gì Katherine ở đó. Mất cô ấy là một nỗi đau thể xác không hề thuyên giảm trong những năm qua kể từ khi cô ấy qua đời.


    Anh vẫn có những cuộc trò chuyện im lặng với hồn ma của cô. Nếu điều đó khiến anh trở thành một kẻ điên, thì hãy cứ như vậy.


    Anh thò tay vào túi áo gilê, rờ vào danh sách. Tôi biết em sẽ tức giận với tôi. Tôi đã thất hứa với em bằng cách không tái hôn. Tôi biết nhiệm vụ của tôi là phải có người thừa kế.


    Nhưng đứa con duy nhất của anh lại là một cô con gái.


    Christine lúc này đã mườimột tuổi và là hình ảnh của Katherine. Thật đau lòng khi nhìn vào đôi mắt xám của cô bé, khi biết rằng cô bé sẽ lớn lên thật giống với người phụ nữ anh yêu hơn chính cuộc đời mình.


    Anh không thể làm việc này, anh nói với hồn ma của cô ấy. Khôngcó ai thay thế được em.


    Như mọi khi, hồn ma của Katherine không trả lời. Không có gì có thể đưa cô ấy trở lại, và trên giường bệnh, cô ấy đã bắt anh phải thề sẽ tái hôn. Ngay cả Christine, vào sinh nhật cuối cùng của cô bé, cũng đã ước có một người mẹ mới.


    David nhìn chằm chằm vào căn phòng đầy những quý bà và quý ông vớithật nhiều áp lực. Anh không phải là người thất hứa. Anh đãné tránh điều này trong sáu năm, ngay cả khi biết rằng đó là điều đúng đắn cần làm.


    Nămnay, anh sẽ cố. Và Christine, côbé tinh quái, đã cảnh báo rằng nếu anh không tìm được một người vợ mới phù hợp, cô bé sẽ tìm cho anh một người. Anh đã biết cô bé để mắt đến gia sư của mình, cô Grant, như một ứng viên tiềm năng. Mong muốn được làm mai mối của cô békhiến anh thích thú. Theo nhiều cách, côbé khiến anh nhớ đến Amelia Andrews.


    Anh chưa bao giờ gặp một phụ nữ trẻ nói nhiềuđến như vậy. Ngay cả khi cô Andrews vô hình bị xích vào người đi kèm, miệng côấy vẫn tiếp tục không ngừng. Anh nghi ngờ rằng nếu ai đó đặt một chậu cây trước mặt cô ấy, cô ấy sẽ nói chuyện đếnkhinó chết.


    Khi anh đi lấy một ly nước chanh, anh thấy cô đang nói chuyện với một nhóm phụ nữ trẻ. Áo choàng của cô có màu vàng sặc sỡ, giống như một bông hoa thủy tiên vàng. Màu sắc thậtphù hợp với cô, biến cô thành một tia vui vẻ giữa một buổi tối ảm đạm thậttrái ngược.


    Cô hoàn toàn không phải là một người phụ nữ mà anh có thể kết hôn - quá trẻ ở cáituổi hai mươi. Hoặc có lẽ là hai mươimốt, là tất cả những gì anh biết. Tuy nhiên, điều đó không có nghĩa là anh không được cô giúpkhuây khỏa. Gợi ý trước đó của cô, giúp anh tìm được một người vợ thích hợp, rốt cuộc không phải là một ý kiến tồi. Amelia Andrews nổi tiếng trong giới tiểu thư, và cô có thể dễ dàng phân biệt ai sẽ hợp với anh và ai thìkhônghợp. Có lẽ nên gọi cho cô Andrews để tìm ra những người phụ nữ có khả năng nhất.


    Yêu cầu của anh khá đơn giản. Anh muốn một người có tính cách dễ chịu, một người thích trẻ con và sẽ hòa thuận với con gái anh. Và hơn hết, ai mà chẳng mong anh yêu côấy.


    Anh đã yêu một người phụ nữ và mất cô ấy. Anh sẽ không bao giờ trải qua điều đó một lần nữa. Lần này, anh muốn có một người bạn đồng hành và một người bạn - không gì hơn.


    Ở phía xa cuối căn phòng, David theo dõi con mồi của cô Andrews - Charles Newport, Tử tước Lisford. David không đơn độc trong sự chán ghét vôcùng của mình đối với người đàn ông này. Lisford là một kẻ nổi tiếng chuyên tán tỉnh bất cứ ai mặc váy. Không một lời nào anh ta nói ra có thể tin được, và người đàn ông đang rất cần một người thừa kế để cứu anh ta khỏi chết chìm trong nợ nần.


    Amelia hoàn toàn không phải là kiểu phụ nữ mà tử tước sẽ kết hôn; anh ta đã hắt hủi chị gái Margaret của cô. Nhưng Lisford sẽ không ngần ngại sử dụng Amelia nếu điều đó có thể làm tăng thêm lído cho chính anh ta.


    David đặt ly nước chanh của mình xuống và tiến về phía tử tước. Anh không đơn độc khi theo dõi Margaret Andrews đang di chuyển theo cùng một hướng. Cô dừng lại một chút và gật đầu với anh, vì họ đã được chính thức giới thiệu trong quá khứ.


    “Cô Andrews.” Anh cúi đầu chào.


    “Bá tước Castledon.” Mặc dù cô ấy vẫn giữ phép lịch sự, anh có thể nói rằng cô ấy đã bị phân tâm bởi Amelia.


    “Có gì sai không?” anh hỏi. “Trông cô như thể muốn giết em gái của mìnhấy.”


    “Điều đó sẽ không tốt chút nào,” Margaret nói trong hơi thở. “Emấy sẽ không nghe tôi khi tôi nói với em ấy rằng người đàn ông đó không tốt.”


    David nhún vai. “Cô ấy đã nói rằng anh ta nguy hiểm và… đó là gìnhỉ? Ngonlành, tôi tin lờicô ấy.”


    “Nếu emấy dám ném mình vào Tửtước Lisford, nó sẽ hối hận suốt đời.” Margaret nắm chặt hai tay, nhìn Amelia đang đứng gần tử tước. “Anh ta không là gì cảngoài một kẻđê tiện.” Khuôn mặt cô ấy nhăn lại với nhiều hơn sự lo lắng của chị emgái. Có cả sự cay đắng của một người phụ nữ bị gạt sang một bên.


    “Vậy thì có lẽ cômuốn giết anh ta hơn,” anh gợi ý. “Ngoại trừ việc nó sẽ để lại rất nhiều máu trên sàn nhà của Quý bà Rumford.” Anh biết rằng cô Andrews lớn tuổi đã từng đính hôn với tử tước. Mọi người đều biết về sự sỉ nhục của cô, đó là một lý do khác để không ưangười đàn ông đó.


    “Tôi là người đi kèm của Amelia,” cô ấy nói thêm. “Tôi cho rằng điều đó cho tôi quyền kéo emấy đi, nếu nó không nghe lời.”


    “Cô có cho phép tôi can thiệp?” anh hỏi. “Tôi có thể giúp.” Dù không nên dính líu đến nhưng anh hiểu sự lo lắng của cô.


    Margaret dừng lại một lúc, và đôi mắt cô dịulại. “Anh có thể? Cô ấy không hiểu rằng tôi chỉ muốn bảo vệ cô ấythôi.” Vẻ xấu hổ thoáng qua trên khuôn mặt cô, sau đó là sự kiên định cứng rắn mà anh nhận ra.


    David cúi đầu và gật nhẹ. “Cho phép tôi.” Anh không hoàn toàn chắc chắn làm thế nào anh sẽ đánh lạc hướng cô Andrewsđược, nhưng có lẽ có một cách.


    Anh tiếp tục tiến về phía tử tước, để ý đến vòng vây của những người đàn ông được phụ nữ ngưỡng mộ. Khi anh đến gần, Lisford chào anh, “Castledon! Rất vui được gặp anh, bạn của tôi.” Mặc dù giọng nói của anh ta vui vẻ, nhưng ánh mắt của người đàn ông trở nên cảnh giác.


    David nghiêng đầu, mặc dù anh không đáp lại tình cảmấy. Thành thật mà nói, anh không mấy tôn trọng vị tử tước. Suy nghĩ nhanh, anh nói, “Xin lỗi vì tôi đã làm gián đoạn, nhưng cô Amelia Andrews đã hứa với tôi chobản khiêu vũ tiếp theo.”


    Amelia giật mình quay lại nhìn anh, cô lắc đầu từ chối. Anh gửi cho cô một cái nhìn cảnh cáo, nhưng rõ ràng cô đang chọn cách phớt lờ anh.


    “Tôi sợ làanh có nhầmlẫn đấy, người bạn tốt của tôiạ,”tử tước nhấn mạnh. “Vì cô ấy đã hứa điều đó với tôi.” Anhta nắm lấy tay Amelia, và từ nét ửng hồng trên khuôn mặt cô, cô đang rơi vào cáibẫyquyếnrũ của anhta. Cô không nhìn thấy thực tế về những ý định của Lisford, và dường như cô cũng không quan tâm. Những người phụ nữ khác tan biến giữa đám đông, khiến David cảm thấy mình như một kẻ ngốc vì đã cố gắng lôi kéo Amelia đi.


    Cô nắm taytên ác quỷ trong khi các cặp đôi khác xếp hàng để khiêu vũ. Sự phấn khích trong mắt cô tiết lộ ước mơ của một phụ nữ trẻ rằng tử tước sẽ yêu và kết hôn với mình.


    Không gì có thể hơn được sự thật. Một người đàn ông như Lisford sẽ quyến rũ và hủy hoại cô ấy, không hơn không kém.


    Đi và cảnh báo cô ấyđi, lương tâm anh thúc giục. Tham gia cùng các vũ công và dành thời gian để nói chuyện với cô ấy một lần nữa.


    Nhưngrồi, David ghétkhiêu vũ. Cămghét nó. Anh đã học khiêuvũ khi còn là một cậu bé và đã chịu đựng nó chỉ vì Katherine rất mê nó. Bây giờthì anh sẽ sớm tự thiêu hơn là sẵn sàng tham gia một điệuvũ.


    Nhưng khi anh nhìn thấy ánh mắt của tử tước đang nhìn chằm chằm vào ngực của Amelia, tay anhta trượt dọc sống lưng cô, có thứ gì đó chợtvỡ trong anh. Người đàn ông này muốn lợi dụng một cô gái vô tội và sau đó, gạt cô ấy sang một bên. Amelia không cần phải đau lòng như vậy.


    Margaret bước đến bên cạnh anh, mắt cô ấy cũngđang khiêu vũ. “Tôi nghĩ anh đã nói rằng anh sẽ ngăn chặn emtôi.”


    “Cô ấy có suy nghĩ của riêng mình,”David phản bác. “Nhưng tôi cho rằng chúng ta có thể thử một cách tiếp cận khác.”


    Anh đưa cánh tay cho cô, và Margaret do dự. “Nếu tôi khiêu vũ với anh, tôi có thể trở thành ngườibạn nhảy của Lisford.”


    “Có thể,” David đồng ý. “Thậm chílà gần như thế.”


    Khuôn mặt nghiêm nghị của cô ấy mang dáng vẻ của một người phụ nữ hoàn toàn không tha thứ cho người đàn ông về những gì anh ta đã làm. “Tôi không muốn em gái mình phải chịu đựng những gì tôi đã trảiqua. Tôi biết rằng bây giờ, tôi là một phụnữ không có chồng và có khả năng sẽ không bao giờ kết hôn với bất kỳ ai. Nhưng tôi không thể đứng sang một bên và để anh ta làm tổn thương conbé theo cách đó được.”


    David đồng ý với Margaret về điểm đó. “Chúng ta sẽ khôngđể thế chứ?” Cô khoác tay anh, và họ chờ đợi để tham gia điệu nhảy tiếp theo. Anh kìm nén tiếng rên rỉ khi biết nó hẳn là một điệucô-ti-công. Mặc dù nó thực sự liên quan đến việc chuyển đổi bạnnhảy thường xuyên, nhưng đó không phải là một điệu nhảy mà anh nhớ thậtkỹ. Từ thời điểm anh và Margaret kết đôi, anh đã để ý thấy ánh mắt quan tâm trên khuôn mặt của Amelia. Anh chếngự những bước vấp trên đườngxoay của mình cho đến khi cuối cùng, cũng được kếtđôi với cô.


    “Tôi thấy anhđã tìm thấy ai đó để khiêu vũ cùng,” cô nói. “Nhưng tôi không biết anhđang nghĩ gì, tuyên bố rằng tôi đã hứa với anh một điệunhảy. Margaret đã làmthế, phải không?”


    Không hoàn toàn, nhưng anh không nói như vậy. “Chịgái của côđã lo lắng cho cô.”


    Vẻ mặt khó chịu siết chặt cô lại. “Margaret nên lo lắng về việc tìm chồng của mình thay vì can thiệp vào chuyện của tôi.”


    “Có lẽ cô ấy đang cố gắng giải thoát cho côkhỏi người đàn ông đã làm tan nát trái tim cô ấy.”


    Amelia tỉnh táolại ngay khi họ chuyển đổi bạnnhảy. Anh để cô nghiền ngẫm và nhìn thấy vẻ mặt tội lỗi trên khuôn mặt cô khi cô băng qua phía chị gái mình. David buộc phải tập trung vào những bước mà anh ấy đã quên cho đến khi một lần nữa, anh được ghép đôi với Amelia. “Tôi không có ý làm hỏng ước mơ của cô, nhưng hãy nghĩ về tôi như một người anh trai đang chămsócemgái.”


    “Anhchẳng hề giống một người anh trai,” Amelia xen vào. Khi anh định tranh luận với cô, cô nói tiếp, “Có lẽ là một người chú già.”


    “Tôi không già đến như vậy, cô Andrews.” Dù vậy, anh vẫn nhìn thấy sự tinh quái trong mắt cô.


    “Anh có thể cần một cây gậy, sớm thôi. Hoặc một dụngcụ trợ thính.”


    Kẻ vôlễ xấc xược. Và bất chấp bản thân, anh vẫn mỉm cười. “Đừng cố thay đổi chủ đề nữa. Những người đàn ông như Tửtước Lisford, người tán tỉnh mọi phụ nữ, sẽ tiếp tục làm như vậy ngay cả sau khi họ kết hôn. Anh tasẽ không trung thànhđâu.” Bất cứ ai mà tử tước kết hôn chắc chắn sẽ bị sỉ nhục bởi một loạt các tình nhân của Lisford.


    Amelia chỉ ra: “Trừ khi anh ấy bị umê bởi vợmình. Làcách màcủa anh vớivợ của anhđó.”


    Họ lại đổi bạnnhảy vàlời nhận xét của cô đẩy lùi những kỷ niệm mà David không muốn đối mặt. Anh sững sờ một lúc, nghĩ đến Katherine. Anh đã bị vây hãm bởi cô, và màn sương u sầu lại một lần nữa ập xuống. Anh nói một đôiđiều với Margaret, nhưng không có nhiều điều để nói. Trong khi anh đồng ý với đánh giá của cô về tửtước Lisford, Amelia sẽ đưa ra lựa chọn của riêng mình. Khi kếthợpvới cô lần cuối, anh siết chặt bàn tay đeo găng của cô hơn.


    “Cẩn thận, cô Andrews. Quýngài Lisford quả thực là một kẻ nguy hiểm, như côđã nói.” Anh không muốn cô tin rằng cô có thể cải tạo một người đàn ông, người sống mộtcuộc sống ồnào, tìm kiếm niềm vui ở bất cứ nơi nào anh tacó thể tìm thấy.


    Từ ánh mắt u ám trong đôi mắt xanh lục của Amelia, anh có thể thấy rằng anh đã làm côkhó chịu. Cô muốn tin rằng Tử tước Lisford sẽ đủ quan tâm đến cô để gạt quá khứ của anh ta sang một bên. “Tôi có thể tự chăm sóc bản thân,” cô chỉ ra. “Anhkhông cần phải quan tâm đến tôi.”


    Điệunhảy kết thúc, nhưng tử tước đã không trở lạivới Amelia. Thay vào đó, anh ta đứng đối diện với một phụ nữ trẻ khác mà David không thể nhớ tên. Nhưng cô ấy đeo những viên kim cương quanh cổ, và điều đó đủ để thu hút ánh mắt của Lisford.


    Khi Amelia chuẩn bị rời đi, David từ chối thả tay cô ra, buộc cô phải tham gia cùng anh trong điệunhảy tiếp theo. Trong khi cô tỏ ra không hài lòng về ý tưởng này, nhưngcô cũng không phản đối. Anh có thể khiêu vũ với cô và nói chuyện thoải mái, vì Lisford đã là bạnnhảy của cô ấy trước đó.


    Nhưng điệu nhảy này hóa ra lại là một cái guồngquay, và David ngại những điệu nhảy nhanh hơn. Anh cảm thấy lúng túng khi xoay người trên sàn nhảy. Và Amelia tỏ ra hớn hở trước cái bẫy mà anh mắc vào.


    “Anhđã tráchcứ tôi về Tử tước Lisfordxong chưa?” cô hỏi, quay cuồng bên cạnh anh.


    David phớt lờ lời quở trách của cô. “Có lẽ tôi nên lập một danh sách những người đàn ông phù hợp với cô,” anh gợi ý, “vì cô cũng sẽ làm như vậy với tôi.”


    “Tôi không có ý định đưa cho bạn một danh sách đàn ông.” Cô gửi cho anh một cái nhìn tinh nghịch. “Trừ khi đó là thứ anhmuốn có.”


    Cô gái xấu xa. Anh gửi cho cô một cái nhìn chê bai. “Không, cám ơn. Nhưng tôi có thể tư vấn cho côvề những người cầu hôn nào là triển vọng hôn nhân tốt nhất của cô.”


    “Ý anhlà những ngườimà cha tôi sẽ chấp thuận.”


    “Đúng.” David giữ cô ở bên cạnh, giữ cánh tay cô trong tay anh.


    “Đểtôi đoán. Họ sẽ là những người đàn ông trưởng thành, có vận may tốt, người sẽbảo vợ mình phải làm gì và không mong đợi gì ngoài sự vâng lời.”


    Anh nghi ngờ mạnh mẽ rằng biếtvâng lời không phải là đặctính tốt hơn của Amelia. “Có bất kỳ tác hại nào trong đó không?”


    Cô hắng giọng. “Tôi sẽ chết vì buồn chán trong vòng một tuần.”


    Cánh tay anh di chuyển quanh eo cô, và có một vết đỏ bất ngờ hiệntrên má cô. Mặc dù động tác đó chẳng có ý nghĩa gì, nhưng anh càng cảmthấy rõ cơ thể cô phíadưới tấm lụa. Nụ cười của anh tắt dần khi anh tưởng tượng ra một người phụ nữ giống như Amelia với mái tóc được vén lên, nằm trên giường.


    Hình ảnh đógửi một luồng ham muốn đang âm thầm chạy qua anh, và anh buông eo cô ra.


    “Hãy gửi danh sách cho tôi trong vòng mộttuần, nếu cô vui lòng. Tôi sẽ làm điều tương tự cho cô.” Anh lùi lại khi điệu nhảy kết thúc, cần phải rời xa cô.


    “Cảm ơn, nhưng tôi đã tìm được người đàn ông mà tôi muốn,” Amelia nói nhẹ nhàng.


    “Tôi không cần danh sách.”



    Ngày hôm sau, Amelia đã tập hợp tất cả các chị em của mình lại với nhau để họp. “Chúng ta cần một cái gì đó táo bạo hơn,” cô thông báo với họ, nhưng không ai trong số họ lắng nghe. Chị cả của cô, Victoria, Nữ công tước xứ Worthingstone, quá bận rộn với việc âu yếmđứa trẻmới nhất của côấy, một bé trai khác. Juliette có con gái riêng của mình, Grace, trên đầu gối, trong khi sự chú ý của Margaret tập trung vào một mảnh lụa đen.


    “Có lẽ làthứ gì đó làm bằng ren đen,” Amelia gợi ý. Mặc dù màu đen thường là màu tang tóc, nhưng sự tương phản mạnh mẽ với làn da của phụ nữ sẽ khiến đàn ông chú ý đến da trần của cô ấyhơn.


    Bốnnăm trước, khi gia đình họ gần như túng thiếu, họ bắt đầu kinh doanh bí mật với việc thiết kế những chiếc áo nịt ngực và áolót cộc tay gợi cảm từ lụa và sa tanh. “Nhữngchiếc quần cộc của Aphrodite”là cái tên họ đã chọn, và nó đã mang lại hàng nghìn bảng Anh để giúp họ sống sót qua núi nợ mà người chú của họ đã để lại cho họ.


    Victoria đã thiết kế và may một vài bộ quần áo đầu tiên, trong khi Juliette giữ các tài khoản. Nội y của họ gây tai tiếng và may mắn thay, hầu hết các phụ nữ giàu có ở London đã đến cửa hàng của Madame Benedict để yêu cầu nónhiều hơn. Nó đã thay đổi không chỉ cuộc sống của họ mà còn thay đổi cuộc sống của những phụ nữ Scotland, những người đã giúp họmay quần áo.


    Nhưng giờ đây, khi Victoria và Juliette đã kết hôn và có con riêng, họ có ít thời gian hơn để dành cho việc kinh doanh. Chị cả của cô là một nữ công tước, trong khi Juliette đã kết hôn với Paul Fraser, một tử tước Scotland và là một bác sĩ. Juliette và chồng cô đã đến thăm London trong suốt mùa lễhội vì bác sĩ Fraser đang thảo luận với các bác sĩ khác về một luận thuyết mà ông đang viết.


    Margaret đưa ra tấm lụa đen. “Cácchị ấy không lắng nghe chúng ta, Amelia. Họ quá bận chơi với con cái của họ.”


    “Chị đang nghe,” Juliette phản đối, hôn lên tóc cô con gái ba tuổi và ôm chặt lấy cô bé. “Nhưng chúng ta đã làm ren đen trước đâyrồi. Và trắng lẫn đỏnữa.”


    “Em tình cờ nghe được bà Benedict nói với trợ lý của bà rằng hàng may mặc không còn bán chạy như trước nữa,” Amelia thông báo với cácchị. “Một số phụ nữ phàn nàn rằng lụa rất khó giặt. Chúng ta nên thử vải bông hay vải lanh?”


    “Chịnghĩchúngtanên dừng bán nó,”Margaret ngắt lời. “Đã hơn bốn nămrồi. Chúng ta đã kiếm được hàng chục nghìn bảng Anh. Quá đủ cho của hồi môn của em.”


    “Và của chị,” Amelia chỉ ra, nhưng vẻ mặt của Margaret vẫn ảm đạm, như thể cô ấy không tin rằng mình sẽ cần đếncủa hồi môn. Mặc dù đã ra mắt và thamdự tất cả các Mùalễ hội trước đó, Margaret chỉ nhận được một lời đề nghị trong bốn năm ấy. Khi lễ đính hôn của cô với Tửtước Lisford kết thúc không tốt đẹp, chịgái cô đã chán nản ý định kết hôn.


    Margaret năn nỉ: “Chúng ta không cần bán bất cứ thứ gì. Ngoài điều đó ra, nó rất nguy hiểm. Điều gì sẽ xảy ra nếu ai đó phát hiện ra rằng thầntượng mĩ miều của họ, Nữ công tước xứ Worthingstone, đang bán những chiếcquần cộc tinh quái? Nó sẽ khiến công tước trở thành trò cười.”


    Amelia nhún vai. “Chúng ta có thể phủ nhận nó. Dù sao cũng không ai tin được.”


    Nhưng chịgái cô đã lắc đầu. “Nó đã diễn ra quá lâu. Quá dễ dàng để ai đó vô tình biết được sự thật.”


    Juliette cau mày đặt con gái xuống chơi. “Nếu chỉ liên quan đến chúng ta, chị đã dừng lại từ nhiều năm trước. Vấn đề là những người vợ của nhữngchủ trại nhỏ. Đây là kế sinh nhai của họ. Ngay cả khi họ quay trở lại làm ruộng và chăn nuôi cừu, họ cũng chẳng kiếm được bao nhiêu.”


    Amelia biết chị gái Juliette của cô vẫn thường xuyên đến thăm Scotland, vì cha mẹ của họ sở hữu một điền trang gần đó ở Ballaloch, và mẹ của Paul sống giữa những người trồng trọt. Và những gì chị ấy nói là đúng - nếu họ chấm dứt công việc may vá, những người phụ nữ sẽ dựa vào lợi nhuận từ len và cây trồng để sống sót qua mùa đông. Không ai trong số họ quên đượcnhững năm trước, khi rất nhiều người đã chết đói hoặc chết cóng.


    Victoria thở ra một hơi. “Juliette nói đúng. Chúng ta nên hướng tới việc để người khác quản lý công việc kinh doanh. Còn Cain Sinclair thì sao?” Người cao nguyên đã giúp đỡ họ trong nhiều năm, giao hàng may mặc thành phẩm và đóng vai trò là người liên lạc giữa Madame Benedict với họ.


    Amelia nghĩ đó là một ý kiến hay, nhưng Margaret lắc đầu. “Ngài Sinclair không thể. Anh ấy sẽ không biết điều đầu tiên về cách quản lý công việc kinh doanh đối với quầncộc củaphụ nữ.”


    “Em nghi ngờ làanh ấy biết cách tháogỡ chúng,” Amelia nói một cách ranh mãnh, nhìn Margaret ngày càng xấu hổ. “Anh ấy dường như có mộtsố phụ nữ, phải không?”


    “Chị không muốn nói về người đàn ông đó.” Margaret lại nhặt tấm lụa đen trongsuốt lên. “Chịkhông tin tưởng anh ta chút nào.”


    Nhưng đôi má ửng hồng của chị gái cô gợi ý rằng chị ấy còn nhiều điều chưa nói ra. Amelia cảm thấy chắc chắn rằng Người cao nguyên đã hôn chịgái mình tại một thời điểm, mặc dù Margaret đã phủ nhận bất kỳ sự liên quan nào.


    Victoria nói: “Chúng ta có thể xem liệu có phụ nữ MacKinloch nào muốn thế chỗ chúng ta hay không. Có lẽ nếu họ tự quản lý…”


    Điều đó hoàn toàn có thể xảy ra, nhưng Amelia vẫn không nghĩ rằng nó thực tế. Ai đó cần phải ở lại London, và đó sẽ không phải là cô. Cô biết rằng vùng đất của Tử tước Lisford nằm ở phía đông, và vào thời điểm này năm sau, cô hy vọng được làm vợ của anh ta.


    Qua khóe mắt, cô nhận thấy Margaret đang lặng lẽ đi về phía cửa. Chịgái cô khá khó chịu, nhưng không cho biết lý do tại sao. Victoria và Juliette bận rộn với con cái của họ, và Amelia theo Margaret vào phònglớn. Chịgái cô đang đi nhanh về phía phòng ngủ của mình, và Amelia phải nhanh chóng đuổi kịp.


    Cánh cửa đóng lại trước khi cô có thể đến được với chịmình. Amelia ấn tay vào gỗ và nhẹ nhàng hỏi: “Có chuyện gì không, Margaret?”


    “Điđi và để chị một mình.”


    Amelia rất nghi ngờ chịgái cô đang khóc. “Hãy để em vào, và chúng ta sẽ nói về bất cứ điều gì.”


    “Chịkhông muốn nói chuyện.”


    Tấtnhiên là chị ấy không muốn nói chuyện. Nhưng Amelia có cảm giác cô biết chuyện này là gì. Margaret là người sinh thứ hai trong số bốn chị em gái, và bây giờ,chị ấy đã gần hai mươi sáu tuổi, chị ấy đang phảiđối mặt với khả năng cóthể sẽ không có chồng rất cao. Đối với một phụ nữ đã lên kế hoạch cho đám cưới của mình từ năm mười tuổi, điều này thật không hay chút nào.


    “Cho em vào, nếu không,em sẽ tiếp tục tra hỏi chị qua cửađấy,” cô nói. “Những người hầu sẽ nghe chuyện, và Juliette và Victoria cũng vậy.” Khi chị gái của cô không cóđộngtĩnh gì, Amelia nói thêm, “Chị cũng có thể nhượng bộ. Dù sao thì em cũng sẽ tìm hiểu.”


    Cánh cửa bị giật tung ra, và rõ ràng ngay lập tức, Margaret đang khóc. Đôi mắt chị ấy ướt đẫm, và chị ấy yêu cầu, “Tại sao em không thể ngừng trở thành một người bận rộn như vậy?”


    “Vìem là em gái của chị.” Amelia bướcvào vàđóng cửa, khóa nó lạisau lưng cô. “Bây giờ thìhãy nói cho em mọi chuyệnnào.”


    Margaret bước đến bên cửa sổ, nhìn chằm chằm ra ngoài đường. “Chị cảm thấy như thể mình sẽ ếchồng trong suốt phần đời còn lại của mình. Chị sẽ không bao giờ có con riêng và sẽ không có bất kỳ ai cho mình.”Chịấy khoanh tay ôm eomình như cố kìm những giọt nước mắt. “Thật khó để nhìn Victoria và Juliette cùng các con của họ.”


    Sự đau lòng trong giọng nói của chịgái cô thật khổsở. Amelia biết việcMargaret có đượcmột gia đình của riêng mình có ý nghĩa như thế nào. Hết mùa này đến mùa khác, chị ấy đã cố gắng hết sức để tìm một quý ông phù hợp. Nhưng sau khi Tửtước Lisford từ chối chịấy, hầu hết đàn ông đềugiữ khoảng cách. Mặc dù chị gái cô không thực sự bị hủy hoại,nhưng Margaret đã bị làm nhục công khai. Và cái lưỡi sắc bén của cô cũng không khiến vấn đề trở nên dễ dàng hơn trong những năm sắp tới.


    Đôi mắt của Amelia rưng rưng khi cô đến đứng bên cạnh chị gái mình. “Em chắc chắn có ai đó dành cho chị. Chúng ta sẽ tìm thấy anh ấy.”


    Và cô thực sự có ý đó. Cô muốn Margaret được hạnh phúc và có một người chồng dịu dàng mà chịấy có thể chếngự. Có thể là bá tước, nếu chị ấy sắp xếp được. Người đàn ông đã có một cô con gái. Margaret có thể trở thành vợ và mẹ kế trong một ngày nào đó, nếu bátước Castledon phù hợp với chị ấy.


    “Khôngcòn ai muốn chị nữa,” chịgái cô nóivàlau mắt. “Đã quá lâurồi.”


    “Tử tước đã muốn chịvài năm trước,” Amelia chỉ ra. “Anh ấy đã yêu cầu chị kết hôn với anh ấy.” Lương tâm của cô lại giằng xé, rằng người đàn ông trong mộng của cô chính là người đã phá hủy hy vọng của Margaret.


    “Anh ấy nói đó là một cuộc cá cược,” chị gái cô thì thầm. “Anh ấy đề nghị kết hôn với chị vì một người bạn đã tháchanh ấy ngỏ lời. Đối với một trăm bảng Anh, anh ta vờ như anh ta muốn kếthôn với chị, trong khi sự thật là, anh ta không bao giờ quan tâm đến chị...”


    Amelia chưa bao giờ biết về bất kỳ loại cá cược nào, và cô lấy làm phiền khi nghe đếnnó. Có đúng như vậy không? Hay Tửtước Lisford chỉ đơn giản là bịa ra câu chuyện như một cách để kêukhóc? Đây là căncứbất chính, chia rẽ hai bên giữa chị gái cô và người đàn ông mà cô quan tâm.


    “Em không nghĩ hai người hợp nhau,” cô nói chậm rãi. “Nó có lẽ là tốt nhất.”


    “Nhưng emtin rằng emlà dành cho anh ấy?” Chị gái cô trông có vẻ ngờ vực. “Anh tađánh vào cảm xúc của phụ nữ, Amelia. Anh tabiết phải nói gì và nói như thế nào để đạt được điều mình muốn. Chị không muốn điều tương tự xảy ra với em.”


    Một cảm giác ngứa ran ở sau gáy, nhưng Amelia từ chối tin rằng tử tước có thể nói dối. Cô đã nhìn thấy sự ấm áp trong mắt anhấy, và anh ấykhông bao giờ không làm cho cô mỉm cười. “Em không muốn chuyện này xảy ra giữa chúng ta,” cô nói với Margaret. “Em muốn chị tìm được người đàn ông phù hợp.”


    “Ý em là một người đàn ông nhàm chán,” Margaret phản bác. “Một ông già không quan tâm xem mình muốn ai, miễn là cô ta chịu nằm yên bên dưới anh ta và sinh cho anh ta một đứa con trai.”


    Cô chưa bao giờ nghe chị gái mình nói về những điều như vậy, và điều đó khiến cô bị sốc khi Margaret thậm chí đã nghĩ về những gì đã xảy ra giữa một người chồng và một người vợ. “Chị xứng đáng hơn thế.”


    “Người đàn ông nào sẽ có chị bây giờđây?” Margaret khóc. “Chị giàrồi.” Cô tìm kiếm một chiếc khăn tay và đối mặt với Amelia. “Em có biết cảm giác thế nào khi tuân theo mọi quy tắc của xã hội không? Chị chưa bao giờ làm bất cứ điều gì chị không nên làm. Chị không bao giờ đi đâu mà không bị kiểm soát, chị không bao giờ nói chuyện phiếm hay làm bất cứ điều gì khiến bố mẹ chúng ta xấu hổ. Và nó đã giúp chịcái gì? Không có gì ngoài ếchồng.”


    Vẻ hoang dã trong mắt Margaret khiến Amelia không khỏi lo lắng. Chị gái cô trông tuyệt vọng, như thể chị ấy sắp làm điều gì đó hấp tấp.


    “Tại sao chị không lên một danh sách mới?” Amelia đề nghị. “Chị đã từng làm điều đó khi nghĩ về việckiếm chồngmà.”


    “Một danh sách có ích lợi gì khi không ai trong số những người đàn ông quan tâm đến bất cứ thứ gì ngoài của hồi môn của chị?” Margaret lấy khăn tay và xì mũi. “Chị đã nghe thấy họ nói chuyện sau lưng chị, Amelia. Chị biết họ nói gì về việc chị tựmãn như thế nào.”


    “Chị không thế. Chị chỉ là… rất đứng đắn.”


    Chị gái cô tựa vào cửa sổ. “Chị đã nghĩ nếu mình tuân theo tất cả các quy tắc, chị sẽ tìm được người chồng tốt nhất. Nhưng chị đã nhầm.”


    “Có một người đàn ông quan tâm đến chị,” Amelia nhắc nhở chị, nghĩ đến Cain Sinclair. “Nhưng chị chẳng bao giờ muốn anh ấy.”


    Margaret trở nên tỉnh táo. “Anh ấy không thích hợp. Anh ấy không phải là một quý tộc.”


    “Không, nhưng ngài Sinclair thíchchị. Chị khácbiệt với những người xung quanh anh ấy. Không hoàn toàn theonghĩa đen.”


    Margaret nhìn chằm chằm vào khoảng không. “Không thành vấn đề. Đó là nhiều năm trước, và chịđã nói với anh ấy rằng chịkhông bao giờ có thể lấy một người đàn ông như anh ấy. Anh ấy đã không nói chuyện với chị kể từ đó.”


    “Anh ấy hỏicưới chị?” Giờthì đây là một chút tin tức thú vị mà cô chưa từng nghe trước đây. Chị gái của cô… và một người Scot? Tâm trí của cô bắt đầu tập hợp nhữngđiều đó lại với nhau, nhưng nó sẽ không phù hợp. Ngài Sinclair có thể rất đẹp trai và nguyhiểm, nhưng cũng là một người không quan tâm đến các quy tắc xã hội. Chưa kể, anh ta sống trong cảnh nghèo khó.


    Nhưngkhi Margaret đãrơi vào đau khổ vài năm trước, Sinclair đã đưa chị ấy về nhà. Ngay cả việc nhắc đến nó cũng khiến chị gái cô đỏ mặt, khiến Amelia tự hỏi chính xác chuyện gì đã xảy ra vào ngày hôm đó.


    “Không, anh ấy không yêu cầu chịkết hôn với anh ấy. Không hẳn,”Margaret thừa nhận. “nó như làthỉnh cầu thìđúng hơn. Anh ấy đang cố ngăn chị kết hôn với tử tước. Chị… đã nói một số điều mà chị không nên nói.”


    Amelia thở dài thườn thượt. Thật là lãng mạn khi nghĩ rằng Người cao nguyên đã cố gắng ngăn đám cưới. Có lẽ anh ấy muốn Margaret cho riêng mình. Nhưng một lần nữa, một người đàn ông như ngài Sinclair không thích hợp để kết hôn. Ngay cả khi cô biết điều đó, cho dù ý tưởng đó có thú vị đến đâu. “Còn Bá tước Castledon?” cô đề nghị. “Chị đã khiêu vũ với ngài ấy trước đó.”


    “Không, ngài ấy không dành cho chị. Chị đã nghĩ về điều đó, nhưng quýngài Castledon chưavượt qua cái chết của vợ mình. Em có thể thấy nó ở đôi mắt ngài ấy.”


    “Ngài ấy vẫn muốn tái hôn,” Amelia nói. “Em sẽ giúp ngài ấy tìm một người nào đó.”


    “Amelia,” Margaret cảnh báo, nhưng cô không nghe lời cảnh báo của chị gái mình. Nếu cô muốn giúp bátước Castledon, thì đó chính xác là những gì cô sẽ làm.


    “Em thực sự nghĩ rằng chị nên xem xét ngàiấy. Ngài ấy không tệ lắm đâu.” Cô ở bên cạnh bátước Castledon càng lâu, thì càng bị ngài hấp dẫn. Ngài ấy có thể quá nghiêm túc với cô, nhưng có điều gì đó trong phong thái bí ẩn của anh ấy đã thu hút cô.


    Đó là đôi mắt của ngài ấy, Amelia quyết định. Chúng có màu xanh thẳm trung thực, một người phụ nữ có thể đánh mất chính mình trong chúng. Và vì ngài ấy chưa bao giờ công khai theo đuổi bất kỳ cô gái trẻ nào, nên điều đó chỉcàng thêm bí ẩn.


    Tuy nhiên, cô phải thận trọng. Nếu cô tiếp tục khăng khăng kếthợpCastledon và Margaret, chị gái cô có thể sẽ phản đối nhiều hơn nữa. Tốt hơn là tựmình sắp xếp mọi thứ. Sự tế nhị là tốt nhất khi âm mưu gắn kết hai người lại với nhau.


    “Chà, nếu chị không muốn kết hôn với ngàiấy, ít nhất em có thể giúp ngài ấy tìm một người nào đó,” Amelia nói, giả vờ rằng cô đã từ bỏ ý định. “Về Lavinia Harrowhì sao nhỉ? Cô ấy đã ra mắt vào năm ngoái.”


    Margaret bắtđầuđịnhđưa ra các lập luận về lý do tại sao Amelia không nên tham giavào việc này, nhưng cô phớt lờ những ýkiến của chị gái mình. Cô không thấy có hại gì khi đóngvai bà mối. Bá tước rõ ràng cần được giúp đỡ, và cô không ngại hỗ trợ ngài - đặc biệt là nếu cô đưa ngài đến được với Margaret. Mặc dù vậy, cô phải đưa ra những khả năng khác để nó không quá rõ ràng.


    Cô viết ra tên của Lavinia và một vài tên khácnữa. Khi cô nghĩ về những phụ nữ trẻ có thể phù hợp với bá tước, một lần nữa, cô lại nghĩ đến vẻngoài ưa nhìn của bátước. Ngài ấy cần một người cao, giống như chính ngài ấy. Ai đó có thể thổi bay cuộc đời vào nỗi u sầu của ngài và mangcho ngài một chút hạnh phúc trở lại.


    Một cảm giác nhột nhạt đè lên gáy cô khi cô nhớ lại cách tay anh ôm eo cô khi khiêu vũ. Anh mạnh mẽ hơnkhi anh xuất hiện, và cô nén một tiếng thở dài, nhớ lại đôi mắt ấy. Cô gần như có thể tưởng tượng ra cảnh anh đang nhìn chằm chằm vào cô, trước khi miệng anh cúi xuống môi cô.


    Cô rũ bỏngay ý nghĩ đó. Điều đó đến từ đâu? Bá tước hoàn toàn không phải là người như vậy. Anh nấp bên rìa các phòng khiêu vũ và có lẽ không biết cách hôn một phụ nữ. Một vài năm trước, cô đã trêu chọc các chị em của mình rằng anh có tính cách của một chiếc khăn tay.


    Nhưng điều đó không đúng. Không hẳn vậy. Mặc dù nhìnbề ngoài, anh có vẻ nhàm chán, nhưng cô không thể làm lung lay ý nghĩ rằng còn nhiều thứ hơn thế bên dưới tất cả. Bátước Castledon đã đến nói chuyện với cô vài lần trong nhiều năm, và sự thôngminh khô khan của anh đã khiến cô bật cười. Một bứctường rào, anh đã tự gọi mình vài năm trướcnhư thế, thay vì một ngườikhông có bạn nhảy.


    “Amelia, emcó đang nghe không?” Margaret yêu cầu.


    Cô đặt bút xuống và rũ bỏ những mơ mộng ban ngày. “Em xin lỗi, có gìvậy?”


    “Chị nói rằng em có một cuộc gặp gỡ với Madame Benedict chiều nay. Em có muốn chị đi cùng không?”


    Cái gọi là sự sắpđặt hoàn toàn không phải dành cho một chiếc áo choàng. Các chị của cô không hề hay biết, Amelia đã bắt đầu làm việc với người thợ sửa chữa để giúp mang lại nhiều doanh thu hơn cho “Những chiếc quầncộc của Aphrodite”. Cô thường giả vờ ở đó để thử đồ trong khi hát những lời ca ngợi chiếc áo lót. Đổi lại, Madame Benedict đã giảm giá đáng kể cho bất cứ thứ gì Amelia muốn. Cô rất thích thú khi giúp bán hàng, mặc dù điều đó rất không đúng đắn.


    Nhưng sau đó, có lẽ cô có thể làm gì đó khi ở đó. Margaret có thể được hưởng lợi từ một chiếc váy mới, một chiếc váy sẽ giúp chị ấy lọt vào mắt xanh của những quý ông chưa lập gia đình. Một thứ gì đó với đường cắt thật táo bạo, ngay phía trên ngực sẽ khiến chị ấy cảm thấy như trẻ lại. Mặc dù Margaret che đậy bản thân quá thường xuyên, Amelia hay nghĩ rằng một bộ ngực đẹp là một cách tuyệt vời để thu hút sự chú ý của một người đàn ông.


    Cô cười với Margaret. “Vâng, em muốn chị đi cùng em.”



    Sarah Carlisle vò nát lá thư và ném nó vào lò sưởi. Trong lòng cô càng lúc càng hoảng sợ, không biết phải làm sao bây giờ. Anh trai Brandon của cô, Bá tước Strathland, đã phát điên vài năm trước, và một chứngthư về sự điênloạn đó đã được ban hành, tuyên bố anh ta không đủ năng lực. Tất cả tài sản và thừakế của anh ta đều nằm dưới quyền kiểm soát của người anh họ thứ hai của họ, một người mà Sarah khinh thường. Lewis Barnabas đã cắt giảm số tiền antoàn của cô xuống gần như không còn gì, và ngoài những nhu cầu thiết yếu, cô ấycó rất ít tiền để gọilà của riêng mình.


    Sẽ không tệ như vậy nếu cô ấy có một người chồng để dựa vào. Nhưng người đàn ông duy nhất mà cô ấy muốn, bá tước Castledon, đã không liếc nhìn cô ấyđến lần thứ hai. Ngay cả những nỗ lực của cô ấyđể ở một mình với anh ta cũng đã phản tác dụng, và những lời đàm tiếu vu vơ đã gán ghép cô là một phụ nữ tuyệt vọng.


    Cơ hội tìm được một người chồng của cô gần như không còn gì, nhưng đó là cách duy nhất của cô để thoát khỏi ông Barnabas. Da cô nổi gai khi nghĩ về người đàn ông đó. Anh tagiàhơn, và trong một lần duy nhất cô ấy gặp anh takhi anh ta đến London, đôi mắt anh tahiếm khi lướt qua ngực cô ấy. Cô ấy đã khóa cửa và kéo tủ quần áo ở phía trước để ngăn anh ta ra ngoài.


    Theo thư của anh ta, anh ta dự định sẽ trở lại trong tháng. Chỉ làlần này, anh tađịnh sống ở đây - có nghĩa là cô phải tìm một nơi ởkhác. Anh ta có thể cho phép cô sống tại một trong những điền trang khác, nhưng cô phải tìm cách thoát khỏi anh ta.


    Một người chồng là cách duy nhất.


    Cô ấy đủ thành thật để biết rằng tuổi tác và sự kém xinh đẹpcủa cô ấy đã gây khó khăn. Nhưng chính những chứngthư của anh trai Brandoncủa cô đã mang lại những kẻ thù hùng mạnh, đặc biệt là Công tước Worthingstone. Người đàn ông đã tiêu diệt tất cả trừ họ, bằng cách trả thù, sau khi Brandon đã sắp xếp để nữ công tước bị bắt cóc vài năm trước.


    Nó không công bằng. Hành vi hấp tấp của anh trai cô đã làm ôdanh tên tuổi của cô, mặc dù Sarah không làm gì saicả. Cô ấy muốn bỏ trốn khỏi London và không bao giờ quay nhìn lại nữa,nhưng cô ấy không có đủ tiền để làm điều đó. Cô phải tìm cách tự cứu lấy mình, bất kể cách nào.


    Sarah đi ngang qua căn phòng đến tấm kính đơn lẻ nhìn ra những con phố London mờ ảo. Mình không thể làm điều này một mình. Không có ai trong gia đình họ mà cô có thể nghĩ tới. Cô áp má mình vào tấm kính lạnh lẽo, cầu nguyện một vị thần chưa từng đáp lại lời cầu nguyện của cô.


    Tại sao anh ta lại bắt đầu ngay bây giờ? cô chua chát nghĩ.


    Giá như có cách tự kiếm tiền, cô sẽ không phụ thuộc vào người đàn ông nào. Nhưng cô ấy là con gái của một bá tước, và sẽ không ai coi việc thuê cô ấy như một người bạn đồng hành hay một nữ gia sư.


    Cô phải tìm cách cóđược tự do của chính mình, bất kể giá nào. Tốt bụng và quý phái chẳng giúp gì cho cô cả. Có lẽ đã đến lúc trở nên tàn nhẫn, giống như Brandon.


    Một ý tưởng đột nhiên hình thành trong tâm trí cô. Có một bí mật mà cô đã nghe được vài tháng trước. Một bí mật mà cô không có ý định nghe lén, một bí mật sẽ hủy hoại những người phụ nữ có liên quan.


    Một bí mật chắc chắn phải trả giá bằng sự im lặng của cô.
     
    Chỉnh sửa cuối: 14/1/22 lúc 17:07
    Breeze, dakedo and oiseauparadis like this.
  4. LanNP

    LanNP Lớp 7

    Chương 2


    Cả ngày cùng Margaret đã thành công hơn Amelia mong đợi. Madame Benedict đã chọn một tấm lụa màu tím tuyệt đẹp được thêu bằng vàng cho Margaret. Chị gái của cô ấy đã rất xúc động với món hàng mua được, cô ấy ôm chầm lấy Amelia.


    “Em không cần phải làm việc này,” Margaret nói.


    Ồ, nhưng cô đã mua nó rồi. Cô muốn chị gái mình lại thấy hài lòng với bản thân, để biết rằng những năm tháng không làm mất đi vẻ đẹp của chị ấy. Và nếu Margaret cuối cùng cũng tìm được một người chồng và có một cuộc sống hạnh phúc, thì mọi chuyện sẽ dễ dàng hơn với cả hai khi Amelia cuối cùng cũng kết hôn.


    “Mua sắm luôn khiến em cảm thấy tốt hơn,” cô nói. “Và khi chị mặc cái này, chị sẽ lọt vào mắt xanh của mọi quý ông.” Đặc biệt là Bá tước Castledon, nếu chị ấy có thể quản lý nó. Hiện tại, cô đã gửi danh sách ban đầu của mình cho ngài ấy, bằng cách của một người hầu. Không cần thư giải thích - danh sách các quý cô chưa kết hôn được đánh số đơn giản là đủ câu trả lời. Amelia đã đặt Margaret là quý bà số ba, trong số sáu ứng cử viên khác. Bảy là số lượng phụ nữ hợp lý.


    Cô đã cố tình chọn những phụ nữ trầm lặng, những người chưa có bạn nhảy có ít lựa chọn. Những người thừa kế giàu có và những phụ nữ sôi nổi hơn có thể chọn được người cầu hôn. Nếu bá tước chưa chọn ai trong số họ, rõ ràng là ngài không có hứng thú với những phụ nữ có tính cách đó. Ngài là một người đàn ông kiên nhẫn, và cô ngờ rằng kiểu nói chuyện phiếm sẽ không hấp dẫn.


    Cô, bản thân cô, là một ví dụ điển hình của một người phụ nữ nói quá nhiều. Amelia nhận thức rõ về điều đó, và điều đó không làm cô bận tâm chút nào. Nếu cô có điều gì đó để nói, cô đã nói ra. Đó là lý do tại sao cô cảm thấy thoải mái khi làm mối cho bá tước. Ngài không có hứng thú với một người phụ nữ như cô, và cô đã là bạn với ngài đủ lâu để nhận ra rằng việc cố gắng giúp đỡ ngài ấy chẳng có hại gì. Tất cả những phụ nữ trong danh sách đều là những cô gái trẻ đẹp, những người có cơ hội kết hôn với một bá tước.


    Hài lòng với bản thân, cô đi xem xét một chiếc áo nịt ngực màu tím thêu hoa hồng. “Margaret, chiếc áo choàng mới của chị sẽ rất đẹp, chị có nghĩ vậy không?” Cô nói lớn để những người phụ nữ khác gần đó có thể nghe thấy tiếng cô. “Em chưa bao giờ cảm thấy như vậy. Em tưởng tượng sẽ thật tuyệt vời khi đối mặt với làn da trần của một người phụ nữ.”


    Đó là một trong những bộ y phục mà những chủ trại nhỏ đã may cho“Những chiếc quần cộc của Aphrodite”“, và Amelia hoàn toàn có ý định giúp Madame Benedict bán được chúng nhiều hơn.


    “Có lẽ.” Margaret đỏ mặt, chìa tay ra trong khi bà Benedict lấy số đo của mình.


    “Họ là những người không có sứ mệnh phù hợp với một công chúa,” cô thở dài. “Giá như Cha có thể bạn cho họ.”


    Chị gái cô cau mày, không hiểu Amelia đang làm gì. “Nhưng ông ấy có thể.”


    Ôi, vì những điều tốt lành. Chị gái cô không nhận ra một chiến thuật bán hàng?


    Amelia mở to mắt, gửi cho Margaret một thông điệp im lặng để cùng tham gia với mưu mẹo của cô. “Không phải cái này. Đó là 50 bảng Anh. Một số tiền quá lớn đối với một thứ quá xa xỉ.”


    Cô hạ giọng chỉ một chút, biết rằng các quý cô vẫn đang nghe trộm. “Em nghe nói rằng chỉ những phụ nữ giàu có nhất mới mặc chúng. Có lẽ một ngày nào đó,em sẽ đủ may mắn để sở hữu một chiếc.”Trút một tiếng thở dài đầy khoa trương, cô đặt chiếc áo nịt ngực xuống gần các cô gái trẻ, hy vọng họ sẽ cắn câu. Nhìn họ với một nụ cười thân thiện, cô thấy cô gái tóc vàng đang bị hấp dẫn.


    “Cái này sẽ rất hợp với bạn,” Amelia gợi ý, chìa ra một chiếc sơ mi màu xanh lam sặc sỡ. Trò chuyện với người lạ rất tự nhiên và cô không bao giờ bận tâm đến điều đó. Không chỉ vậy, vì cô thuộc tầng lớp xã hội giống như các tiểu thư nên họ sẵn sàng lắng nghe cô hơn. Người phụ nữ trẻ xem xét tấm lụa có ren màu kem và gửi một cái nhìn khẩn cầu về phía mẹ côấy.


    “Hoặc có lẽ là cái này?” Amelia đưa ra một chiếc áo nịt ngực màu trắng tinh được trang trí bằng những viên đátrang sức. “Nó thật là một món đồ của cô dâu thật đáng yêu.”


    Bây giờ, cô đã thu hút được sự chú ý của người bảo trợ. Người phụ nữ lớn tuổi với lấy một món đồ che chắn ban đêm rất chắc chắn, nó chẳng hơn gì một mảnh ren vụn. Mặc dù bà ấy có vẻ bị sốc vì bộ quần áo, nhưng Amelia vẫn nhìn thấy ánh mắt bí mật mà bà gửi về phía Madame Benedict.


    Đã bán được, cô nghĩ. Có lẽ người phụ nữ muốn có thêm một mục phấn khích cho cuộc hôn nhân của chính mình. Amelia cảm thấy má mình ửng hồng vì ý tưởng này. Cô khá tò mò không biết chuyện gì đã xảy ra giữa một người chồng và một người vợ, nhưng không chị em nào nói với cô điều gì cả. Victoria và Juliette chỉ đơn giản là trao nhau nụ cười hiểu biết.


    Ở gần cửa vào, cô nhìn thấy một cô gái trẻ bước vào. Có một điều gì đó quen thuộc ởngười phụ nữ. Mình biết cô ấy, Amelia nghĩ, nhưng cô không thể nhớ ra cái tên.


    Margaret nhìn thấy hướng nhìn của cô. “Chúng ta phải đi. Bây giờ.”


    “Em đã từng thấy người phụ nữ đó trước đây,” Amelia nói thầm. “Nhưng ở đâu nhỉ?”


    “Là em gái của Bá tước Strathland, Sarah Carlisle,” Margaret thì thầm bên tai em gái. “Em sẽ không nói chuyện với cô ấy hoặc không liên quan gì đến cô ấy. Không phải sau những gì anh trai cô ấy đã làm với chúng ta.”


    Amelia hoàn toàn biết Quý ngài Strathland đã đe dọa gia đình họ thế nào. Bốn năm trước, người của anh ta đã phóng hỏa đốt nhà, cố gắng buộc họ rời khỏi vùng đất của mình ở Scotland. Khi cách đó không hiệu quả, anh ta đã cố gắng đe dọa chị em cô.


    Mặc dù người đàn ông đó đã rơi vào trạng thái điên loạn và hiện đang ở trong một nhà thương điên, nhưng điều đó không đủ tốt cho Amelia. Sau tất cả những gì anh ta đã làm, anh ta xứng đáng với chiếc thòng lọng của kẻ bị treo cổ.


    Không thực sự biết tại sao, cô xích lại gần hơn, chỉ đủ để nghe lỏm bà Benedict yêu cầu người phụ nữ trẻ rời đi.


    Amelia cau mày. Tại sao Madame Benedict lại từ chối em gái của một bá tước? Không rõ ràng gì cả. Nhưng sau đó, cô thấy người phụ nữ trẻ nhìn chằm chằm vào họ như thể cầu xin sự giúp đỡ. Vẻ tuyệt vọng trên khuôn mặt của cô gái và cô ấy nhấc tay lên để thu hút sự chú ý của Amelia. Rõ ràng là bây giờ,quýcô Sarah đã phải tìm đếncô. Nhưng tại sao?


    Cô không biết điều gì đã thúc giục mình làm theo, nhưng Amelia phớt lờ sự phản đối của Margaret và bước rangoài. Trời bắt đầu đổ mưa, và người phụ nữ trẻ đang đứng đó, để mặc cho mưa rơi xuống người mà không tìm chỗ trú. Cô ấy tỏ ra hoàn toàn lạc lõng.


    “Cô cần giúp đỡ?” Amelia thốt lên.


    Người phụ nữ trẻ cứng người và quay mặt về phía cô. “Phải, tôi cần giúp. Và tôi xin lỗi vì đã đến gặp côở một nơi công cộng như vậy. Nhưng tôi không thể liên lạc tại nhà riêng của cô. Gia đình cô sẽ không bao giờ xem xét việc giúp đỡ tôi - không sau những gì anh trai tôi đã làm với gia đình cô.”


    Sự trung thực của cô ấy khiến Amelia cảm thấy có tiếc cho cô ấy. Bây giờ thì cô nhớ đã gặp quý cô Sarah tại một vũ hội, nhiều năm trước, nhưng không ai chú ý đến người phụ nữ trẻ cả. Có vẻ như cô ấy vẫn chưa kết hôn, và giờ thì anh trai cô ấy đã bị lại, các lựa chọn của cô ấy đã cạn.


    “Chắc chắn bố mẹ của cô đã để lại cho cô một số tiền chứ?” Amelia đặt câu hỏi.


    “Họ đã, nhưng anh họ tôi đã cắt rất nhiều khoản của tôi. Anh ta sẽ không trả cho một Mùa lễ hội khác.” Cô ấy rùng mình. “Và tôi không thể sống trong hộ gia đình của anh ta.”


    Amelia bắt gặp một chút kinh tởm từ người phụ nữ trẻ. Cô không yêu cầu cô ấy trình bày chi tiết, mà hỏi, “Côcó hy vọng may vá được để kiếm tiền không?” Mặc dù điều đó không phù hợp với con gái của một bá tước, nhưng có lẽ có một cách đểngười phụ nữ trẻ có thể làm một số công việc cho người may trang phục phụ nữ, miễn là nó ở nơi riêng tư không ai nhìn thấy.


    “Không, tôi rất giỏi may vá,” Lady Sarah thừa nhận. “Tôi nghĩ nếu tôi nói chuyện với cô ở đây, cô có thể hiểu hoàn cảnh của tôi. Tôi phải tìm một lối thoát - một người nào đó để kết hôn hoặc ai đó sẽ đưa tôi đi thật xa khỏi đây. Tôi… không có nhiều thời gian.” Ánh mắt cô ấy cụp xuống, rõ ràng người phụ nữ này đã đến sự lựa chọn cuối cùng của mình. “Tôi đang cầu xin cô giúp đỡ.”


    Margaret tới đứng cạnh Amelia, cầm một chiếc ô che trên đầu côđể che mưa. “Amelia, đến giờ chúng mình phải đi rồi.”


    Cô chần chừ. Nếu gia đình cô biết cô đang cân nhắc việc giúp đỡ tiểu thư Sarah, họ sẽ chết lặng mất. Nhưng cô cũng không muốn bước sang một bên và lờ đi khi người phụ nữ khác cần giúp đỡ. Nếu cô ấy sẵn sàng làm việc để vượt qua tội lỗi của anh trai mình, thì việc cho cô ấy một cơ hội là điều đúng đắn chứ.


    “Chiều nay, hãy đến uống trà với tôi,” cô nói. “Ít nhất thì chúng ta có thể nói chuyện.”


    Chị gái cô trông có vẻ kinh hãi, nhưng Amelia vẫn giữ vững lập trường của mình. “Có phải chị tin rằng một phụ nữ thì nên làm từ thiện cho những người cần giúp đỡ không?” Không đợi câu trả lời, cô quay vào trong cửa hàng.



    David nhìn chằm chằm vào danh sách bảy người phụ nữ. Amelia đã viết tên của một số cô gái đoan trang – Margaret ở trong số họ. Không có gì ngạc nhiên khi cô ấy muốn sắp đặt anh với chị gái của cô ấy. Họ không cách xa nhau về tuổi tác.


    Margaret đủ lịch sự, nhưng anh thực sự nghi ngờ liệu cô ấy có để ý một người đàn ông như anh không. Trước đây, cô ấy có xu hướng tránh mặt anh, chọn những người đàn ông trẻ hơn và hay nói chuyện với họ hơn. Đó là điều dễ hiểu, vì anh không quan tâm đến việc giao tiếp xã hội.


    Anh gạch tên hai người khác khỏi danh sách vì họ có mái tóc đen giống vợ anh. Có lẽ, điều đó thật ngu ngốc, nhưng anh không muốn có thêm một nhắc nhở nào về Katherinecả. Anh muốn một người đối diện với cô như mây mưa thành cầu vồng. Ai đó trầm lặng và điềm đạm, người sẽ dạy dỗ một cô bé mười một tuổi cách trở thành một thiếu nữ ngoan ngoãn, đáng trọng.


    Christine đã bắt đầu hỏi những câu hỏi mà anh không muốn trả lời. Những câu hỏi khiến anh khó xửrõ rệt. Anh không chắc một người phụ nữ như Amelia Andrews sẽ trả lời đượcmọi câu hỏi mà con gái anh đặt ra, có thể nói với cô bé nhiều hơn những gì Christine cần biết. Ý tưởng này khiến anh nhăn mặt, cũng như suy nghĩ về đứa con gái anh đang lớn. Rất may, anh sẽ không kết hôn với Amelia. Nhưng nó đã khiến anh nghĩ đến lời đề nghị trước đó của cô, khi cô yêu cầu anh nói ý tốt vềcô với tử tước. Anh không có ý định cố gắng gắn kết cả hai với nhau.


    David rút ra một tờ giấy và bắt đầu soạn danh sách của riêng mình. Thay vì viết rabảy cái tên, anh chia đôi tờ giấy và viết Nhữngngười đàn ông không phù hợp và Những người đàn ông phù hợp. Anh cũng có thể thành thật với cô Andrews.


    Anh viết tên Quýngài Lisford bên dưới cột Những người đàn ông không phù hợp và bên cạnh nó: một người ăn chơi và tồi . Bên dướitên anh ta, anh liệt kê tên của một số gã săn tài sản. Cuối cùng, anh ghi tên mình vào danh sách Những người đàn ông không phù hợp. Bên cạnh nó, anh viết: quá già cho cô. Lúc này, anh đã ba mươi ba tuổi. Mặc dù có những cuộc hôn nhân giữa những người đàn ông đứngtuổi và những cô gái trẻ, nhưnglý do thực sự là anh biết Amelia từ khi cô mới mười sáu tuổi. Nó khiến anh cảm thấy mình như một kẻ dâm dục khi bị hấp dẫn bởi một cô gái trẻ, có khuôn mặt tươi tắn như vậy.


    Khi David bắt đầu với danh sách Những người đàn ông phù hợp, anh dừng lại. Trong khi có rất nhiều quý ông có trách nhiệm và có vận khí mạnh mẽ, không có gì để Amelia cho là hấp dẫn. Mặc dù vậy, anh đã viết ra tên của họ và đóng dấu ghi chú bằng một chút sáp.


    Bức thư ngỏ của cô dường như chế nhạo anh, và anh gấp nó lại. Anh đang cố lừa ai chứ? Anh thậm chí đã không thể bước vào phòng của vợ mình trong ngôi nhà phố này kể từ khi cô ấy mất cách đây rất lâu. Có lẽ những người hầu đã vào trong để làm sạch nó.


    Anh phải dừng cuộc sống ẩn dật và đối mặt với sự thật. Điều này đã diễn ra đủ lâu rồi.


    David rời phòng làm việc và bước lên cầu thang dẫn đến phòng ngủ. Phòng của vợ anh ở ngay bên cạnh phòng anh, nhưng anh đã khóa chặt cánh cửa nối liền. Lần này, anh đứng trước cửa phòng cô ấy, trên hành lang. Núm vặn mát lạnh bên dưới ngón tay anh, nhưng nó dễ dàng xoay chuyển.


    Bên trong, căn phòng chìm trong bóng tối từ những cánh cửa chớp đóng kín. David băng qua cửa sổ và mở nó ra, để ánh nắng chiếu qua những đồ đạc phủ đầy bụi. Katherine đã không đến London thường xuyên, nhưng đôi khi, anh đã rủ cô đến thăm.


    Giường của cô ấy cũng có cùng một tấm khăn trải giường hoa hồng mà anh đã trêu chọc cô lànhư những chiếc khăn trải giường của một cô bé, không phải của một phụ nữ. Chiếc ghế gần lò sưởi nhất là nơi cô ấy đã dành hàng giờ để đọc. Trên sàn nhà đặt một chồng sách quen thuộc. Anh cầm lên tựa sách đầu tiên, nhớ lại cái cách cô từng thích cuộn mình trong chăn đọc sách các đêm khuya.


    Cô ấy đã đọc “Cuộc đời và những cuộc phiêu lưu bất ngờ của Robinson Crusoe”. Một mảnh giấy gấp lại đánh dấu nơi cô ấy đangđọc dở. David mở nó ra và nhìn thấy nét chữ run rẩy của Christine. Con gái của anh đã viết: I LUV MAMA bằng chữ in khối lớn. Bên dưới, cô bé đã vẽ một bức tranh của mình với cái đầu khổng lồ và thân hình giống củ khoai tây.


    Cảm xúc dâng trào khiến anh quặn thắt. Con gái anh đã sống sáu năm qua mà không có mẹ. Cô bé có thể có rất ít ký ức về Katherine. David chạm vào bức vẽ trẻ con và buông một một hơi dài.


    “Anh nên làm gì đây, Katherine?” anh thì thầm. “Christine cần một người mẹ mới.”

    Ý nghĩ thay thế người vợ là không thể suy xét được. Anh cố tưởng tượng Katherine sẽ nói gì.


    Nghĩ về con gái của chúng ta đi, chứ không phải bản thân anh.


    Anh đặt cuốn sách xuống chồng sách và gấp bức vẽ lại để bỏ vào túi áo gilê. Mình có thể làm điều này, anh nói với chính mình. Chỉ cần chọn một cái tên trong danh sách phụ nữ này. Chọn một người tốt cho Christine.


    Nhu cầu riêng của anh không thành vấn đề.


    Trong sự sáng tỏ đó, anh quay trở lại danh sách mà Amelia đã gửi. Chắc chắn một số người trong số họ sẽ phù hợp với yêu cầu của anh về một người mẹ cho Christine. Về bản thân mình, anh đã có một gia sản thịnh vượng và một tước hiệu. Như vậy vẫn chưa đủ để chiếm được trái tim của một trong số họ sao?


    Anh bước tới cửa và liếc nhìn lại chiếc ghế của Katherine. Suốt một lúc, anh đã nghiền ngẫm nó, cố gắng tưởng tượng cô ấy đang ngồi với một cuốn sách. Nhưng hình ảnh khuôn mặt của cô ấy đã bị mờ đi bởi những năm tháng đã qua. Thật khó để gợi lại ký ức nếu không có một bức tranh thu nhỏ trước mặt anh.


    “Sẽ không ai thay thế được em trong cuộc sống của anh,” anhhứa với hồn ma của cô ấy. “Anh thề đấy.”



    Khi Amelia và Margaret đến ngôi nhà trong thị trấn của dì Charlotte vào cuối buổi sáng hôm đó, Amelia cảm thấy rối bời bởi những gì cô đã biết về tiểu thư Sarah. Mặc dù Margaret đã nhấn mạnh rằng Amelia không nên lo lắng cho em gái của kẻ thù của họ, cô vẫn không thích ý nghĩ về một phụ nữ trẻ bị đổ lỗi cho hành động của anh trai mình. Bá tước Strathland thực sự đã gây ra ác mộng cho gia đình họ, nhưng quý cô Sarah không liên quan gì đến điều đó.


    Người hầu lấy bánh pê-sô cho họ, và người quản gia chào họ. Anhta nói với Amelia “Cô Andrews, những thứ này được gửi đến cho cô.” Anh ta chìa ra hai tờ thưđược niêm phong và một bó loa kèn nhỏ xinh.


    “Cảm ơn,” cô nói, nhận những mảnh giấy và bông hoa. Bó hoa loa kèn tỏa hương thơm ngát, và cô mở mảnh giấy đầu tiên, cảm thấy rạo rực khi thấy những bông hoa đó là của tử tước Lisford. Cô đã cẩn thận giấu kín cái tên này với chị gái mình, và sau đó, cô mở nốt tờ giấy thứ hai. Khi thấy đó là danh sách những người đàn ông phùhợp và không phù hợp, cô cười phá lên. Là vậy, bá tước có một khiếu hài hước, mặc dù bản tính của ngài là u sầu.


    “Những bông hoa từ ai thế?” Margaret hỏi khi họ tiếp tục đi lên cầu thang.


    Amelia vẫy vẫy tờ giấy với cô ấy. “Em sẽ kể cho khi chúng ta ở một mình.” Cô muốn tránh bất kỳ cuộc thảo luận nào liên quan đến tử tước cho đến khi họ đến phòng ngủ chung của mình.


    Khi họ đã vào bên trong, cô đưa bức thư của bá tước Castledon cho Margaret. “Hãy tự mình xem này.” Trong khi chị gái cô đang bận đọc tên của những người đàn ông phù hợp và không phù hợp, Amelia thấy rằng tử tước Lisford cũng đã mời cô đi cùngđi dạo công viên bằng xe ngựa với anh ta vào buổi sáng.


    Cô giấu nụ cười của mình, chống lại sự thôi thúc muốn quay vòng như một đứa trẻ mới lớn ham chơi. Nếu cô nói với Margaret về lời mời thứ hai, chắc chắn chị gái cô sẽ ngăn cản.


    “Tại sao Bá tước Castledon lại giới thiệu tên của các quý ông cho em?” Margaret truy vấn.


    “Bởi vì em đã đồng ý giúp ngài ấy tìm một người vợ phù hợp. Ngài ấy nghĩ sẽ rất thú vị nếu đổi lại,ngài gửi cho em một danh sách những cái tên.”


    Margaret đưa lại mảnh giấy và nhún vai. “Chị thừa nhận. Tờ giấy kia là gì?”


    Amelia cảm thấy màu sắc nổi rần rần lên má khi cô cố gắng làm như thể nó không có gì. “Ồ, đó là một lời mời đi dạo bằng xe vào buổi sáng.”


    Thực sự, cô phải học cách che giấu cảm xúc của mình. Vì cô nghi ngờ Margaret có thể đọc được sự mong đợi trên khuôn mặt mình, dù cho cô chỉ nói sự thật.


    “Từ ai?” Mắt của chị gái cô nheo lại, như thể chị ấy đã nghi ngờ câu trả lời.

    Amelia không muốn nói dối, nhưng cô cũng không muốn nói sự thật. Bụng cô thắt lại. Tại sao điều này phải khó khăn như vậy? Giá như Margaret không đính hôn với Tửtước Lisfordthì cô có thể chia sẻ sự phấn khích của mình mà không sợ làm tổn thương cảm xúc của chị gái. Thay vào đó, cô phải lựa chọn từ ngữ của mình một cách cẩn thận, như thể đang xoay quanh những mảnh thủy tinh.


    Cô nhìn chằm chằm vào mẩu giấy và đề nghị, “Bá tước muốn bàn về những phụ nữ mà em đã chọn cho ngài ấy.”


    Điều đó có thể đúng, mặc dù nó không liên quan gì đến việc đi dạo bằng xe buổi sáng. Đó là điều tốt nhất cô có thể điều tiết.


    “Nếu bá tước viết cả hai giấynhắn, thì ngài ấy sẽ viết lời mời của mình bên trong cùng một tờ thư.” Ánh mắt nheo lại cho thấy Margaret đã biết rõ về lời nói dối.

    Chính những lúc như vậy, Amelia ước mình có thể che giấu sự thật tốt hơn. Thay vào đó, cô nhún vai và giả vờ như thể điều đó không quan trọng. “Làm thế nào màem biết tại sao có hai tờ giấy nhắn được?”


    “Chị nghĩ chị nên đi cùng với tư cách là người đi kèm của em,” Margaret đề nghị. Bởi vì em đang nói dối chị, ánh mắt của chị ấy dường như muốn nói thế.


    Chỉ có một cách để tránh sự can thiệp của chị gái mình, và Amelia đã nắm bắt được điều đó. “Chị có thể. Trừ khi, em và ngài ấy có thể sẽ bàn về chị, vì em đã ghi tên chị vào danh sách chongài ấy. Và điều đó có thể rất khó xử.”


    Chị gái cô đã rất kinh ngạc trước ý tưởng này. “Em không có quyền đưa tên chị vào bất kỳ loại danh sách nào, Amelia. Thật là xấuhổ, và chị không cần em đóng vai bà mối.”


    Và bây giờ, Margaret sẽ không còn mong muốn được đikèm. Mặc dù đó chính xác là những gì chị ấy muốn, nhưng Amelia không thể kìm được cảm giác tội lỗi khi nói dối chị gái mình. Cô thích một cách tiếp cận thẳng thắn hơn. Nhưng nếu cô thừa nhận rằng cô muốn tìm hiểu hơn về tử tước, Margaret sẽ không ngần ngại nói với cha mẹ của họ.


    Nó làm cho cô cảm thấy như mới mười sáu tuổi, một lần nữa.


    Côhít một hơi thở sâu, muốn xoa dịu cảm xúc bị tổn thương của chị gái. “Chị không vui,” Amelia nói, nhẹ giọng. “Em biết chị muốn kết hôn và có một gia đình của riêng mình. Tại sao không phải là bá tước chứ?”


    Margaret lắc đầu. “Bá tước Castledon là một người tốt bụng, nhưng ngài ấy không quan tâm đến chị.”


    “Ngàiấy có thể, nếuchị chỉ cần cố gắng thôi.” Amelia đỡ chị ngồi xuống. Cô xem xét kiểu tóc nghiêm trang của Margaret và đưa tay nới lỏng một vài sợi tóc quanh khuôn mặt của chị gái mình. “Chị có thể lớn tuổi, nhưng ngài ấy cũng vậy. Ngài ấy không muốn một cô gái trẻ vừara khỏi trường học. Ngài ấy muốn có một người phụ nữ.”


    “Chị không biết điều đó.” Chị gái cô nhìn chằm chằm vào bức tường đối diện. “Ngài ấy chưa bao giờ để mắt đến chị trước đây.”


    “Chỉ vì chị chưa bao giờ cho ngài ấy cơ hội. Ngài ấy là một người đàn ông tốt bụng, ngay cả khi ngài ấy hơi nhàm chán so với sở thích của em.”


    Đồ nói dối, lương tâm của cô tự trách cứ. Mình không hề thấy anh ấy buồn chán vào cái đêm mình khiêu vũ với anh ấy.


    Cô không bao giờ có thể tưởng tượng được cái phản ứng kỳ lạ từ cái chạm đơn giản của anh đã thức tỉnh cô. Nếu cô có thể cảm thấy như vậy với một người đàn ông không quan tâm đến cô, thì sẽ như thế nào khi hôn một người đàn ông mà cô yêu nhỉ?


    Trờiơi, cô chắc chắn. Đó sẽ là Thiên đường với chữ T viết hoa và những thiên thần đang ca hát.


    “Bá tước hoàn toàn phù hợp với chị,” Amelia nói. “Em tin thế. Và em sẽ tìm hiểu mọi thứ có thể về ngài ấy.”


    Hoặc, ít nhất, cô sẽ làm vậy khi nói chuyện với anh lần tới. Margaret càng biết ít về động cơ này, thì sẽ càng tốt.


    “Hãy đưa cô hầu của em đi cùng với tư cách là người đi kèm, và điều đó là đủ,” chị gái cô gợi ý.


    Amelia gật đầu, trong lòng nhẹ nhõm vì cuộc gặp bí mật có thể diễn ra theo kế hoạch. Đây là cơ hội tốt nhất để cô gặp tử tước Lisford mà không cần anh ta gọi cô ở đây. Cuộc hôn nhân không thành khiến việc đó không thể xảy ra, và cô không muốn làm rạn nứt tình cảm giữa mình và Margaret.


    Cô muốn tin rằng tử tước không phù hợp với chị gái cô và rằng,Margaret sẽ chịu chấp nhận điều đó đúng lúc Amelia kết hôn với anh ta.


    Nhưng rồi những lời cảnh báo của chị gái cô lại ùa về. Rằng tử tước chỉ sử dụng Margaret như một phần của một cuộc cá cược. Rằng anh ta đã nói tất cả những gì chị ấy muốn nghe.


    Amelia đi về phía cửa sổ, tự hỏi liệu cô có đang phản bội Margaret bằng cách cho phép Tử tước Lisford lái xe chở cô ra ngoài hay không. Nhưng sau đó, điều gì sẽ xảy ra nếu người đàn ông này là tình yêu của đời cô? Cô có nên quay lưng lại với điều đó không, vì lợi ích của Margaret?


    Cô không biết mình nghĩ gì nữa. Nó khiến cô bị giằng xé giữa ham muốn của bản thân và lòng trung thành với chị gái. Mình tôn thờ quý ngài Lisford trước, trái tim của cô mách bảo cô. Trước cả khi Margaret chú ý đến anh ta. Chắc chắn điều đó có ý nghĩa gì đó.


    Tiếng gõ cửa vang lên, và khi Margaret mời khách vào nhà, dì Charlotte đã vào trong. “Ta có tin tức để chia sẻ với cả hai cháu,” cô nói. “Cha mẹ các cháu đã trở lại London. Các cháu sẽ quay lại với họ vào ngày mai.”


    “Nhưng–sớm vậy sao?” Amelia thốt lên. Mặc dù cha cô, quý ngài Lanfordshire, đã trở về sau trận chiến ở Tây Ban Nha từ vài năm trước, nhưng cô chưa bao giờ mong đợi điều này. Nam tước không ưa xã giao, và ông dường như hoàn toàn hài lòng khi sống ở Scotland, ngoài những chuyến thăm để đảm nhận nhiệm vụ của mình trong Thượngnghị viện. Cô và Margaret đã sống với dì và chú của họ, thường xuyên hơn.


    “Hôm nay, ta đã nhận được một bức thư từ Beatrice. Mẹ của các cháu rất háo hức được gặp cả hai cháu và đã đề nghị các cháu cùng bà ấy ăn sáng vào ngày mai.”


    “Tại sao không phải tối nay?” Amelia hỏi. “Tất cả chúng ta có thể dùng bữa cùng nhau như một gia đình.” Nhưng khi liếc nhìn Margaret, chị gái cô kín đáo lắc đầu. Tốt nhất, sau này nên cẩn thận hơn.


    “Ta đã mời chị ấy, nhưng sau chuyến hành trình dài từ Ballaloch, chị ấy muốn nghỉ ngơi.” Gương mặt của dì Charlotte trở nên căng thẳng. “Ta nghĩ rằng mẹ và bố các cháu cần một thời gian để-” Lời nói của dối đứt quãng, như thể dì đột ngột thay đổi ý định về những gì mình sắp nói. “Đừng bận tâm. Ngày mai, ta sẽ nhờ người hầu giúp các cháu đóng gói và chuyển về ngôi nhà phố của gia đình các cháu.”


    Mặc dù Amelia giữ vẻ mặt trung lập, nhưng cứ như thể Số phận đang chia cắt kế hoạch của cô thành nhiều mảnh. Sự nghi ngờ của cô được khơi dậy bởi sự bóng gió của dì Charlotte rằng có điều gì đó không ổn giữa cha mẹ cô. Và tại sao họ không muốn gặp con gái mình ngay lập tức?


    Amelia thì thầm lời đồng ý của mình, nhưng cô đã quyết định gửi một bức thư cho tử tước Lisford, hỏi anh ta liệu họ có thể gặp nhau sớm hơn không. Miễn là cô trở về trước bữa sáng, chắc chắn điều đó sẽ không ảnh hưởng đến kế hoạch của gia đình họ.


    Tiếng nói trong đầu cô cảnh báo rằng thật không đúng đắn khi gặp một quý ông quá sớm. Nếu ai nhìn thấy họ cùng nhau, sẽ có những lời đàm tiếu.


    Nhưng sau đó thì cô muốn kết hôn với người đàn ông này. Nếu họ được nhìn thấy cùng nhau - ngay cả khi không có gì xảy ra - chắc chắn điều đó sẽ chỉ dẫn đến điều cô muốn nhất.



    Tim của Sarah đập thình thịch khi cô ấy bước vào nhà. Khuôn mặt của người quản gia không để lộ gì khi một người hầu gái đỡ mũ và áo choàng cho cô ấy. Rõ ràng là anh ta tin rằng cô ấy không có lý do gì để ở đây. Mặc dù vậy, anh ta sẽ không làm trái ý muốn của Amelia.


    “Hãy theo tôi,” anh ta nói.


    Cô ấy đã làm vậy, và với mỗi bước đi, cảm giác tội lỗi của cô ấy càng tăng lên. Cô Andrews đã rất tử tế khi mời cô ấy đến đây. Có khả năng cô ấy sẽ giúp đỡ cô, mặc dù Sarah biết cô ấy không hềxứng đáng.


    Bí mật cay đắng như một thứ nọc độc mà cô muốn loại bỏ. Cô biết sức mạnh của nó, nhưng cô sợ phải nói ra.


    Khi cô đến phòng vẽ, Amelia Andrews đang đợi sẵn. Cô gái trẻ đang ngồi trên chiếc ghế trường kỷ màu kem được trang trí bằng đường sọc đỏ thẫm. Ngay khi nhìn thấy Sarah, cô gái đã đứng lại và chào cô. “Tôi rất vui vì cô đã đến dùng trà. Hãy ngồi xuống và chúng ta có thể nói về những gì đã xảy ra. “


    Trong nội tâm, Sarah cố gắng không bật khóc. Lòng tốt gần như không thể chịu đựng được. Cô ấy đã phải mạnh mẽ trong những năm này, và cô ấy không thể mất bản lĩnh lúc này.


    “Cảm ơn cô,” cô ấy thì thầm. Amelia rót cho cô ấy một tách trà và mỉm cười niềm nở, chờ nghe chuyện.


    Có hàng nghìn cách để bắt đầu, và không cách nào trong số chúng có vẻ đún gcả. “Tôi cần giúp đỡ,” cô ấy thừa nhận. Cô ấy trút bỏ nỗi kinh hoàng trong bốn năm qua, về những hành vi sai trái của Brandon và cuộc đấu tranh của cô ấy để kiếm được một tấm chồng.


    “Tôi biết mình không phải là người hấp dẫn nhất trong số các phụ nữ,” cô ấy thừa nhận, cảm thấy hai má nóng lên. Mặt ngựa - Brandon đã gọi cô ấy như thế. Và có lẽ là vậy, nhưng phấn phủ cũng không thể che đi những nét cô sinh ra. Cô nuốt khan, thu hết can đảm cần thiết. “Nhưng tôi vẫn muốn kết hôn. Tôi cần kết hôn, vì đó là cách duy nhất để tôi có thể thoát khỏi tai tiếng của gia đình mình. Tôi nghĩ cô có thể biết một quý ông không quan tâm đến người phụ nữ mà anh ta cưới.”


    Amelia im lặng một lúc, như thể đang tự suynghĩ. Sự im lặng của cô càng kéo dài, Sarah càng khao khát đượckhỏa lấp. “Tôi–tôi hi vọng côcó thể cho tôi một lời mời đến dự vũ hội, ở đó tôi - tôi có thể tìm được ai đó.”


    Đây hẳn là khoảnh khắc nhục nhã nhất trong cuộc đời côấy, nhưng cô ấynhấp một ngụm trà nóng để che giấu đi nỗi tủi hổ của mình.


    “Tôi không chắc mình có thể làm được,” Amelia thừa nhận. “Sau tất cả những gì mà anh trai cô đã làm, hầu hết các gia đình không muốn có mối liên hệ nào với quý ngài Strathland.”


    “Đó không phải là lỗi của tôi,” Sarah thốt lên. Sự thất vọng trỗi dậy đã tồn tại trong tất cả những năm qua trở nên quay cuồng. Cô ấy không xứng đáng có cuộc sống nhưthế này, và cô ấy muốn có một lối thoát. Cô ấy ở trong cái bẫy này càng lâu, thì càng có nhiều khả năng là anh họ của cô ấy, Lewis Barnabas, sẽ tìm cách làm tổn thương cô ấy.


    Cô rùng mình khi nghĩ đến điều đó. Không, cô sẽ không bao giờ để mình ở bên một người đàn ông như anh ta.


    “Tôi biết đó không phải lỗi của cô,” Amelia đồng tình. “Nhưng đó là một tình huống khó. Có lẽ sẽ tốt hơn nếu cô tham gia một buổi đi chơi thay vì tham gia một buổi hội họp hay một vũ hội. Một nhóm nhỏ hơn có thể là tốt nhất.” Cô nhâm nhi tách trà của mình và mời Sarah một đĩa bánh mì sandwich.


    Cô ấy lấy một chiếc, nhưng mạch đập nhanh hơn. Amelia Andrews cần phải hiểu đầy đủ về sự cần thiết trong việc tìm kiếm một người chồng của cô ấy.


    “Tôi muốn có một người chồng,” Sarah lặp lại thật chậm. “Một quý ông đáng kính với thu nhập khá, ít nợ nần và sẵn sàng bỏ qua những việc làm của anh trai tôi.”


    “Tôi có thể cố giúp cô, nhưng tôi không hiểu có được không.”


    Bây giờ là thời điểm để đặt những tấm danh thiếp của cô ấy trên bàn. Mặc dù lương tâm kêu gào, cô ấy vẫn cố nói ra, “Tôi biết về “Những chiếc quần cộc của Aphrodite”.”


    Amelia chần chừ trong giây phút ngắn ngủi nhất trước khi mỉm cười. “Chúng thì sao? Hầu hết phụ nữ ở London đều mặc đồ lót.” Sự tăm tối giả tạo trong giọng nói của cô cho Sarah biết rằng cô ấy đã đoán đúng.


    “Tôi biết cô và các chị gái của cô phải chịu trách nhiệm về chúng,” Sarah nói. Mặc dù nó giống như một lưỡi dao xé toạc các nguyên tắc của côấy, nhưng cô không còn lựa chọn nào khác. “Và tôi biết sẽ khủng khiếp như thế nào nếu cả tỉ người biết được sự tham gia của các cô - đặc biệt là chị gái cô, Nữ công tước xứ Worthingstone duyên dáng.”


    “Tôi muốn cô rời đi ngay,” Amelia nói, và đứng dậy. Cơn giận dữ dâng lên trong mắt cô, và cô chỉ ra cửa. “Những lời buộc tội của cô là vô căn cứ và cô sẽ không nhận được sự giúp đỡ nào từ tôi trong việc chọn lựa một tấm chồng.”


    Nó thiêu đốt cô ấy, nhưng Sarah gật đầu. “Rất tốt. Sau đó, cô sẽ hiểu nếu tôi truyền bá tin tức cho mọi người.”


    Amelia Andrews im lặng đến kinh người. Trong một lúc lâu, Sarah tự hỏi liệu mình có quyết định đúng khi tiết lộ những gì mình biết hay không.


    “Cô giống anh trai của mình hơn tôi đoán,” cô nhỏ giọng.


    “Không, tôi không giống. Nhưng như tôi đã nói, tôi không có lựa chọn nào khác. Nếu cô giúp tôi tìm một người chồng, tôi sẽ không bao giờ tiết lộ bí mật của các cô. Cô có câu trả lời của tôi rồi đó.”


    “Và giá của chuyện đó là cái gì?” Amelia phản bác.


    “Nó đáng giá bằng danh tiếng của các cô.” Sarah đứng lên từ ghế trường kỷ, tâm trạng buồn bã. Cô ấy không bao giờ muốn hạ thấp mình tới tận đây, nhưng không còn lựa chọn nào khác. “Hoặc nếu cô không giúp được gì để tôi có thể lấy chồng thì cô có thể chu cấp cho tôi một căn nhà riêng, có thu nhập để sống. Có lẽ làmột phần lợi nhuận của cô từ “Những chiếc quần cộc của Aphrodite”“.


    “Tống tiền là một hành vi phạm tội,” Amelia phản bác. “Tôi có thể khiến cô bị bắt.”


    “Cô không có bằng chứng về việc đó.” Sarah bước đến ngưỡng cửa và quay lại. “Tôi sẽ mong nhận được phản hồi từ cô trong vài ngày tới.”



    Sáng hôm sau, Amelia thức dậy vào lúc bình minh. Bụng cô vẫn quặn thắt vì những gì cô học được từ Quý cô Sarah. Mặc dù cô ngờ rằng cô ấy chỉ đơngiản là không chấp vặtvới phụ nữ, nhưng rủi ro là ở đó. Nếu chỉ để một hơi thở của vụ bê bối này thoát ra ngoài, nó sẽ ảnh hưởng đến tất cả bọn họ.


    Margaret vẫn đang ngủ trong phòng chung của họ, và Amelia mang quần áo của chị ấy vào một phòng ngủ gần đó để người hầu giúp chị ấy mặc quần áo. Cô chọn một chiếc váy buổi sáng màu nâu vàng nhạt, được trang trí bằng ruy băng nhung. Mặc dù đây không phải là màu mà hầu hết phụ nữ thích, nhưng Amelia biết nó sẽ tôn lên mái tóc và thu hút sự chú ý của đàn ông vào khuôn mặt của chị ấy.


    Cô rất biết ơn lời mời của ngài Lisford sáng nay, vì cô rất cần một cách giải tỏa khỏi các sự kiện của ngày hôm qua. Phải có một cách để làm cho cô Sarah im lặng và bảo vệ bí mật của gia đình cô.


    Buổi sáng mù sương và mát mẻ khi cô cùng người giúp việc đến bờ đông của Serpentine, nơi cô đã hứa sẽ gặp ngài Lisford. Charles, cô tự nhắc mình, nhẩm lại cái tên. Một ngày nào đó, cô sẽ gọi anh ấy như vậy.


    Amelia đã nóng lòng muốn gặp anh ta và thấy thật dễ chịu khi cô phát hiện tử tước đang đợi ở gần chiếc xe bốn bánh hai ngựa kéo của anh ta. Vậy là, anh ta đã nhận được tin nhắn cô yêu cầu anh ta gặp mặt sớm hơn. Cô rất vui vì điều đó và ra hiệu cho người giúp việc của mình đứng lại ở một khoảng cách ngắn.


    “Chào buổi sáng, cô Andrews.” Anh ta cúi đầu, nở nụ cười ấm áp.


    “Chào buổi sáng, quý ngài của tôi.” Cô cười đáp lại, và anh ta giúp cô vào xe, trong khi người hầu của cô ngồi vào chỗ phụ phía sau.


    “Xin thứ lỗi cho tôi vì đã không trả lời bằng một cuộc gọi chính thức cho cô,” anh ta xin lỗi. “Tôi không muốn cô cảm thấy khó chịu, sau những gì đã xảy ra với chị gái của cô.”


    Cô không muốn nói về Margaret và ước gì anh ta đừng nhắc đến chuyện đó. Cô đã cảm thấy tội lỗi về cuộc gặp bí mật này. Nếu là bất kỳ người đàn ông nào khác đã làm tan nát trái tim chị gái cô, Amelia sẽ không bao giờ nhìn anh ta đến lần thứ hai. Nhưng thậm chí nhiều năm trước, cô đã cầu xin Margaret hãy để cho tử tước được yên. Cô đã héo mòn vì anh ta, rất muốn anh ta để mắt đến cô và xem cô như người phụ nữ trẻ yêu mến anh ta.


    Nhưng sau đó, anh ta lại muốn Margaret, và nó đã làm tan nát trái tim mười sáu tuổi của cô. Bây giờ, cô đã lớn hơn và khôn ngoan hơn, Amelia muốn tin rằng có thể có cơ hội cho họ.


    “Thật khó xử,” cô thừa nhận. “Nó khiến cảm xúc của Margaret bị tổn thương rất nhiều khi anh phá vỡ hôn ước.”


    “Làm sao tôi có thể giữ được nó,” anh ta thì thầm, “khi tôi đã đánh mất trái tim của mình với người khác?”


    Đôi mắt màu hạt dẻ của anh ta ẩn chứa một sự mãnh liệt khiến cô phải cố hít thở. Đúng như Margaret đã nói - anh ta đang nói tất cả những lời cô muốn nghe. Nó khiến Amelia khó chịu, tự hỏi liệu có sự thật nào xảy ra với họ không. Hãy cẩn thận, tâm trí cô cảnh báo.


    “Khi đó tôi còn rất trẻ,” cô nói nhẹ nhàng. “Anh không thể để ý đến tôi.”


    Mặc dù, công bằng mà nói, cô luôn muốn ở gần anh ta mọi lúc mọi nơi. Ngoài việc quăng mình dưới chân anh ta, cô còn làm mọi thứ có thể để thu hút sự chú ý của tử tước.


    “Làm sao tôi có thể không nhìn thấy những gì ngay trước mắt tôi?” Ngài Lisford đặt tay cô vào khuỷu tay mình khi anh ta đánh dây cương và bắt đầu điều khiển ngựa đi thong thả dọc theo bờ biển Serpentine. “Bây giờ, cô vẫn đẹp như cô hồi đó. Chỉ khác là giờ thì cô đã là một phụ nữ trưởng thành.”


    Tông giọng êm ái của anh ta làm cô đề cao cảnh giác của mình, mặc dù Amelia rất vui khi được ở cạnh anh ta. Cô không nói gì, hoàn toàn nhận thức được rằng những lời khen của anh ta là vô nghĩa.


    Tử tước thú nhận: “Tôi đã phải giữ khoảng cách trong một thời gian. Ngay cả bây giờ, tôi cảm thấy như thể tôi không thể gặp cô mà không làm tổn thương chị gái của cô.”


    Amelia thư giãn một chút, vì điều đó là đúng. “Thật khó,” cô thừa nhận. “Và bây giờ, bố mẹ tôi đã trở lại London, chúng tôi sẽ chuyển về nhà riêng của mình.”


    Điều này sẽ không làm cho hoàn cảnh của họ dễ dàng hơn. Cô không thích lén lút, nhưng còn lựa chọn nào khác?


    “Có lẽ tôi nên nói chuyện với cha của cô, quý ngài Lanfordshire, và thảo luận các vấn đề với ông ấy.”


    Điều đó sẽ không tốt chút nào. Cha cô rất tức giận với tử tước và sẽ sớm tống cổ ngài Lisford ra ngoài trước khi ông cho phép anh ta sắp đặt bất kỳ cuộc gặp nào.


    “Tôi không biết rằng nó sẽ có ích gì,” Amelia nói. “Cha tôi rất tức giận về những gì đã xảy ra.” Ngay cả bây giờ, cô cũng không biết làm thế nào để làm dịu bớt. “Tôi có thể cố gắng nói chuyện với Papa, nhưng tôi biết rằng cha không muốn anh tham gia vào gia đình của chúng tôi.”


    “Chắc chắn cô phải biết tôi quan tâm đến cô sâu sắc như thế nào,” tử tước Lisford nói, và giọng điệu của anh ta có vẻ rất chân thành, cô gần như có thể đã tin vào những lời đó. Cô muốn nó là sự thật. Ngoại trừ thực tế rằng đây là lần đầu tiên họ có một cuộc trò chuyện dài hơn hai phút.


    Ý thức chung của cô vẫn cảnh giác trong khi trái tim bướng bỉnh của cô lại vui mừng. Amelia buộc mình phải suy nghĩ rõ ràng. “Đây là lần đầu tiên chúng ta ở cùng nhau. Mặc dù tôi rất tự hào, nhưng anh không nghĩ rằng vẫn còn hơi sớm để anh quan tâm sâu sắc đến tôi sao?”


    “Bốn năm,” anh ta nói, đưa tay nắm lấy tay cô. “Tôi đã chú ý đến cô một thời gian dài. Chờ đợi cô.”


    Có lẽ ý anh ta là một lời khen, nhưng Amelia thấy điều đó thật đáng lo ngại. Anh ta mới tán tỉnh Margaret chỉ ba năm trước. Anh có tin rằng cô ngây thơ đến mức cô sẽ tin rằng anh đã yêu cô rồi không? Hay anh ta đã nói theo cách này với tất cả phụ nữ?


    Những lời cảnh báo của chị cô không thể bị bỏ qua. “Tôi không muốn anh nói những lời tâng bốc tôi,” Amelia bắt đầu, quyết định rằng chân thật là cách tiếp cận tốt nhất. “Anh có thể thích tôi rất nhiều, nhưng chúng ta hầu như không biết nhau.” Cô muốn được tìm hiểu tử tước Lisford thực sự, chứ không phải là tử tước bảnh bao luôn nói những lời tâng bốc.


    Anh ta vô cùng sửng sốt trước câu trả lời của cô, chiếc mặt nạ dày rơi xuống trong chốc lát. “Nhưng tôi nghĩ-”


    “Nếu anh muốn tán tỉnh tôi, bằng mọi cách, hãy làm như vậy, nhưng đừng đối xử với tôi như thể tôi không có não trong đầu. Tôi biết khi nào một người đàn ông nói chuyện ấp úng.”


    Sự bối rối của anh ta đã được thay thế bằng một nụ cười thành thật. “Cô không giống bất kỳ phụ nữ nào khác, phải không?”


    “Dĩ nhiên là không. Tôi tin rằng một phụ nữ nên nói ra suy nghĩ của mình thay vì giả vờ làm một cái gì đó mà cô ấy không phải như thế.” Amelia gửi cho anh ta một nụ cười cởi mở, hy vọng anh ta không thất vọng vì ánh mắt của cô. Thành thật mà nói, cô thấy không có lý do gì để chơi đùa cả.


    Lần này, cô nhìn thấy một chút ánh sáng trong nụ cười đáp lại của anh ta. “Tôi thực sự thích cô, cô biết đấy.”


    “Tất nhiên rồi. Tôi khá dễ mến.” Trái tim của Amelia xoắn lại vì phấn khích khi anh ta lột bỏ lớp vỏ ngoài và nói ra sự thật. Dù vậy, cô cần anh ta hiểu về con người cô. “Tôi không đầu óc trống rỗng như bầy cừu chạy đến bên cạnh anh trong mỗi vũ hội.”


    Anh ta chớp mắt trước điều đó. “Không, tôi không nghĩ cô là vậy.” Vuốt lại một lọn tóc, anh ta nói thêm, “Đây hoàn toàn không phải là cách tôi hình dung về chuyến đi của chúng ta. Tôi bằng cách nào đó đã nghĩ rằng cô thích tôi hơn.”


    Ồ, cô đã làm - không nghi ngờ gì về điều đó. Nhưng những lời đẹp đẽ chẳng có nghĩa lý gì.

    Cô đứng thẳng vai và đưa ra một lời khen để xoa dịu anhta. “Anh khá đẹp trai. Bất kỳ ai cũng có thể thấy điều đó. Nhưng tôi nghĩ chúng ta cần thời gian để làm quen trước khi anh nói chuyện với cha tôi, đúngkhông?”


    “Cô nói đúng,” tử tước Lisford thừa nhận. “Và tha thứ cho tôi vì đã nói quá mạnh dạn. Chỉ là… tôi nghĩ đó là những gì cô muốn nghe.”


    Amelia thở dài. “Có lẽ bầy cừu thích điều đó, nhưng tôi thích sự thật hơn tất cả những điều khác.”


    Anh ta nhận xét: “Cô không giống chị gái của mình.”


    “Dĩ nhiên là không. Margaret tuân theo mọi quy tắc, đến cả dấu chấm câu sau cùng. Tuy nhiên, tôi tin rằng một số quy tắc nhất định có thể bị bẻ cong trong những trường hợp thích hợp.”


    Cái nhìn cháy âm ỉ đã quay trở lại, và Amelia buộc cô chú ý trở lại làn nước trong vắt của dòng Serpentine. Charles Newport là một người đàn ông đẹp trai tàn khốc với rất nhiều kinh nghiệm trong việc thu hút phụ nữ. Và cô muốn được tán tỉnh, nhưng chỉ sau khi cô biết người đàn ông này. Cô không muốn những lời trống rỗng.


    “Tôi có thể hôn tay cô chứ?” anhta hỏi nhẹ nhàng.


    Vâng, tính bốc đồng của cô muốn kêu lên. Miệng của anh trên làn da trần không đeo găng tay của tôi.


    Nhưng cô cảm thấy nếu cô cho người đàn ông này một quyền tự do duy nhất, tử tước Lisford sẽ còn muốn nhiều hơn nữa. Cô sẽ trở nên giống như hàng loạt phụ nữ mà anh ta tán tỉnh và bỏ rơi. Đây là một người đàn ông thích săn đuổi. Anh ta muốn một người phụ nữ không dễdụ. Cô càng giữ anh taở khoảng cách xa, thì sự quan tâm của anh ta càng mạnh mẽ.


    Anh ta đang nắm lấy lòng bàn tay cô thì Amelia lắc đầu. “Chưađược.”


    “Cô sợ tôi ư?” Giọng anh lúc này đã tử tế hơn, như thể anh đang cố tỏ ra nhẹ nhàng.


    Amelia lắc đầu. Tôi sợ chính bản thân mình. Cô đã biết là mình rất khác với những người chị của mình - bốc đồng và háo hức lao vào cuộc chiến cho bất cứ điều gì cô muốn.


    Cô tin vào việc nắm bắt từng giây phút của niềm vui cuối cùng từ cuộc sống. Trải nghiệm cảm xúc là một cảm giác thèm muốn mà cô không thể phủ nhận, cho dù nó liên quan đến mùi hương, vị giác hay hơn hết là xúc giác. Cơ thể của cô cực kỳ nhạy cảm, và cô mặc áo nịt ngực và những chiếc áo lót từ “Những chiếc quần cộc của Aphrodite” khiến Margaret hoàn toàn bị sốc. Nhưng cô thích cảm giác của lụa và sa tanh trên làn da mình. Cô cảm thấy khi lần đầu tiên chung giường với đàn ông, cô sẽ thích nó.


    Và thật quá nguy hiểm khi tưởng tượng ra chuyện đó. Cô thậm chí không thể mạo hiểm một nụ hôn nồng cháy vì sợ rằng những thôi thúc bản năng sẽ dẫn cô đến con đường bị hủy hoại. Amelia muốn người đàn ông này yêu cô. Cô không muốn trở thành một phụ nữ vô danh khác trong số hàng tá những người anh ta đã tán tỉnh trong quá khứ.


    “Nói cho tôi một chút về bản thân anh mà không có ai biết ấy,” cô nói, cố thay đổi chủ đề - và tưởng tượng của cô – ra xa việc hônhít.


    Anh ta cau mày, thúc ngựa đi tiếp. Trong một lúc lâu, anh ta ngẫm về điều đó, và cuối cùng, anh ta nói, “Chỉ khi cô cũng làm như vậy.”


    “Được thôi.” Cô ấy đã rèn luyện bản thân và nói: “Tôi sợ độ cao. Tôi không thể chịu được khi đứng trên ban công. “


    Anh ta nghiêng đầu để thể hiện rằng anh ta đã nghe thấy cô, và cuối cùng, anh ta thừa nhận, “Tôi cần phải kết hôn với một người thừa kế.”


    “Đàn ông nào không thế?” Cô nhún vai và nói thêm, “Cha tôi chỉ là một nam tước, và chúng tôi đã phải vật lộn một chút trong vài năm qua, nhưng-”


    Anh ta cắt ngang, “Tôi biết. Nhưng gia đình của cô đã ổn định hơn nhiều, bây giờ,chị cả của cô đã kết hôn với một công tước.”


    Cô không biết anh ta muốn nói gì khi dùng từ “ổn định”, nhưng cô đã từ chối mong muốn sửa lỗi cho anh ta. Sự giàu có của họ không liên quan gì đến thu nhập của cha cô và tất cả mọi thứ liên quan đến việc bán những chiếc áo lót tinh quái cho những quý cô sang trọng, dù cô không nói ra. Trong những năm qua, họ đã tích lũy được khá nhiều tiền từ “Những chiếc quần cộc của Aphrodite”, và giờ, cô không lo về tài chính của gia đình họ nữa. Nhưng việc duy trì bí mật đó là rất quan trọng.


    Cô nuốt khan khi nghĩ đến cuộc trò chuyện ngày hôm qua với quý cô Sarah. Phải làm gì đó, nhưng sao? Rõ ràng người phụ nữ cần được giúp đỡ và đã đủ tuyệt vọng để phải dùng đến cách tống tiền. Tâm trạng cô mù mịt vì sợ hãi trước những gì cô Sarah có thể nói hoặc làm. Nó có thể đe dọa tất cả họ.


    “Tôi đã có một vài sai lầm,” Tử tước Lisford thừa nhận. “Tôi đã đánh bạc nhiều hơn mức tôi có thể.”


    Giờ thì đây mới là một cái nhìn hiếm hoi về sự trung thực. Anh ta biết những tật xấu của mình và sẵn sàng cởi mở về chúng. “Vậy thì đừng chơi bài nữa,” cô giục anh ta. “Thậm chí không đi vào cáccâu lạc bộ White nữa.”


    “Cô không hiểu. Đó là hi vọng của tôi.”


    “Vẻ ngoài quan trọng đối với anh hơn là bảo vệ tài sản của gia đình anh ư?” cô hỏi. Mặc dù có thể mong đó là một quý ông, nhưng cô có cảm giác rằng các khoản nợ của anh ta đang tăng dần đều.


    Tử tước Lisford thở dài thườn thượt. “Vẻ ngoài là cần thiết để duy trì một tiêu chuẩn mà những người khác mong muốn.”


    Nói cách khác, anh ta muốn trông thật bảnh trước mặt bạn bè và sẵn sàng vùi mình vào nợ nần vì điều đó.


    Amelia lại khoác tay anh ta và nói, “Nếu anh muốn cưới một người thừa kế, thì anh sẽ phải từ bỏ những điều vô nghĩa như vậy. Sao cô ấy muốn để anhkiểm soát tiền của cô ấy, nếu anh đã tiêu sạch sành sanh chứ?” Cô không cho anh ta cơ hội để trả lờimà tiếp tục, “Hãy chứng minh bản thân có trách nhiệm và sẽ có nhiều cánh cửa hơn sẽ mở ra cho anh.”


    “Còn cô thì sao? Côn sẽ kết hôn với một người có vết mà chịu cải tạo chứ?”


    Amelia gửi cho anh một nụ cười xiên xẹo. “Chỉ khi anh ấy chiếm được trái tim của tôi.”


    Biểu hiện của Tử tước Lisford trở nên ảm đạm khi anh ta rẽ vào khúc cua. Cỗ xe di chuyển nhẹ nhàng khi họ tiếp tục đi xuống bờ sông phía đối diện. “Tôi xin lỗi về những gì đã xảy ra với chị gái của cô, cô biết đấy. Đó là sai lầm của tôi. Nhưng sẽ tệ hơn nếu kết hôn với cô ấy.”


    “Đó là một việc làm đáng sợ,” Amelia nói. “Và anh nên sửa chữa nó.”


    Miệng anh ta xoắn lại. “Tôi không thể nói gì để mong cô ấy tha thứ. Hành động của tôi thật đáng trách.”


    “Một khi chị ấy kết hôn với một người đàn ông khác, chị ấy sẽ bỏ nó lại sau lưng mình thôi,”Amelia dự đoán. “Và tôi vừa biết rằng bá tước hoàn toàn phù hợp với Margaret. Anh có thể giúp tôi kết hợp cho chị ấy.”


    Tử tước Lisford đã lắng nghe kế hoạch của cô, và khi họ đã dừng xe, cô mỉm cười. Chẳng bao lâu nữa, cả Bá tước Castledon và Margaret sẽ hạnh phúc mãi mãi.


    Amelia sẽ tận mắt chứng kiến.



    Henry Andrews dậy lúc tám giờ rưỡi, nhìn chằm chằm vào chỗ trống bên cạnh ông trên giường. Dù vẫn biết việc các bà vợ có bạn thân là thời trang, nhưng ông vẫn nhớ là Beatrice đang ngủ bên cạnh mình. Họ đã kết hôn gần hai mươi tám năm nay, nhưng bằng cách nào đó, trong vài mùa hè qua, bà ấy trở nên xa cách hơn.


    Một phần là do ông đã xanhà vì chiến tranh quá lâu. Beatrice buộc phải tự bảo vệ mình, đưa ra quyết định về tài sản của họ và cuộc sống của các cô con gái. Hoàn cảnh buộc mong rằng bà ấy sẽ có được cảm giác độc lập mạnh mẽ hơn.


    Tuy nhiên, sau khi ông trở về, ông đã nghĩ rằng cuộc sống của họ sẽ tiếp tục như thể ông chưa từng rời đi, giống như các mảnh ghép được ghép lại với nhau. Thay vào đó, các cạnh sẽ không hoàn toàn vừa vặn. Beatrice không còn là người vợ ngoan ngoãn, ít nói. Họ đã có một cuộc tranhcãi khủng khiếp về công việc may vá tai tiếng mà các cô congái của ông đã bắt đầu. Ông đã yêu cầu họ ngừng ngay lập tức, và trước cú sốc của ông, Beatrice đã từ chối.


    “Ông đã để chúng tôi tự lo,”bà ấy đã nói với ông “Và ông không có quyền chỉ trích những gì các con gái của chúng ta đã làm để tồn tại.”


    Ngay cả giờ đây,nghĩ đến việc các cô con gái của mình đi bán những chiếc quần cộc - là đã đủ để khiến Henry phải tìm đến với rượu mạnh. Ông tin rằng họ sẽ “Những chiếc quần cộc của Aphrodite” ngay. Thay vào đó, người vợ bất chấp của ông vẫn tiếp tục vai trò giám sát những tác phẩm của những chủ trại nhỏ, như thể bà ấy không ý thức được những hậu quả mang tính xã hội khi bị phát hiện.


    Bà ấy là một nam tước phu nhân - không phải một phụ nữ giang hồ. Nhưng dù ông có tranh luận với Beatrice như thế nào, bà cũng từ chối thảo luận.


    Tệ hơn nữa, bà ấy đã ngừng ngủ bên cạnh ông, và mặc dù bà ấy sẽ tiếp tục thực hiện nhiệm vụ của mình với tư cách là Quý bà Lanfordshire, có điều gì đó đã thay đổi giữa họ. Có một khoảng cách vô hình mà ông không thể nắm bắt hay hiểu được… gần như thể bà đã hết yêu ông. Họ tồn tại bên nhau, nhưng trái tim bà đã không còn thuộc về ông nữa. Và chết tiệt, ông không hề manh nha biết là làm thế nào để thay đổi điều đó.


    Ông càng tự hỏi liệu có ai đã viết được một chỉ dẫn để hồi sinh cuộc hôn nhân của một người hay không. Vì ông chắc chắn đã phát ốm rồi.


    Sau khi người hầu giúp ông mặc quần áo xong, Henry đi đến cánh cửa liền kề phòng ngủ của vợ mình. Ông áp tai vào cửa và nghe thấy những âm thanh trò chuyện nho nhỏ. Tốt. Điều đó có nghĩa là Beatrice đã tỉnh.


    Henry gõ cửa, và trong giây lát, người giúp việc của bà ấy trả lời. Liếc ra phía sau, cô ấy nói, “Xin thứ lỗi, quý ngài Lanfordshire, nhưng phu nhân của tôi vẫn còn đang nằm trên giường. Ngài có cần gì không?”


    Phải. Ông cần nói chuyện với vợ mình mà không có gì ngăn cách giữa họ.


    “Bà ấy dậy rồi,” ông nói. “Tôi tình cờ nghe được bà ấy nói chuyện với cô.”


    Cô hầu gái đỏ mặt, nhưng nói thêm, “Đúng là như vậy, nhưng bà ấy chưa sẵn sàng tiếp ngài. Bà ấy dặn tôi nói rằng bà ấy sẽ gặp ngài vào bữa sáng ạ.”


    Vì Chúa, đây là vợ của ông cơ mà. Ông có quyền mở cửa và nói chuyện với Beatrice bất cứ khi nào ông muốn. Nhưng ông cảm thấy rằng việc xông vào sẽ chỉ làm giảm thái độ của bà ấy đối với mình, và đó không phải là điều ông muốn.


    Ông nắm tay nắm cửa và đóng cửa lại trước mặt cô hầu gái. Tình hình này càng ngày càng trở nên vôlí hơn. Suốt hai mươi năm, ông đã ngủ trên giường của vợ mình. Trong chuyến hành trình đến đây từ Scotland, bà ấy lại muốn có những căn phòng riêng. Tách biệt! Như thể bà ấy không thể chịu đựng được khi hít thở cùng một bầu không khí với ông.


    Hai bên thái dương bắt đầu nhói lên vì đau đầu, và ông ngồi vào bàn viết. Trong chiến tranh, ông là một sĩ quan. Với tư cách là một đại tá, ông đã trình bày khá nhiều chiến lược chiến đấu cho các tướng lĩnh và ông không lạ lẫm gì với chiến tranh.


    Ông lấy ra một tờ giấy và một cây bút lông và nhận ra rằng, tình huống này không khác gì nhau. Phải có một mối tương quan giữa một trận chiến và một cuộc hôn nhân. Cả hai đều đòi hỏi các điều khoản hòa bình, và rõ ràng là Beatrice tin rằng bà ấy chiếm ưu thế.


    Không phải như vậy.


    Bút lông của Henry bắt đầu di chuyển trên tờ giấy, phác thảo các phương pháp tấn công khác nhau. Trong chiến tranh, quân đội cần phải dò tìm tung tích của kẻ thù và hiểu được hành động của chúng. Đó dường như là một hành động hợp lý để phongtỏa vợ ông. Ông chẳng có khái niệm mờ nhạt nhất về những gì bà đã làm cả ngày, nhưng có lẽ ông có thể theo dõi Beatrice và từ đó hiểu bàấy hơn. Với phụ nữ, hành động có ý nghĩa hơn nhiều so với lời nói.


    Hài lòng với kết quả đạt được, Henry quyết định rằng hôm nay, ông sẽ phối hợp cácnỗ lực để tìm lại đượcngười vợ của mình. Ôngđã nhầm tưởng rằng tất cả đều tốt đẹp giữa họ, trong khi thực tế thì không.


    Nhưngở London này, họ có thể tạo ra một khởi đầu mới. Và Henry hoàn toàn có ý định tranh thủ sự giúp đỡ của các cô con gái.
     
    Chỉnh sửa cuối: 15/1/22 lúc 07:59
    hathao and Breeze like this.
  5. LanNP

    LanNP Lớp 7

    Chương 3


    David bước vào trong tiền sảnh của dinh thự Andrews và đưa găng tay và mũ của mình cho người hầu. Người quản gia, ông Culpepper, là một người đàn ông béo mập với bộ ria mép màu xám cùng một bộ râu quai nón. Biểu cảm của anh ấy thật nghiêm trang khi dẫn David vào trong. "Cô Amelia Andrews và mẹ cô ấy đang mong đợi ngài."


    Anh đi theo người quản gia về phía một phòng khách nhỏ và ngạc nhiên khi thấy Nam tước Lanfordshire đang đứng ở hành lang. Người đàn ông dường như đang nghe trộm vì một lý do kỳ quặc nào đó.


    “Quý ngài của tôi.” David chào nam tước, nhưng cha của Amelia chỉ lắc đầu và vẫy tay về phía trước chào anh. Không rõ tại sao người đàn ông lớn tuổi lạiphảiẩn nấp thay vì tham gia cùng họ. Người quản gia chỉ nhấc một ngón tay lên môi và ra hiệu cho David đivào cùng các quý bà và quý cô bên trong.


    Phòng khách là một căn phòng ấm cúng với giấy dán tường màu kem và những tấm rèm dài màu xanh lá cây để đóng khung các cửa sổ lớn. Anh cúi chào các quý cô, chào quý bà Lanfordshire trước. "Tôi tin rằng bà đã có một hành trình tốt từ Scotland?"


    "Nó vẫn tồi tệ, như mọi khi." Bà mỉm cười, ra hiệu cho anh ngồi. “Cảm ơn ngàiđã đến uống trà với Amelia và tôi.”


    Anh ngồi đối diện với họ và nhìn thấy tia sáng lấp lánh trên khuôn mặt của người phụ nữ trẻ. Amelia rõ ràng đang âm mưu điều gì đó, và anh không chắc đó là gì. "Đó là niềm vui của tôi."


    Quý bà Lanfordshire bắt đầu bằng một cuộc trò chuyện thông thường về thời tiết và điều kiện đi lại, nhưng tất cả sự tập trung của anh đều đổ dồn vào Amelia. Cô mặc một chiếc áo choàng màu xanh đậm, và mái tóc vàng của cô được búi lại thành búi, mặc dù một vài sợi tóc đã được sắp xếp một cách nghệ thuật trên khuôn mặt của cô.


    Không thể phủ nhận vẻ đẹp của cô. Đôi mắt xanh lục của cô chứa đựng sự tinh nghịch, như thể cô biết một bí mật mà anh không hề biết.


    Quá trẻ, não anh cảnh báo. Dù vậy, anh vẫn không thể rời mắt khỏi cô. David buộc mình phải trả lời các câu hỏi của quý bà Lanfordshire, nhưng Amelia rút một mẩu giấy từ phía sau một tấm đệm, để anh im lặng biết rằng cô đã nhận được danh sách của anh. Đôi mắt cô ánh lên vẻ thích thú, và anh nhướng mày với cô.


    Anh có thực sự nghĩ rằng tôi sẽ để ý chút nào tới danh sách này không? Đôi mắt cô dường như nói vậy.


    Đó là vì lợi ích của chính cô, anh đáp lời trong im lặng.


    Khi quý bà Lanfordshire đưa cho anh một miếng bánh, anh từ chối một cách lịch sự và chỉ uống trà. Tuy nhiên, Amelia nhắm mắt khi cô cắn một miếng, thưởng thức hương vị. Cô thoángxuất hiện trong một khoảnh khắc tôn kính, trong khi thưởng thức chiếc bánh mềm với quả phúc bồn tử.


    Anh đã từng nhìn thấy vẻ mặt ấy của một người phụ nữ trước đây và nó khiến anh nhớ lại đã bao nhiêu năm kể từ khi anh chung giường với vợ mình. Thật khó tin khi thấy mình bị thu hút bởi phản ứng của Amelia.


    “Nếu con có thể, thưa Mẹ,” Amelia bắt đầu, “Con muốn mẹ gặp ngài Castledon vì con tin rằng ngài ấy sẽ trở thành một người chồng tuyệt vời cho Margaret.”


    Quý bà Lanfordshire gần như phun trà ra đĩa. Thay vào đó, bà ho, đưa khăn tay lên môi. “Trời đất, Amelia, con không cần phải quá sốt ruột thế. Bá tước Castledon chắc chắn không cần đến sự mai mối của con.”


    Cô Andrews phớt lờ mẹ. "Ngài ấy giờ đã ba mươi lăm tuổi, và-"


    “Ba mươi ba,” anh chỉnh lại. Anh không cần cô cộng thêm tuổi cho mình.


    “Vâng, ngài ấy chưa quá già so với chị ấy. Ngà ấy là một quý ông tốt bụng và con tin rằng họ sẽ hòa hợp với nhau."


    Quý bà Lanfordshire nhắm mắt lại như thể đang tìm kiếm sự kiên nhẫn từ một thế lực cao hơn. “Amelia, con yêu, đây không phải là cách một phụ nữ trẻ nên cư xử trước một bá tước.” Bà gửi cho anh một nụ cười ngại ngùng. “Tôi hiểu ngài có một đứa con gái, tôi nói đúng chứ, bá tước Castledon?”


    Đó là một chiến thuật hiển nhiên để thay đổi chủ đề cuộc trò chuyện.


    "Tôi có con gái." Rõ ràng là Quý bà Lanfordshire không biết rằng anh và Amelia đã nói chuyện về những người vợ tiềm năng. Lái lại cuộc trò chuyện, anh nói thêm, "Và mong muốn lớn nhất của Christine là tôi tái hôn và cho cô bé một người mẹ.”


    Biểu cảm của quý bà dịu đi. “Con gái ngài mấy tuổi rồi?”


    “Mười một tuổi,” anh thừa nhận. “Lẽ ra bây giờ, tôi nên tái hôn từ lâu vì tôi cần người thừa kế. Tuy nhiên, tôi không thể làm được như vậy." Anh nhìn thấy vẻ thất thần thương cảm trên khuôn mặt của Quý bà Lanfordshire. “Cô Andrews đã đề nghị giúp tôi tìm một số ứng viên phù hợp.”


    Người phụ nữ lớn tuổi thở dài. “Amelia nên để tâm đến chuyện riêng của mình thay vì xen vào chuyện của người khác.”


    “Con rất giỏi can thiệp,” Amelia xen vào. "Và con đều thu được kết quả."


    Đó là việc cô đã làm. David nhướng mày với cô, và cô nở một nụ cười kín đáo. Anh với lấy tách trà của mình. "Tôi có thể cho rằng đây là lý do cô mời tôi đến đây không?"


    “Thực ra, đó là vì tôi muốn giới thiệu ngài với mẹ tôi để bà ủng hộ tôi trong việc ngài trở thành một cặp ăn ý với Margaret.”


    Trước khi nam tước phu nhân có thể trả lời, David rút danh sách mà Amelia đã gửi ra và đưa cho cô. “Và bà nghĩ gì về những cô gái trẻ này, Quý bà Lanfordshire?”


    Quý bà nhận tờ danh sách các tên, gửi một cái nhìn đầy cảnh cáo cho Amelia. “Tất cả họ đều xuất thân trong một gia đình tử tế. Nhưng tôi không chắc họ sẽ làm tốt ra sao với tư cách là mẹ kế đối với con gái ngài." Bà bắt đầu lướt xuống từng cái tên, liệt kê các đặc điểm từng người. Amelia nhấp một ngụm trà, có lẽ đang giả vờ vâng lời.


    Anh hầu như không nghe thấy một lời Quý bà Lanfordshire nói. Anh đang quan sát cách bàn tay của Amelia di chuyển trên chiếc cốc và cách môi cô chạm vào vành sứ. Cô đã gửi cho anh một nụ cười ẩn ý khi cô bắt gặp anh đang nhìn mình chằm chằm, và nó như một viên đạn bắn vào não anh.


    Đừng nhìn vào cô ấy nữa. Cô ấy không phải dành cho ngài.


    Anh muốn có một phụ nữ nhiều tuổi hơn, ai đó có thể giúpanh nuôi nấng Christine và dạy dỗ cô bé trở thành một quý cô trẻ tuổi. Không phải người sẽ dạy con gái anh thói ương ngạnh.


    “Tóm lại, tôi tin rằng tiểu thư Harrow hoặc tiểu thư Pearson sẽ là lựa chọn tuyệt vời cho ngài,” Quý bà Lanfordshire kết thúc.


    "Không phải con gái của bà ư?" anh nhắc nhở, nhìn Amelia một cái nhìn khác.


    “Margaret đã bày tỏ sự miễn cưỡng kết hôn,” bà thừa nhận. "Sau những gì mà Tử tước Lisford kinh khủng đó đã làm với con bé, không có gì lạ cả."


    “Anh ta không phải là một kẻ đê tiện,” Amelia cãi. "Anh ấy chỉ đơn giản là lựa chọn sai lầm thôi."


    David uống trà xong và đặt tách xuống, dành toàn bộ sự chú ý cho Quý bà Lanfordshire. “Tôi phải đồng ý với bà, Quý bà Lanfordshire. Người đàn ông này thực sự là một kẻ phóng túng, và tôi không thích nhìn thấy bất kỳ đứa con gái nào của bà kết giao với những người giống như anh ta."


    Tất cả sự hài hước biến mất khỏi khuôn mặt của Amelia, và cô ném cho anh một cái nhìn giận dữ. David bắt gặp ánh nhìn của cô một cách lạnh lùng. Cô có thật lòng mong anh đứng về phía cô trong chuyện này không? Anh biết Charles Newport đủ rõ. Người đàn ông này đã vô trách nhiệm và mang tiếng là bòn rút tiền của gia đình mình. Anh đã sớm nhìn thấy Amelia kết hôn với một kẻ tham lam hơn là một người đàn ông như tử tước.


    “Tôi hoàn toàn đồng ý,” mẹ cô lặp lại.


    Nhưng cái nhìn căng thẳng trên khuôn mặt của Amelia không chỉ là sự tức giận. Hai bàn tay cô đang bấu chặt vào đệm, và cô trông như đã sẵn sàng kêu anh đi gặp quỷ.


    Anh gửi cho cô một nụ cười, nhưng trong mắt cô, anh thấy chiến tranh đang bùng lên.



    Amelia đứng bên trong phòng khiêu vũ, lòng giận dữ. Cô biết rằng cô không nên nói bất cứ điều gì với bá tước Castledon nữa. Một phụ nữ đứng đắn như Margaret sẽ không bao giờ mơ tới điều đó. Nhưng đếncả ba ngày sau, cô vẫn còn giận anh vì đã nói bóng gió với mẹ cô rằng Tử tước Lisford là một lựa chọn hôn nhân tồi. Đúng vậy, tử tước đã mắc vô số sai lầm. Nhưng cô đã thoáng thấy một người đàn ông tốt trên quãngđường đi dạo của họ vào sáng hôm trước. Bên dưới những lời nói điêu luyện và cách cư xử ngọt ngào của anh ta là một người đàn ông rất cần tình yêu của một người phụ nữ.


    Trong thâm tâm, Amelia tin rằng cô có thể giúp Charles Newport. Anh ta có thể được cứu rỗi, ngay cả sau tất cả những gì anh ta đã làm.


    Chị gái Victoria, Nữ công tước xứ Worthingstone, sẽ tổ chức buổi dạ vũ tối nay, và Amelia đã thuxếp một lời mời cho Tiểu thư Sarah, mặc dù cô chưa nói lí do với Toria. Nếu bằng cách nào đó, Tiểu thư Sarah gặp được người đàn ông trong mộng của cô ấy thì mọi chuyện sẽ giải quyết được. Giả sử người phụ nữ không dùng đến hành vi tống tiền.


    Logic mách bảo cô thông báo cho Công tước Worthingstone. Anh ấy có thể buộc Tiểu thư Sarah tội tống tiền, nếu cần. Nhưng, như người phụ nữ trẻđã nói, không có bằng chứng hữu hình.


    Một lần nữa, Amelia đào sâu bằng bản năng của mình, cố gắng xác định tính cách của người phụ nữ này. Tiểu thư Sarah dường như không phải là loại người sẽ dùng đến hành vi phạm tội - giống như thểmột phụ nữ cố gắng thoát khỏi số phận mà cô ấy không mong muốn.


    Làm ơn hãy để chuyện này kết thúc, Amelia cầu nguyện. Trò chuyện với những người chị của mình về một vụ bê bối có thể sẽ kéo tất cả tên tuổi của họ vào đống đổ nát là điều cuối cùng cô cần. Cô muốn tự mình giải quyết, và có lẽ, nếu Tiểu thư Sarah giành được tự do cho mình thì mọi chuyện sẽ tốt đẹp cả.


    Trời còn sớm, và buổi khiêu vũ vẫn chưa bắt đầu. Nhiều khách khứa đã hòa mình trong phòng khiêu vũ, trong khi những người khác đang tận hưởng thời tiết ấm áp lạ thường ở phía ngoài cửa. Cho đến giờ, cô vẫn chưa thấy Tiểu thư Sarah, nhưng điều đó không có nghĩa là cô gái đó không có ở đây.


    Amelia băng qua thềm đá và dõi theo bá tước Castledon. Anh đang đứng ở bậc dưới cùng của lối dẫn ra một khu vườn có tường bao quanh. Như mọi khi, anh vẫn mặc đồ đen. Cô nghi ngờ liệu người đàn ông này có phải chỉ một màu duy nhất trong tủ quần áo của mình không. Ngay khi nhìn thấy cô, anh khẽ cúi đầu. "Cô Andrews."


    Amelia ra hiệu cho anh đi cùng cô, không muốn lộ liễu. Khi họ còncách những người khách khác một quãng ngắn, cô hỏi, "Tại sao ngài lại cùng mẹ tôi chống lại Tử tước Lisford?”


    "Chúng ta thực sự phải có cuộc trò chuyện này bây giờ ư?" anh đáp. “Đây là một buổi tối tuyệt vời, và chị gái của cô đã đủ tử tế để mời tôi đến nhà của cô ấy. Có lẽ cô nên tham khảo danh sách mà tôi đã đưa cho côvà nói chuyện với một trong những quý ông đó."


    Amelia cố gắng nhẫn nại, nhưng cô quá thất vọng, cô không thể nhịn được. “Tôi đã đưa cho ngài một danh sách những cô gái trẻ có thiện ý. Bất kỳ ai trong số họ cũngđều hoàn hảo để làm vợ, làm mẹ cho con gái ngài. Tôi đã cố gắng giúp ngài, nhưng ngài thì - ”


    "Tôi cũng đã giúp cô." Anh cắt ngang lời cô, đưa cho cô cánh tay của mình. “Tôi chỉ đơn giản là thêm một vài cái tên để cảnh báo thôi.”


    Cô hít thở thật sâu, nhận ra rằng anh hoàn toàn không biết về việc anh đã phá hoại cô như thế nào trong lần dùng trà của họ. Hoặc có thể, anh thờ ơ với những thiệt hại do mình đã gây ra.


    “Tôi đã yêu Charles Newport suốt bốn năm qua,”cô nói với anh. Mặc dù “tình yêu” có lẽ là một từ quá mạnh, nhưng nó nghe có vẻ tốt hơn là thừa nhận rằng cô đã thầm cố gắng vì anh ta. “Tôi biết anh ấy là người như thế nào, và tôi tin rằng anh ấy có thể thay đổi cách sốngcủa mình,” cô kết thúc.


    "Không. Cô không yêu anh ta." Giọng anh đột nhiên u tối, và vẻ mặt anh trở nên lạnh lùng theo cách mà cô chưa từng thấy trước đây. Amelia dừng bước. Cô chưa bao giờ thấy anh tức giận trước đây, và phong thái niềm nở của anh đã biến mất. “Cô không hiểu ý nghĩa của tình yêu.”


    Cô định tranh luận, nhưng anh không cho phép cô nói. “Cô tin rằng tình yêu là những lời nói và lời khen ngợi ngớ ngẩn.”


    “Không, tôi không -”


    “Cô không biết nó là gì cả.” Giờ thì có nhiều hơn cả tức giận trong giọng nói của anh. Đó là một sự ảm đạm, cảm giác rằng anh đã khóa chặt những năm tháng đau buồn. Chưa bao giờ cô thoáng bắt gặp người đàn ông đằng sau lớp mặt nạ mất mát của mình. Bá tước Castledon luôn là một người hay lo nghĩ, nhưng điều này lại khác.


    Trong đôi mắt xanh biếc của anh, cô nhìn thấy một người đàn ông giận dữ với cả thế giới và với cô. Anh trông chẳng giống gì một người đàn ông với tính cách của một chiếc khăn tay hay một người đàn ông còn lại ở ngoại ô, tựa như một bức tường rào. Anh tiến lên một bước, nhìn chằm chằm xuống cô như thể anh phẫn nộ với cả mặt đất mà cô đang bước lên.


    “Tình yêu là nắm lấy tay người phụ nữ mà cô tôn thờ, cầu Chúa rằng hơi thở tiếp theo không phải là hơi thở cuối cùng của cô ấy. Đó là chứng kiến cô ấy đang rời đi, không thể ăn uống và cầu nguyện cho một điều kỳ diệu mà nó sẽ không xảy ra.” Miệng anh mím chặt vì sự đau khổ ấy, cô tự hỏi anh đã giữ tất cả trong lòng bao nhiêu năm rồi. “Cô tự hỏi làm thế nào cô có thể xoay sở dù chỉ một phút mà không có cô ấy… và biết rằng cô sẽ phải làm nhưvậy, vì đứa con mà cô ấy đã sinh cho mình.”


    Cổ họng cô nghẹn lại, và không có từ nào có thể làm anh dịu lại được. Amelia cảm thấy những giọt nước mắt đang đe dọa trào ra, và cuối cùng, cô cũng nói được, “Tôi xin lỗi vì những gì đã xảy ra. Nhưng ngài có nghĩ đây là cuộc sống mà phu nhân Castledon mong muốn cho ngàivà con gái của ngài không? Trốn khỏi thế giới?”


    Sự căng thẳng cứng nhắc nơi quai hàm anh không hề dịu đi. “Tôi chưa bao giờ muốn cuộc sống này chút nào. Tôi vẫn không muốn có một người vợ khác. Katherine không thể bị thay thế bởi bất kỳ ai.”


    “Tôi chắc chắn những phụ nữ trong danh sách đó sẽ rất vui khi nghe điều đó,” cô nói khẽ. “Biết rằng họ sẽ mãi mãi bị dìm xuống đất trong khi ký ức về người vợ đầu tiên của ngài nằm trên một tượng đài.”


    Điều đó thật tàn nhẫn, nhưng sau khi anh phá hỏng giấc mơ của chính cô, cô không thể ngăn mình lại.


    “Cô còn quá trẻ để hiểu chuyện,” anh đối đáp. “Vậy thì hãy tiếp tục đi. Hãy tự biến mình thành một kẻ ngốc trước mặt một người đàn ông không có một chút trách nhiệm nào trong người."


    "Tôi không biết tại sao ngài thậm chí còn muốn giả vờ." Amelia khoanh tay nhìn anh. “Nếu ngài không muốn có vợ khác, thì đừng kết hôn. Hãy gửi con gái của ngài đến sống với một người cô hoặc một ai đó sẽ chỉ cho nó cách trở thành một tiểu thư.” Dịu giọng, cô gợi ý, “Margaret có thể dạy cô bé đến mọi quy tắc cuối cùng của xã hội. Nhưng ngài không cần phải cưới chị ấy vì điều đó.”


    Biểu hiện của anh vẫn không thay đổi. “Tôi nghĩ tên của chị gái cô đã có trong danh sách các ứng cử viên."


    Amelia thở dài. “Không nếu ngài thậm chí không cho chị ấy cơ hội có một cuộc hôn nhân hạnh phúc. Chị ấy không xứng đáng phảicó một cuộc sống để ngài so sánh chị ấy với Thánh Katherine, Người Vợ Không Thể Làm Gì Sai."


    Bá tước đưa tay vuốt mái tóc đen của mình, sự thiếu kiên nhẫn bùng lên miệng. “Cô nên học cách tiết chế lời nói của mình, cô Andrews.”


    “Vì tôi không có ý định ở cùng một người đàn ông như ngài, nên điều tôi nói ra hầu như không quan trọng. Tôi chỉ yêu cầu ngài hãy tránh ra để tự tôi lựa chọn cho mình.” Amelia hít một hơi, cố gắng kìm chế cơn tức giận của mình. “Tôi đã làm những gì có thể để giúp ngài. Ngài cũng nên làm như vậy đối với tôi.”


    "Anh ta không tốt cho cô," Bá tước Castledon cảnh báo. Anh dựa một tay vào bức tường đá, và Amelia chợt nhận ra rằng cô đang đứng hoàn toàn quá gần người đàn ông này. Mùi của gỗ đàn hương tỏa ra từ làn da của anh, và cô thấy mình bị hấp dẫn bởi nó. Ánh mắt cô dán chặt vào miệng anh, và má cô chợt ửng hồng. Đây là một người đàn ông có kinh nghiệm, một người có kiến thức về những nụ hôn và những gì diễn ra sau cánh cửa phòng ngủ đóng kín.


    Cơ thể anh rắn chắc, và cô ngờ rằng bên dưới chiếc áo khoác và áo sơ mi được thiết kế riêng là một người đàn ông vạm vỡ. Trong đầu cô cố gắng so sánh anh với Tử tước Lisford. Nhưng trong khi tử tước tỏ ra hòa nhã và hay trêu chọc, thì bá tước lại im lặng và căng thẳng. Cô hẳn bị ngài Castledon chọc giận… nhưng thay vào đó, cô lại thấy sự bủng nổ đột ngột của anh thật quyến rũ.


    Ngọn lửa giận dữ vẫn còn đọng lại trong đôi mắt xanh của anh, và cô chợt nhận ra rằng mình đã đánh giá sai vềanh tệ đếnthế nào. Người đàn ông này thực sự có một khía cạnh đam mê tiềm ẩn… nhưng anh hẳn không bao giờ thể hiện điều đó với bất kỳ người phụ nữ nào. Anh hoàn toàn không thể với tới được, giống như một người đàn ông được tạo thành từ những tảng băng.


    Cô chớp mắt, tự hỏi điều gì đã khiến cô nghĩ về ngàiấy theo cách như vậy. Bá tước Castledon hoàn toàn không phải là một người đàn ông mà cô muốn. Nhưng cô không thể phủ nhận rằng khi ở gần anh như vậy, cô càng nhận ra vẻ cứng rắn trên khuôn hàm và sức mạnh tiềm ẩn nơi anh. Anh có bờ vai rộng và cao đến nỗi cô phải ngửa đầu ra sau. Ngay lúc này, anh đang nhìn cô như thể anh muốn chẻ cô ra.


    “Tôi sẽ là người quyết xem người đàn ông nào tốt với tôi,” cô trả lời. Rồi cô quay lưng lại với anh, tự hỏi tại sao tim mình lại đập dữ dội như vậy.



    David đứng dựa vào bức tường phía xa, trong lòng vô cùng tức giận. Việc Amelia khăng khăng muốn anh để cô một mình tự lựa chọn cũng giống như việc nhìn cô quăng mình xuống núi. Cô đã quá tin người, quá mong muốn nhìn thấy những điều tốt đẹp ở mọi người.


    Anh không muốn cô bị tổn thương như chị gái Margaret của cô đã từng. Tử tước Lisford mang lại quá nhiều rủi ro và có vẻ thích thú với những mạo hiểm. Người đàn ông đã có nhiều kẻ thù trong cộng đồng, nhưng nó dường như chỉ khiến anh ta trở nên hấp dẫn hơn đối với phụ nữ.


    Anh không nên quan tâm. Chuyện gì xảy ra nếu Amelia Andrews chọn cách ném mình vào một người đàn ông chỉ dùng của hồi môn của cô để tiêu cho thói quen cờ bạc của anh ta? Đó có phải là cuộc sống của cô không?


    Nhưng khi anh nhìn cô bước vào phòng khiêu vũ, gương mặt rực lửa, anh nhìn thấy ở cô một lòng can đảm không nên để lu mờ. Cô cần được bảo vệ, ngay cả khi cô không nhận thức được nguy hiểm.


    Trong túi áo gilê, anh chạm vào bức thư gấp lại mà con gái anh đã viết cho mẹ, cách đây nhiều năm. Đó là một lời nhắc nhở về lý rằng anh phải thử lại, mặc dù anh không muốn.


    Một trong những phụ nữ trong danh sách của Amelia, cô Georgina Pearson, đang đứng cùng mẹ cô ấy ở gần đó. Rồi việc này là nó thôi. Đã đến lúc thực hiện những bước đầu tiên để bỏ lại cuộc sống góa bụa và học cách tìm kiếm một người khác.


    Thoạt nhìn, cô Pearson đã đủ đẹp. Cô ấy có đôi mắt xanh lục và mái tóc dài màu nâu được búi lên với một vài lọn tóc rủ trên khuôn mặt.


    Cứ việc đi và nói với cô ấy, anh thúc giục bản thân mình.


    Anh tiến được nửa căn phòng trước khi một quý ông khác bước vào và mời cô Pearson khiêu vũ. Cô ấy cười rạng rỡ và nhận lời, tự quạt cho mình khi đi theo người đàn ông trẻ tuổi xếp hàng đối diện với anh ta trong một điệu nhảy đồng quê.


    “Ngài có muốn tôi giúp trong việc giới thiệu không?” một giọng nữ cất lên từ phía sau anh. David quay lại và thấy Quý bà Lanfordshire đang mỉm cười với anh. Anh cúi đầu chào bà. "Tôi sẽ rất biết ơn vì nó."


    Không có dấu hiệu của chồng cô, quý ngài Lanfordshire, nhưng Margaret đang đứng bên cạnh mẹ cô ấy. "Tôi tin rằng ngài đã gặp con gái Margaret của tôi, tất nhiên," bà nói.


    Anh cúi đầu trước cô ấy. “Cô Andrews, cô thế nào rồi?”


    Margaret thì thầm đáp lại, nhưng cô ấy có vẻ mất tập trung hơn bình thường. Ánh mắt của cô vẫn nhìn vào em gái của mình, và David thấy Tử tước Lisford đang nói chuyện với Amelia.


    “Ngài muốn tôi giới thiệu ngài với cô Harrow chứ?” Quý bà Lanfordshire nói, khi David không mời Margaret nhảy. Lẽ ra anh nên làm như vậy, nhưng cô Andrews đã viện cớ đi đến phòng nghỉ của các quý cô.


    Anh đồng ý, nhưng rất khó để rời mắt khỏi Amelia. Khi anh đến bên cạnh Quý bà Lanfordshire, bà đã gửi cho anh một cái nhìn đầy hiểu biết. “Đứa con gái út của tôi luôn là một cô gái thích giúp đỡ mọi người, bất kể họ có cần giúp hay không.”


    “Tử tước Lisford chắc chắn là một người đàn ông cần được hỗ trợ từ một khoản hồi môn lớn.” Anh quyết định rằng mìnhcó rất ít điểm trong việc cắt xén câu chữ. Mẹ của Amelia biết rõ về các khoản nợ của tử tước.


    “Tôi càng cố gắng nói với Amelia những gì con gái tôi không nên làm, thì nó càng đâm đầu vào nguy hiểm,” Quý bà Lanfordshire nhấn mạnh. "Cô bé có một bản chất bốc đồng, thích can thiệp."


    “Vậy thì làm thế nào để bà bảo vệ cô ấy?”


    “Một khi con bé đã đặt hết tâm trí vào nó, việc ngăn cản Amelia giống như cố gắng nắm bắt một cơn dông ấy. Tôi sợ rằng, một ngày nào đó con bé sẽ khiến trái tim nó tan vỡ mất." Quý bà gửi cho anh ta một ánh mắt âu sầu. “Với tư cách là cha mẹ, tôi chắc chắn rằng ngàiđã gặp phải sự bướng bỉnh.”


    Anh đã, vì Christine đã thừa hưởng bản chất cứng đầu của chính anh. “Con gái tôi đã dành nhiều giờ nhìn chằm chằm vào bức tường sau khi con bé bất chấp,” anh thừa nhận.


    “Nhưng làm thế nào để ngài trừng phạt một phụ nữ trẻ chỉ muốn giúp đỡ người khác chứ? Amelia không có một chút tàn nhẫn nào bên trong nó. Con bé thực sự tin rằng có điểm tốt ở đàn ông. Liệu tôi có phải trừng phạt nó vì cố gắng giúp một ai đó không?”


    David không thể lập luận với điều đó, và anh nói, "Tôi cho là không." Chẳng bao lâu, anh thấy mình đã đứng trước cô Harrow. Quý bà Lanfordshire giới thiệu họ, và anh cúi chào cô gái trẻ.


    Cô Harrow là kiểu người mạnh mẽ, với khuôn mặt bình thường và mái tóc màu rơm. Mặc dù cô ấy không phải là kiểu mà hầu hết đàn ông cho là hấp dẫn, nhưng có một cách thú vị về cô ấy. Cô ấy không thể khác nhiều hơn so với Katherine, điều đó càng dễ dàng hơn.


    “Buổi tối hôm nay, cô có thấy vui không, cô Harrow?” anh hỏi.


    Người phụ nữ nhún vai và nhẹ mỉm cười. “Tôi tin rằng mình đã giành được danh hiệu Nữ hoàng của những người không có bạn nhảy. Nhưng tôi đã quen với nó rồi."


    “Đôi khi những người không có bạn nhảy lại có nhữngcuộc trò chuyện thú vị nhất. Họ nhìn thấy mọi thứ diễn ra tại một buổi tụ họp.” Anh đưa cánh tay cho cô. “Cô có muốn khiêu vũ và cho tôi biết những ý kiến của mình không?”


    Người phụ nữ trẻ mỉm cười cùng anh với sự pha trộn giữa niềm vui và sự ngạc nhiên. "Tôi sẽ rất vui mừng, thưa ngài." Như thể chưa có ai hỏi cô ấy trước đó, và khi cô Harrow khoác tay anh, cô ấy dường như bùng nổ sự phấn khích.


    Điệu nhảy đồng quê bao gồm những bước phức tạp mà suốt đời này, David khó có thể nhớ được. “Tôi sợ tôi có thể giẫm phải ngón chân của cô, cô Harrow,” anh xin lỗi, khi họ xếp hàng đối diện nhau.


    Cô ấy gửi cho anh một cái nhìn cảnh cáo. “Ngài có thể phải lưu tâm đến những ngón chân của chính mình, bá tước Castledonạ. Đáng buồn thay, tôi có thể sẽ vấp. Tôi sợ là tôi đã quên hết mọi bài học khiêu vũ cuối cùng rồi.”


    Bất cứ điều gì cô Harrow duyên dáng thiếu, cô ấy đều nhiệt tình bù đắp, và anh thấy mình thích thú với điệu nhảy. Cô ấy đã có một tràng cười sảng khoái, và anh rất thích cô ấy. Đúng như lời xin lỗi của họ, cả hai đều giẫm lên chân nhau, nhưng anh đánh giá cao sự hài hước thẳng thắn của cô ấy và cách cô ấy cười trước những bước sai của mình.


    Rõ ràng là viễn cảnh hôn nhân của cô ấy rất ảm đạm, nhưng càng ngày, anh càng bắt đầu coi người phụ nữ này như một lựa chọn khả thi. Chỉ cần cô ấy sẵn lòng làm mẹ con gái anh, cô ấy đã đủ dễ chịu rồi. Anh có thể cho cô ấy một ngôi nhà lộng lẫy, để cô ấy điều hành nó theo ý mình.


    Khi họ bắt đầu đổi bạn nhảy, anh giật mình phát hiện mình đã đối diện với tiểu thư Sarah Carlisle một thời gian ngắn. Mặt cô ấy đỏ bừng, và cô ấy gật đầu với anh nhưng trông như thể cô muốn sàn nhà nuốt chửng mình.


    “Thưa đức ngài, tôi muốn xin lỗi vì những gì đã xảy ra vài năm trước. Tôi-tôi đã sai khi cố gắng gài bẫy ngài vào hôn nhân khi ngài chưa hết tang. Tôi hi vọng ngài có thể thứ lỗi cho tôi.”


    Anh căng thẳng, nhớ lại cái đêm khi anh bị bắt gặp một mình trong thư viện với tiểu thư Sarah. Cô đã can dự vào khoảnh khắc cô đơn của anh, và trước khi anh biết chuyện gì đang xảy ra, các quý bà lạicố gắng sắp xếp một đám cưới. Anh đã phản đối kịch liệt, và mặc dù người phụ nữ trẻ đã rất xấu hổ, nhưng không thể làm gì hơn.


    “Như tôi nhớ, không ai trong chúng ta làm sai điều gì ngoại trừ việc đến sai địa điểm cùng một lúc,” anh nói. “Nhưng tôi chấp nhận lời xin lỗi của cô và tôi sẽ thừa nhận rằng điều đó đã không vượt qua trí nhớ của tôi cho đến khi tôi gặp cô ngay lúc này.”


    Cô ấy nở một nụ cười đau khổ, và anh xoay cô một vòng. “Côcó thích buổi tối của mình không, tiểu thư Sarah?”


    Nụ cười của cô ấy tắt dần. “Không hẳn. Có vẻ như mọi người đã không tha thứ cho những lỗi lầm của tôi hay của anh trai tôi. "


    Anh không biết làm thế nào để trả lời điều đó, nhưng chế ngự được, "Tôi hy vọng cô tìm được một người đàn ông phù hợp với mình.”


    “Tìm kiếm anh ấy không khó với tôi,” cô ấy thừa nhận. Đôi mắt cô ấy chạm vào mắt anh, và cô ấy nhìn anh một lúc. "Đó là tìm một người không quan tâm đến những vụ bê bối trong quá khứ của tôi, người sẽ thấy rằng tôi sẽ là một người vợ tốt đối với anh ấy."


    Có dấu của khao khát ở đó, và nó khiến anh không thoải mái khi nhìn thấy nó. “Vậy thì tôi sẽ đánh giá cô là thợ săn giỏi.”


    Anh đã được ghép trở lại với cô Harrow, và cuối cùng, anh là bạn nhảy của Amelia. Cô chạm lòng bàn tay của mình vào lòng bàn tay của anh và nói, "Tôi thấy rằng ngài đã lắng nghe tôi và cho cô Harrow một cơ hội." Vẻ mặt cô tự mãn, như muốn nói, tôi đã nói với anh như vậy mà.


    "Tôi đã làm được. Cô ấy là một người tốt bụng,” anh thừa nhận.


    Có một sự dịu dàng bao trùm lên Amelia, và cô gật đầu. “Rất ít đàn ông dành thời gian để tìm hiểu Lavinia Harrow. Nhưng cô ấy xứng đáng với một quý ông có thể để mắt đến cô ấy vì người phụ nữ ẩn trong chính cô ấy.”


    Anh xoay một vòng cùng Amelia, lời nói của cô chìm sâu vào tâm thức anh. Từ năm năm trước, khi biết cô, anh đã nhìn thấy người phụ nữ hiện raở một cô gái nhiệt thành. Anh biết rõ người phụ nữ mà Amelia đã trở thành, với những lỗi lầm và tất cả.


    “Tôi cũng đã nói vài lời với tiểu thư Sarah Carlisle,” anh nói với cô. "Tôi không biết rằng cô ấy vẫn đang tìm kiếm một người chồng."


    Một thoáng căng thẳng làm nụ cười của Amelia cứng lại. “Tôi cho rằng đúng như vậy. Và tôi hy vọng, đúng mục đích của cô ấy, cô ấy sẽ tìm thấy một người cho mình."


    Anh không hiểu tại sao tiểu thư Sarah lại làm cô khó chịu đến vậy - mặc dù anh nhớ anh trai của cô ấy, bá tước Strathland, đã đe dọa gia đình của Amelia thế nào. “Tôi chắc chắn là cuốicùng thìcô ấy cũng sẽ kết hôn.”


    Với một nụ cười bất mãn, Amelia thẳng vai. “Tôi đang nghĩ, bá tước Castledon. Giữa chúng ta nên gọi là đình chiến.”


    "Tôi không biết là chúng ta đang có chiến tranh." Nhưng anh đưa tay ra, và cô siết chặt.


    Nét trêu chọc tinh quái hiện rõ trong mắt cô, nhưng có vẻ như cô không hề có ác ý. “Chỉ khi ngài tiếp tục phá hoại nỗ lực của tôi để giành được Tử tước Lisford.”


    David có thể không trả lời, khi họ chuyển đổi bạn nhảy. Anh tiếp tục bài khiêu vũ với cô Harrow, và trước khi buổi khiêu vũ kết thúc, Amelia lại đến bên anh. Cô thì thầm bằng một giọng trầm, “Hãy đến và gặp chúng tôi vào thứ bảy tới. Dì Charlotte của tôisẽ tổ chức một bữa tiệc sinh nhật cho cậu con trai Matthew, và tất cả chúng tôi sẽ có mặt ở đó. Đó sẽ là cơ hội tốt để ngài gặp Margaret và thử một cái tên khác trong danh sách.”


    Cô mỉm cười và quay lại với chị gái của mình. Mặc dù đó là một lời mời hợp lý, anh vẫn băn khoăn không hiểu chấp nhận có phải là khôn ngoan không. Anh nghi ngờ liệu Margaret có thực sự thư giãn với ý tưởng tán tỉnh sau khi cô ấy đã bị bỏ rơi một lần trước đó hay không.


    Cô Harrow là ứng cử viên hàng đầu cho việc kết hôn, không chỉ vì bản chất tốt bụng của cô ấy, mà còn vì anh không bị cô thu hút ngoài tình bạn. Không có gì nguy hiểm khi yêu một phụ nữ như cô ấy.


    Anh nên từ chối lời mời đến bữa tiệc sinh nhật. Không phải vì Margaret, nhưng vì mỗi khi có mặt Amelia, anh đều thấy mình đang quan sát cô. Cô luôn lọt vào mắt xanh của anh, ngay từ khi còn quá trẻ để tham gia các buổi dạ hội và khiêu vũ.


    Cô thật nguy hiểm, không như chị gái cô. Cô có thể là một kiểu hay can thiệp, với mục đích thực sự là giúp đỡ người khác… nhưng anh cảm nhận được một sợi dây vô hình đang kéo anh về phía cô. Trước đó, trong vườn, Amelia đã bắt gặp anh không hề định trước khi cô khẩn khoản tình yêu với tử tước. Sự ngây thơ của cô sẽ khiến cô bị hủy hoại nếu cô không cẩn thận.


    Nhưng sau đó, anh đã tiết lộ quá nhiều với cô. Cô đã nhìn anh bằng con mắt của một phụ nữ đồng cảm với anh. Mặc dù David không muốn cô thương hại, nhưng chính sự rung động đột ngột có phòng bị đã khiến anh mất cảnh giác. Đôi mắt xanh lục của cô đã lấp lánh những giọt nước mắt không tuôn rơi được trong khi cô ngẩng mặt lên nhìn anh. Nếu anh dám hạ thấp sự phòng thủ của mình, cô có thể đã áp má mình vào trái tim đang đập của anh, mang đến một vòng tay an ủi.


    Và có Chúa chứng giám, đã quá lâu rồi.


    Đã rất nhiều lần, anh thức giấc trong đêm, với lấy chiếc gối không bên cạnh. Đôi khi anh tưởng tượng ra mùi hương trên mái tóc của Katherine. Và nỗi đau đớn của cô đơn đã vây lấy anh trong những giờ khắc còn lại cho đến tận bình minh.


    "Ngài không sao chứ, thưa ngài?" Giọng nói của cô Harrow phá vỡ giấc mơ của anh, và anh đẩy lùi ký ức.


    “Vâng, dĩ nhiên.” Anh hộ tống người phụ nữ trẻ trở lại với người đi kèm của côấy, nhưng không lâu sau, anh chợt thấy Amelia đang cười với Lisford. Người đàn ông đang trố mắt nhìn cô, như thể anh ta tôn thờ mặt đất nơi cô bước lên. Anh ta càng nhìn chăm chú, Amelia càng đỏ mặt.


    Hai tay của David cuộn lại thành nắm đấm. Đó không phải là mối quan tâm của anh, và anh cũng không nên quan tâm đến những gì đã xảy ra giữa thiếu nữ trẻ và tử tước. Nhưng nhìn thấy gã cào cào khét tiếng tán tỉnh cô khiến anh muốn cướp cô ra khỏi con đường nguy hiểm. Amelia xứng đáng tốt hơn. Cô không thể thấy rằng tất cả chỉ là một trò chơi đối với Lisford.


    Và chết tiệt tất cả, anh không muốn cô để mất trái tim của mình trước một người đàn ông chỉ có thể phá hủy nó. Không khi anh có thể cứu cô.



    “Margaret sẽ rất vui được gặp ngài." Amelia chào lãnh chúa Castledon sau khi người hầu hộ tống anh vào phòng khách. Cô không biết liệu bá tước có tham dự bữa tiệc hay không, nhưng cô rất vui khi ngài ấy đến. Ngài cũng đã mang cho Matthew một món quà, và từ hình dáng của nó, Amelia biết nó là một con ngựa gỗ. Nó được gói trong giấy nâu với một dải ruy băng sáng. Người hầu nhận nó từ bá tước và mang nó đến bàn để quà.


    Một cách kín đáo, Amelia tin rằng cô có thể khơi gợi một tình yêu thực sự giữa bá tước Castledon và chị gái cô. Margaret và ngàiấy đều có trái tim tan vỡ. Có hợp lý không khi họ có thể tiếp tục cuộc sống của mình cùng nhau? Cô bị thuyết phục về điều đó.


    Bá tước đứng ở rìa phòng, như không muốn tham dự. Một lần nữa, anh lại mặc đồ đen. Mặc dù đã nhiều năm kể từ khi vợ mất rồi, nhưng có vẻ như anh không bao giờ bận tâm đến việc thay trang phục tang. Điều đó sẽ phải thay đổi nếu anh có ý định tìm kiếm một người vợ mới.


    "Ngài có sở hữu gì khác ngoài màu đen không?" Amelia thì thầm trong hơi thở khi đứng bên cạnh anh.


    Miệng anh nghiêng một góc. Ngả người vào trong, anh vẫn giữ giọng thật trầm."Không.”


    “Ngàithực sự nên đến gặp một thợ may,” cô thì thầm. “Trang phục của ngài thật buồn. Sẽ dễ dàng hơn rất nhiều để thu hút sự chú ý của phụ nữ khi ngài không giống một thần chết."


    “Nhưng tôi không bao giờ gặp khó khăn trong việc tìm trang phục phù hợp,” anh nói. “Tôi được biết rằng màu đen rất hợp với các đặc điểm của tôi.”


    "Nếu ngài có ý định ở lại với nỗi phiền muộn, phải." Cô thở dài và nói thêm, “Hãy mua một chiếc ghi lê màu xanh lá cây đậm. Nó sẽ tạo ra một khởi đầu tốt."


    "Và ở đây, tôi nghĩ cô sẽ yêu cầu tôi mặc đồ màu cam." Cái nhìn mỉa mai của anh khiến cô không nhận ra, và cô đột nhiên cảm thấy mình thật nhỏ bé bên cạnh anh.


    Da cô râm ran khi nhận thức được cách anh thì thầm vào tai cô. Trời ạ, nhưng anh cao quá. Cô mỉm cười với anh, nhưng đó là cách để che giấu cảm giác căng thẳng bất ngờ. Nó chẳng có ý nghĩa gì cả, tại sao cô lại cảm thấy lo lắng khi ở bên người đàn ông này. Nhưng khi anh nhìn lại, trí tưởng tượng của cô khiến cô bị sốc khi tự hỏi hôn người đàn ông này sẽ như thế nào.


    Amelia chưa bao giờ được hôn, mặc dù cô đã nhìn thấy các chị gái của mình hôn chồng của họ khi họ nghĩ rằng cô không nhìn. Nhịp tim của cô đập nhanh khi nghĩ đến miệng của bá tước Castledon trên miệng mình.


    Không. Tuyệt đối không. Rõ ràng là cô đã không ăn sáng đủ và nó đang khiến đầucô ong ong.


    Nếu có đôi môi của bất kỳ người đàn ông nào mà cô cần tưởng tượng, thì đó phải là Tử tước Lisford. Cô nhắm mắt lại một lúc, xóa tan ýnghĩ. Cô đã chọn người chồng đầy tiềm năng của mình, và đó sẽ không bao giờ là một người đàn ông vẫn còn umê với cái chết của người vợ anh ta.


    "Tháng tới, ngài có thể thử màu cam." Sau đó, cô dẫn bá tước đến chỗ dì Charlotte của mình, người đang trông nom cậu con trai năm tuổi, Matthew. Cậu bé gần như nhảy lên vì phấn khích, và nói chuyện rôm rả không ngớt với các cô, chú của mình.


    "Ngài đã gặp dì của tôi, quý bà Arnsbury, tôi biết." Amelia đứng lại trong khi bá tước chào hỏi dì Charlotte một cách nghiêm túc. Đôi mắt anh lướt qua những vị khách khác, họ đều là những người thân trong gia đình. Cha mẹ cô đã ở đó, cùng với các chị gái của cô. Công tước xứ Worthingstone đứng sau vợ mình, Victoria. Con trai ba tuổi của họ, Christopher, đang nhìn vào bàn quà như thể nó tin rằng chúng dành cho mình.


    Rõ ràng bá tước Castledon là người duy nhất ở đó không phải là người trong gia đình, và ngài đã gửi cho cô một cái nhìn châm chích. Amelia từ chối cảm thấy tội lỗi về điều đó. Ở đây, giữa gia đình, Margaret sẽ bớt lo lắng về những gì người khác sẽ nghĩ. Chị ấy có thể sẵn sàng nới lỏng một số quy tắc cứng nhắc của mình và thể hiện khía cạnh nhẹ nhàng hơn của bản thân.


    Bên cạnh đó, gia đình họ rất biết cách vui vẻ. Và niềm vui là thứ mà Quý-Ngài-Có-Cá tính-của-một-chiếc-khăn-tay đã không được hưởng trong một thời gian dài.


    “Tại sao ngài không cùng chơi Ngôi nhà của Đức hạnh với Margaret?” Amelia đề nghị. Chị gái cô ngồi ở một chiếc bàn gần đó với bàn trò chơi bằng vải lanh và những đồng xu thiếc. Chị ấy đang cố gắng dạy Matthew cách chơi, nhưng cậu bé đã bỏ cuộc sau năm phút.


    “Tôi đã không chơi trò chơi đó từ khi còn là một đứa trẻ,” anh phản đối. "Tôi nghĩ rằng tôi muốn đứng xem thôi."


    Dĩ nhiên ngài ấy sẽ chơi. Amelia thở dài, vì đây sẽ là một thử thách lớn hơn những gì cô nghĩ.


    “Ngài không ở đây để trở thành một bức tường rào,” Amelia nhắc nhở anh. “Đó không phải là lý do ngài được mời.”


    Anh liếc xéo cô. "Và ở đây, tôi nghĩ rằng tôi có ý định tận hưởng bản thân mình?"


    Cô dừng lại, nhận ra rằng trong nhiệm vụ mang chị gái và bá tước lại gần với nhau, sự can thiệp của cô đã biến cô thành một cô gái khó tính. Đó hoàn toàn không phải là ý định của cô.


    Amelia buộc mình phải dịu giọng. "Dĩ nhiên, tôi muốn gàitận hưởng bản thân và tìm hiểu gia đình của tôi." Cô mỉm cười, cố gắng làm cho anh nhìn thấy. “Nhưng tôi cũng không muốn ngài cảm thấy bị bỏ rơi.” Anh càng xa cách mọi người, thì khả năng cô có thể mai mối cho Margaret và anh cũng càng ít.


    Đôi mắt xanh của anh nhìn chằm chằm vào cô, như thể anh đang cố gắng nhìn ra những kế hoạch đã được sắp đặt cẩn thận của cô. Cuối cùng, anh cũng gật đầu. "Chỉ khi cô đi cùng tôi."


    Cô thở dài một hơi. “Tôi không nghĩ rằng ngài cần một người đi kèm trong một căn phòng đầy người, thưa bá tước Castledon.”


    “Hoặc cô chơi với chúng tôi, hoặc tôi không chơi gì cả." Anh khoanh tay và coi cô như một kẻ không còn gì để mất. Cô không biết tại sao anh lại ép buộc vấn đề này, nhưng anh không còn lựa chọn nào khác cho cô.


    “Chúng ta chơi đánh cược,” Amelia cảnh báo anh. “Và chúng ta gian lận mọi lúc. Ngài đã được cảnh báo rồi đấy."


    Anh khoác tay cô khi họ cùng đi về phía Margaret. "Tôi nghĩ gia đình của cô đáng kính chứ."


    “Không phải khi nói đến trò chơi dành cho trẻ em. Hãy chuẩn bị để bị đánh đập một cách đứng đắn.” Anh sẽ hối hận vì đã dồn cô vào chân tường như thế này. Amelia hớn hở khi nghĩ đến điều đó, nhưng tay của bá tước đã di chuyển đến tận xương sống cô khi họ đến chỗ gái cô. Nó không có nghĩa gì cả, cô tự nhủ. Nhưng cái chạm thoáng qua cũng đủ làm suy nghĩ của cô phân tán.


    “Margaret, chúng ta sẽ dạy bá tước Castledon cách chơi Ngôi nhà của đức hạnh một cách thực thụ,” cô bắt đầu, ngồi đối diện với chị gái và do đó, buộc bá tước phải ngồi vào giữa họ.


    “Em đang cố làm ngàiấy sợ sao, Amelia?” Margaret nhìn cô hoảng hốt. “Chị chắc chắn rằng ngàiấy rất ít quan tâm đến trò chơi dành cho trẻ em.” Với bá tước, cô ấy nói thêm, "Không cần thiết phải chịu đựng nó, thưa ngài.”


    Em gái cô chẳng giúp được gì. Chị ấy không nhận ra rằng đây là cách họ làm quen với nhau sao? Amelia gửi cho chị một cái nhìn đen tối, nhưng Margaret phớt lờ nó.


    Bá tước nói: “Tôi bị hấp dẫn bởi lời hứa gian lận hung hăng. Yên tâmđi, cô Andrews, tôi khá có khả năng theo kịp haicô.” Bá tước ngồi xuống và với lấy con quay. "Chúng ta sẽ quay để xem ai sẽ đi trước?"


    “Không, người trẻ nhất đi trước,” Amelia nói, giật nó ra khỏi tay anh. Cô xoay con quay, và khi nó rơi xuống tại số một, cô nhanh chóng xoay nó thành số bốn.


    “Đó là số một,” bá tước chỉ ra. “Tôi đã thấy rồi.”


    Cô gửi cho anh một nụ cười hồn nhiên rạng rỡ và được đền đáp bằng một ánh mắt có vẻ khó chịu củaanh. “Đối với tôi, nó giống như số bốn”. Sau đó, cô chuyển nó cho Margaret, người quay được số sáu.


    Con quay của bá tước đã hạ cánh trên hai con số, nhưng anh không điều chỉnh con số. Thay vào đó, anh đặt lòng bàn tay lên bàn, nghiên cứu bàn cờ theo cách mà anh sẽ đánh đối thủ. Đôi mắt xanh da trời xuyên thấu của anh nheo lại trên bảng trò chơi bằng vải lanh thêu, như thể đang hình thành chiến lược của mình.


    Amelia đưa ra một nắm đồng xu mạ thiếc. "Ngài khá hơn chưa? Hiệp sĩ, con chó, hay thiếu nữ?”


    Anh nhướng mày nhìn cô. "Không phải thiếu nữ."


    "Là con chó!" Cô cười rạng rỡ với anh, cũng như khi anh cướp hiệp sĩ khỏi tay cô.


    “Một nỗ lực dũng cảm, cô Andrews. Nhưng trò chơi mới chỉ bắt đầu.” Giọng điệu gợi cảm của anh khiến tâm trạng cô thay đổi. Có một nụ cười thoáng qua trên khuôn mặt anh và cô tự hỏi liệu anh có đang nói về nhiều thứ hơn là trò chơi dành cho trẻ em này không. Đôi khi bá tước có thể lừa dối, chỉ tiết lộ những gì ngài chọn để truyền đạt. Trang phục của ngàiấy gọn gàng hoàn hảo, và mái tóc đen được chải ngược để nó tương phản với làn da của ngài. Amelia tự hỏi mình sẽ thế nào khi vầy vò mái tóc đó. Cô ngờ rằng đằng sau vẻ ngoài bóng bẩy của bá tước là một người đàn ông hoang dã, không tuân theo luật lệ.


    Hoặc có lẽ đó chỉ là tưởng tượng của cô. Bởi vậy, anh thường xa lánh mọi người, bằng lòng với việc ở một mình.


    Margaret đưa đồng xu thiếc có hình con chó cho Amelia, và trò chơi bắt đầu. Nhưng với mỗi lần di chuyển, Amelia cảm nhận được cặp đôi này đang âm mưu chống lại cô. Thỉnh thoảng, chịgái cô lại trao đổi với bá tước một cái nhìn cho thấy chịấy biết điều gì đó mà Amelia không biết. Dường như có một cuộc trò chuyện không lời giữa họ.


    Mặc dù hai người trong số họ có ý định gian lận để giành chiến thắng trong trò chơi, nhưng Amelia không bận tâm. Nếu thua trận này để khiến chịgái cô có thể mỉm cười trở lại thì cũng đáng lắm.


    Nhưng khi Amelia thực hiện bước đi tiếp theo, cô đã nhìn thấy ánh mắt bá tước đang nhìn mình. Làn da cô nhột nhạt, và cô không thể ngăn mạch đập nhanh hơn.


    Anh đang nhìn cô chăm chú, và cô đổi chỗ mảnh ghép của mình về phía trước rất nhiều ô vuông.


    “Tôi đã thấy,” anh nói.


    “Không, ngài không thấy. Tôi nghe nói rằng đàn ông thường cần đeo kính khi họ già."


    Margaret thở dài. “Ngài không được để cô ấy làm phiền mình, bá tước Castledon. Cô ấy luôn thế này, và tôi phải sống với cô ấy đấy."


    Amelia ngoắc ngoắc ngón tay và nở một nụ cười rạng rỡ cho bá tước. Không lâu đâu, nếu tôi tìm được cách của mình.



    David không thể nhớ được lần cuối anh chơi một trò chơi nhiều gian lận. Amelia đã công khai di chuyển đồng xu của mình lênquá nhiều ô vuông về phía trước, và khi anh chỉnh lại cho cô, Margaret đã di chuyển đồng xu của chính cô ấy một cách tinh vi.


    Họ như những con sói, thay phiên nhau tấn công con mồi.


    Khuôn mặt của Amelia đỏ bừng, và cô cắn môi trong khi liếc nhìn anh.


    “Đừng,” anh cảnh báo.


    Chân cô chạm vào chân anh khi cô đặt xu của mình trở lại vị trí cũ. Cú thúc nhẹ nhàng nhằm mục đích vui đùa, nhưng anh đóng băng khi cô chạm vào.


    Bây giờ thì anh bắt đầu tự hỏi tại sao anh lại đến đây. Margaret Andrews có thể là người phụ nữ mà anh định làm quen, nhưng chính em gái của côấylại là người gây ra những phản ứng mạnh mẽ hơn.


    Anh không cần hoặc không muốn có Amelia Andrews trong cuộc đời mình. David đẩy ghế về phía sau, tạo ra một khoảng cách thật sự giữa họ và anh quyết định đã đến lúc kết thúc trò chơi.


    Margaret và Amelia đã bắt đầu viết ra những cá cược trên một mẩu giấy, giả vờ giữ điểm.


    "Chính xác thì chúng ta đang đánh cược cái gì?" anh thì thầm dưới hơi thở của mình. Thật tệ là họ đang chơi một trò chơi dành cho trẻ em. Cờ bạc thậm chí còn không thích hợp hơn.


    "Ồ, bất cứ điều gì." Amelia nhún vai. "Đôi khi chúng ta đánh cược cho những ân huệ."


    Anh không chắc đó là một ý kiến hay. Điều đáng lo ngại hơn nữa là tâm trí anh đang gợi lên hình ảnh về những ân huệ từ Amelia, không phải Margaret. Một tia ửng hồng nhẹ trên má cô, như thể cô đọc được suy nghĩ ương ngạnh của anh. "Loại ân huệ nào kia chứ?" anh hỏi.


    “Không phải kiểu đó,” Margaret nói với anh.


    “Đôi khi chúng tôi đặt cược cho bánh kẹo,”Amelia nói. “Nếu tôi thua, tôi sẽ mua cho Margaret một quả mận tẩm đường. Hoặc nếu chị ấy thua, chị ấy sẽ cho tôi mượn một trong những chiếc áo choàng của chị ấy."


    "Nếu tôi thắng thì sao?" anh hỏi.


    Margaret đặt con quay xuống, vẻ mặt lo lắng. “Tôi cho rằng chúng ta có thể mua cho ngài một quả mận tẩm đường, nếu ngài muốn, bá tước Castledon.” Từ sự căng thẳng trong tư thế của cô ấy, anh cảm thấy rằng cô ấy đang cảnh giác với hướng của cuộc trò chuyện của họ.


    “Tôi không quan tâm đến đồ ngọt,” anh nói.


    "Ngài không thích đồ ngọt?" Amelia kinh hoàng. "Ngài là kiểu đàn ông nào vậy?"


    Anh không đưa ra lời giải thích nào, nhưng vẫn giữ vẻ mặt trung lập. “Cô có thể mua một con búp bê cho con gái tôi hoặc một món đồ chơi, nếu cô muốn.”


    Lúc đó, Margaret cảm thấy thoải mái. “Vậy thì là phần thưởng cao hơn.”

    "Quả thật." Anh xoay con quay, lắc nhẹ cổ tay để đảm bảo rằng nó hạ cánh đúng số năm. Nó lăn cho anh vào ba ô vuông có thể chiến thắng trò chơi.


    “Nếu con gái ngài mười một tuổi, nó sẽ không muốn có một con búp bê,” Amelia nêu ý kiến. "Ngài nên mua những chiếc váy cho cô bé sẽ phù hợp hơn với một phụ nữ trẻ."


    “Con bé vẫn đang ở trong tuổi đi học,” anh cảm thấy buộc phải trả lời. “Còn quá sớm để con bé vấn tóc lên.”


    “Đúng, nhưng ngài cũng không nên đối xử với cô ấy như một đứa trẻ.”


    “Con bé là một đứa trẻ,” anh xen vào. Còn nhiều năm nữa, Christine mới đủ tuổi để tham dự một vũhội hoặc hội họp. Anh thậm chí không thể hình dung được thời điểm mà con bé sẽ kết hôn.


    “Không lâu đâu,” Amelia trả lời.


    "Margaret, con yêu, mẹ có thể gặp con một chút được không?" Quý bà Lanfordshire chạm vào vai con gái mình. "Dì của con và mẹ có một số điều cần thảo luận với con."


    Margaret gật đầu và đứng khỏi ghế. “Tôi sẽ nhớ những đồng xu đó ở đâu đấy,” cô cảnh báo. "Không được gian lận khi tôi đi vắng."


    “Dĩ nhiên,” Amelia nói, nhưng David ngờ rằng cô đang nói dối một cách vui vẻ.


    Khi Margaret không nghe thấy nữa, Amelia xem xét bảng trò chơi bằng vải lanh. Mỗi ô vuông đều được thêu một hình, và từ một số mũi khâu, David nghĩ rằng các cô gái đã làm ra nó khi học may.


    “Có một hình vuông khác với cùng một hình, hai hàng dưới,” cô thì thầm, di chuyển đồng xu hình con gái của Margaret đến đó.


    “Cô ấy sẽ biết cô đã làm gì.”


    “Dĩ nhiên chị ấy sẽ biết. Nhưng niềm vui theo phép tắc ở đâu nhỉ?" Amelia với lấy con quay, nhưng anh đã ngăn cô lại.


    "Chúng ta sẽ đợi chị gái của cô quay lại."


    Cô gửi đến anh một nụ cười buồn. “Ngài và Margaret hoàn toàn hợp nhau, ngàicó biết không? Cả hai người đều thích tuân thủ các quy tắc hơn.”


    “Tôi nghĩ rằng có một xu hướng nổi loạn trong chịgái của cô, thậm chí còn lớn hơn của cô nữa,” anh đoán. "Cô ấy không ngoan ngoãn như vẻ ngoài của cô ấy đâu."


    Anh đã gặp một vài phụ nữ bề ngoài tuân theo mọi quy tắc. Không ai có thể ngờ rằng họ sẽ nổi loạn nhiều như họ đã từng.


    “Ngài sai rồi.” Amelia di chuyển đồng xu hình con chó của côtiến lên một ô. “Margaret ngoan ngoãn quá mức, là một sai lầm."


    "Và tôi ngờ rằng sự vâng lời là một lỗi mà cô không có."


    Cô ngước nhìn anh, và đôi mắt xanh lục của cô thật tỉnh táo. “Không, tôi cho là không. Tôi luôn tin vào sự ngay thật. Có quá nhiều phụ nữ nấp sau các quy tắc, ngại nói ra suy nghĩ của mình.”


    Anh nghiêng người về phía trước. “Tôi tin rằng đó là lý do tại sao tôi thích cô, cô Andrews. Cô sẽ không bao giờ rút lui khỏi sự thật." Ở bên cô, anh cảm thấy thoải mái, biết rằng cô không giả dối.


    Rõ ràng là, anh xoay tròn con quay, và cái đỉnh hình lục giác quay tít trước khi nó đáp xuống một ô. Cô nhìn chằm chằm xuống bàn, như thể anh đã khiến cô khó chịu với những lời nói đó. Nó chỉ đơn thuần là một quan sát; tuy nhiên, anh đã nhìn thấy má cô ửng hồng vì xấu hổ. Trước khi cô có thể phản hồi, anh đã trấn an cô, "Thật tốt khi có một đồng minh và một người bạn.”


    Vai cô rũ xuống thấy rõ, và cô thở ra. "Đồng minh, vâng." Cô quay lại nhìn chị gái, nhưng David vẫn để mắt đến cô.


    Dù biết đó là một sai lầm nhưng anh không thể ngăn mình nói ra những điều cần phải nói. “Là một người muốn tiếp tục là đồng minh và là bạn của cô, hãy để tôi đưa ra lời khuyên. Hãy tránh xa tử tước, vì anh ta sẽ chỉ khiến cô bị hủy hoại. Người đàn ông này không biết lúc nào nên dừng cờ bạc."


    Cô vẫn không nhìn anh. "Ngài có thể đúng. Nhưng tôi tin rằng có một người đàn ông tốt trong anh ấy. Anh ấy đã mắc nhiều sai lầm, nhưng điều đó không có nghĩa là anh ấy không thể sửa chữa được.”


    Cô quá chân thật trong cách thức của đàn ông. Tử tước Lisford đã chọn cách thức suy đồi của chính mình, và anh ta không xứng đáng nhận được sự cứu rỗi từ một người ngây thơ như quý cô Andrews.


    "Có những người đàn ông tốt hơn nên ở một mình." Anh nhặt đồng xu của mình lên, đùa giỡn với nó một lúc trước khi đặt nó trở lại. “Và cô nên biết rằng chúngsẽ không thay đổi. Không quan trọng cái gì họ nói."


    "Tôi ước gì ngài sẽ ngừng đối xử với tôi như thể tôi đang đeo dải bịt mắt," cô thở dài. “Tôi thấy được lỗi lầm của Tử tước Lisford. Nhưng dưới tất cả, tôi cũng tinanhấy có một trái tim thật tốt. Và đó là giá trị an toàn.”


    "Không ai trong chúng ta muốn thấy cô bị tổn thương cả."


    "Tôi biết điều đó." Miễn cưỡng, cô đặt đồngxu của Margaret trở lại vị trí cũ. "Nhưng hãy tin tôi khi tôi nói rằng mắt tôi vẫn đang mở."


    Anh nói: “Người duy nhất có thể thay đổi cách hành xử của tử tước là chính bản thân Tử tước Lisford.”


    “Còn ngài thì sao, bá tước Castledon?” cô mạo hiểm. “Khi nào ngài sẽ thay đổi cách sống của mình và bắt đầu lại?”


    Không đời nào, anh muốn nói thế. Quá nhiều năm đã trôi qua, và anh đã quen với việc ở một mình. Anh lại đùa giỡn với đồng xu mạ thiếc của mình, nghiêng trái rồi nghiêng phải. “Tôi không cần phải thay đổi cách sống của mình, cô Andrews. Tôi có một số điền trang ở Anh và ở xứ Wales, tất cả đều thịnh vượng. Tôi chu cấp tốt cho con gái mình và nó có mọi thứ mà một cô gái có thể muốn.”


    "Ngoại trừ một người mẹ, ý ngài là thế." Giọng của Amelia nhẹ nhàng, nhắc nhở anh về mục đích của mình.


    "Đúng. Và đó là lý do tại sao tôi ở đây. Để tìm một người phụ nữ có khả năng chăm sóc đứa con duy nhất của tôi.” Anh nghi ngờ cô Harrow sẽ là lựa chọn tốt nhất, nhưng cũng hợp lý khi cân nhắc những khả năng khác. “Tôi đã thấy Quý cô Sarah Carlisle tại buổi dạ hội của Quý bà Rumford đêm qua.”


    Trước khi anh có thể hỏi tại sao cô ấy lại ở đó, Amelia đã lắc đầu. “Tuyệt đối không."


    Mặc dù anh không có ý định để tiểu thư Sarah trở thành ứng cử viên hôn nhân - đặc biệt là sau những gì đã xảy ra trước đó - điều khiến anh ngạc nhiên là Amelia không hề thông cảm cho hoàn cảnh của người phụ nữ trẻ. "Cô đang đánh giá cô ấy dựa trên hành vi của anh trai cô ấy ư?" Anh biết rằng ngài Strathland là một cái gai trong gia đình này và rằng anh ta đã thuê những gã đàn ông để tấn công gia đình của họ. Người đàn ông đã bị giữ trong một nhà thương điên suốt bốn năm qua, theo những gì David nhớ.


    “Tôi sẽ chỉ nói rằng – quý cô Sarah cần tìm cho cô ấy một người chồng mà không có sự can thiệp của tôi.” Cô nghịch đồng xu của mình, nhìn chăm chú xuống tấm vải lanh. Đây là lần đầu tiên anh thấy cô buồn như vậy và anh không thể đoán được chuyện gì đã xảy ra.


    “Chúng ta hãy nói về sự mai mối của cô một lần nữa nhé,” anh đề nghị. “Cô có thực sự nghĩ Margaret sẽ làm một người vợ tốt cho tôi không?”


    Cô thả lỏng vai, và anh thấy cô lại di chuyển đồng xu của mình tiến về phía trước. "Chị ấy có thể. Tôi biết chị ấy sẽ trở thành một người mẹ kế tuyệt vời cho con gái của ngài. Nhưng- ” Cô ngập ngừng như thể không biết phải diễn đạt sự dè dặt của mình như thế nào.


    Anh đã chuyển đồng xu trở lại đúng vị trí. "Nhưng sao?"


    Cô nghiêng người, trầm giọng nói. “Nhu cầu của ngài là gì? Ngài có nghĩ rằng ngài có thể học cách yêu một ai đó một lần nữa không?"


    Anh kìm lại sự thôi thúc để thốt ra một lời từ chối thật lớn. “Đó không phải là điều kiện tiên quyết để kết hôn và tôi muốn một người hài lòng với việc nuôi dạy con cái thay vì nuôi dưỡng ảo tưởng rằng tôi sẽ yêu cô ấy.”


    "Ảo tưởng ư?" Amelia ngồi lại xuống ghế. “Đó có phải là những gì ngài nghĩ về tình yêu?”


    Anh khoanh tay trước ngực. “Tôi đã thành thật về những gì tôi muốn ở một người vợ trong tương lai. Tình yêu không thể là một phần của sự sắp đặt đó.” Trước đây, anh đã từng bị xé tan cuộc sống của mình vì anh đã dám yêu Katherine. Tốt hơn là có một tình bạn lịch sự thay vì một cuộc hôn nhân yêu thương. Lỗ hổng trong cuộc đời anh vẫn còn, và anh nghi ngờ liệu có điều gì có thể lấp đầy nó không.


    “Những phụ nữ không thế,” Amelia phản đối. “Một người vợ muốn biết rằng chồng cô ấy quan tâm đến cô ấy. Rằng cô ấy được người bạn đời của mình yêu thương.”


    “Đó là những giấc mơ của cô,” anh chỉnh lại. “Tôi có thể kể tên nửa tá phụ nữ sẽ hài lòng với tôi nếu tôi cho phép họ tiêu tiền thoải mái và chỉ nói chuyện với họ vài lần trong năm.”


    “Nhưng đó có phải là kiểu phụ nữ mà ngài muốn sẽ nuôi dạy con gái mình không?”


    David thở ra một cách chậm rãi. "Tôi cho là không." Những gì tốt nhất cho anh lại không tốt nhất cho Christine. Tuy nhiên, anh không muốn kết hôn với một phụ nữ trẻ vớinhững mong đợi về tình yêu hoặc có nhiều con hơn. Nói thẳng ra, ý nghĩ về cuộc hôn nhân viên mãn khiến anh càng thêm miễn cưỡng. Anhxa Katherine đã quá lâu rồi, thật khó để đẩy cô ấy ra khỏi ký ức của anh. Không chỉ vậy, mỗi năm, cuộc sống độc thân bắtbuộc đã khiến anh càng căng thẳng hơn, cho đến khi anh nghi ngờ sự đụng chạm của một người phụ nữ sẽ khiến anh vượt quá giới hạn.


    “Tôi sẽ hứa với ngài,” Amelia nói bằng một giọng trầm lắng, xoay tròn con quay. "Nếu ngài cân nhắc việc quan tâm chị gái tôi - hoặc bất kỳ người phụ nữ nào khác trong danh sách - tôi sẽ không kết hôn với tử tước cho đến khi anh ta trả hết mọi món nợ cuối cùng." Cô thả con quay rơi xuống bàn và nói thêm, “Và bằng cách cầu thân, ý tôi là ngài nên tìm một người mà ngài có thể yêu một lần nữa. Ngài không cần phải yêu cô ấy khi kết hôn với cô ấy. Nhưng phải có một cái gì đó ở đó.”


    “Tôi không muốn kết hôn chút nào,” anh thừa nhận. “Nhưng tôi đã đồng ý mang về một người mẹ cho Christine. Và tôi sẽ làm điều đó. Con bé cần có ai đó giúp đỡ khi bước vào tuổi vị thành niên.” Mặc dù cô Grant chắc chắn đã giúp Christine trong việc học tập của cô bé, nhưng cô gia sư không hề sẵn sàng để giúp con gái của ngài ra mắt xã hội.


    Margaret quay lại bàn trò chơi, rồi ngồi gần anh. Má cô ấy đỏ bừng, và cô ấy dường như thở mạnh. “Tôi rất tiếc vì đã vắng mặt quá lâu. Dì Charlotte muốn tôi giúp các cậu bé trong trò chơi bắt người mù." Cô ấy cầm con quay lên và xoay nó, chuẩn bị cho lượt của mình.


    “Trò chơi của chúng ta dù sao cũng gần kết thúc rồi,” David nói.


    “Một trong chúng ta có thể sẽ thắng cuộc,” Margaret chỉ ra. “Vẫn chưa đến lượt của ngài.”


    "Chỉ khi tôi cho phép cô chơi gian lận." Anh chuyển con quay cho Amelia.


    Cô tung đồng xu mạ thiếc của mình rơi vào ba ô vuông phía trước và cười. “Đây, xem này! Chiến thắng là của tôi.”


    Trên ô vuông thêu chỉ, anh nhìn thấy dòng chữ Đi đến tận cùng.


    “Điều đó không có ý nghĩa gì cả. Cô chỉ mới đi được nửa vòng.”


    “Đó là một ô vuông rất đặc biệt. Và vì vậy, tôi tuyên bố chiến thắng.” Miệng cô cong lên thành một nụ cười rộng. “Ngày mai, ngài sẽ đi cùng Margaret và tôi đến tiệm may. Ngài sẽ mua những chiếc ghi lê nhiều màu sắc. Đó sẽ là hình phạt của ngài đấy.”


    Anh đột nhiên thấy hình ảnh mình mặc một chiếc áo ghi lê màu vàng. Nhăn mặt, anh chuyển sự chú ý sang Margaret. “Đó có phải là điều mà cô mong muốn không, cô Andrews?”


    “Không hề,” cô phản bác. “Thay vào đó, tôi muốn khoản tiền bồi thường của mình và lấy được nó vào thời điểm cần thiết.”


    “Vậy thì là một ân huệ."


    Cô ấy nghiêng đầu. "Có thể sẽ đến lúc, tôi cần được giải thoát khỏi một cô em gái thích can thiệp."


    Đúng vậy. Quay lại với Amelia, anh nói, “Tôi sẽ đồng ý với khoản bồi thường của cô. Nhưng cô cũng phải hứa sẽ giữ lời, liên quan đến Tử tước Lisford. Cô có thể thấy rằng anh ta không phải là người như cô từng nghĩ.”


    “Hoặc tôi có thể thấy rằng anh ta là một người đàn ông rất cần được cứu rỗi,” cô trả lời nhẹ nhàng.
     
    Chỉnh sửa cuối: 17/1/22 lúc 22:43
    Thuyhuynh19, hathao and Breeze like this.
  6. LanNP

    LanNP Lớp 7

    Chương 4



    Margaret bước ra ngoài lối đi của những người hầu trong ngôi nhà trên phố của gia đình cô, liếc nhìn xung quanh để chắc chắn rằng không ai nhìn thấy cô. Trong lòng bàn tay, cô mang theo mảnh giấy vừa nhận được sáng nay từ Cain Sinclair. Người cao nguyên đã yêu cầu được gặp cô, và anh ta tuyên bố rằng nếu cô không đồng ý, anh ta sẽ đến trước cửa và gây ra cảnh lộn xộn.



    Cô hoàn toàn tin là anh ta sẽ làm được, vì Sinclair là một người đàn ông không quan tâm đến vẻ ngoài. Khi anh ấy muốn điều gì đó, anh ấy sẽ không để gì ngăn cản mình.



    Margaret gài một lọn tóc lòa xòa vào búi tóc của mình, má cô ấy đã nóng ran khi nghĩ đến điều đó. Vì cô ấy chính là thứ mà anh ấy muốn, và anh ấy đã nói rõ điều đó. Anh đã đánh cắp một vài nụ hôn tàn bạo khiến đầu gối cô khuỵu xuống. Nhưng ngoài sự thật rằng anh ấy là một người Scotland hầu như khó có một nhà để ở riêng, thì anh ấy là một người đàn ông kiêu ngạo và không bao giờ lắng nghe cô nói một lời nào.


    Sinclair đang khoanh tay đợi cô ở bên hông nhà. Anh ta mặc một chiếc áo dài màu xanh lá cây pha nâu, trong khi mái tóc đen xõa ngang vai. Nó cho thấy anh ta có khí chất của một người đàn ông chỉ tuân theo luật pháp khi nó phù hợp với chính anh ta.


    Cô thẳng vai, tiến lại gần anh, biết rằng anh phải có lý do chính đáng để đến gặp cô. Lần cuối cùng cô nhìn thấy anh, anh đã hỏi-không, đã yêu cầu-cô kết hôn với anh ta. Anh ấy sẽ không bao giờ tha thứ nếu cô từ chối.


    “Chào buổi sáng, anh Sinclair,” cô chào anh, như thể chưa có chuyện gì xảy ra trong vài năm qua. Tốt hơn là giả vờ rằng tất cả đều ổn. "Anh có muốn vào bếp và ăn chút gì đó không?" cô ấy đề nghị. Sự nhã nhặn có thể làm dịu đi bất cứ lời phàn nàn nào mà anh ta sẽ đưa ra.


    “Tôi chẳng muốn bất cứ thứ gì từ cô cả, cô Andrews. Tôi đến vì tôi không còn là thằng bé chạy việc vặt của cô nữa."


    Cô không hiểu anh ta đang nói gì. "Anh không phải là thằng bé chạy việc của tôi."


    Anh thu hẹp khoảng cách giữa họ, và Margaret buộc mình phải giữ nguyên vị trí. Đôi mắt xanh của anh ta có màu thép. “Đúng vậy, và ai là người đã giao tất cả những thứ đồ cộc suốt nhiều năm? Cô sẽ làm gì khi tôi dừng lại?”


    Tất cả máu dường như rút hết khỏi huyết quản của cô. Họ dựa vào Cain Sinclair để vận chuyển hàng may mặc từ Scotland đến London. Nếu không có anh ấy, họ không còn giữ được “Những chiếc quần cộc của Aphrodite”. Và mặc dù cô biết đó là một trò chơi nguy hiểm, tai tiếng mà họ đang dính vào, nhưng anh ta vẫn kiếm được một mức lương hậu hĩnh cho những lần giao hàng.


    "Tại sao anh lại thôi?" cô ấy hỏi. “Anh đã kiếm được rất nhiều tiền trong vài năm qua mà.”


    “Đúng. Nhưng đó không phải là cuộc sống mà tôi mong muốn. Tôi có một đứa em trai, Jonah, và nó thường xuyên bị vứt một mình.”


    Cô điềm tĩnh, Jonah bây giờ hẳn đã gần mười bốn tuổi. "Cậu ấy đang gặp rắc rối, phải không?"


    Khuôn mặt cứng nhắc của Cain cho cô biết rằng cô đã đoán đúng. “Đúng vậy. Và chuyện này đã diễn ra đủ lâu rồi. Gia đình cô không cần kiếm tiền, và nguy cơ các cô bị phát hiện là quá cao. Hãy bỏ nó đi, cô gái.”


    Margaret thở ra một hơi nặng nhọc, vì nó không dễ dàng như anh ta tưởng. Victoria đã bắt đầu kinh doanh may mặc như một cách giúp gia đình họ tồn tại. Những người chủ trại nhỏ ở Scotland đã giúp chịấy tăng sản lượng và họ đã kiếm được lợi nhuận tốt trong những năm qua. Trước đây, cô đã cầu xin các chị gái chấm dứt công việc kinh doanh vì sợ bị phát hiện. Nhưng bây giờ, có một lý do khác để giữ nó.


    "Còn những phụ nữ MacKinloch thì sao?" cô hỏi. “Họ và gia đình sống dựa vào nghề may để mưu sinh.”


    Anh tiến đến bên cô, thầm rủ cô cùng anh đi dạo. Mặc dù họ vẫn ở gần nhà, cô hiểu cần phải tránh những kẻ nghe trộm.


    “Cô có thể bán doanh nghiệp cho người khác. Bà Benedict có thể đồng ý.”


    "Bà ấy sẽ thuê những thợ may địa phương, không phải những chủ trại nhỏ." Margaret lắc đầu. "Không, đó không thể là ai đó ở London." Cô dừng bước lại gần một trong những con ngựa đang được cột dây. “Anh có chắc mình không thể tiếp tục không? Điều gì sẽ xảy ra nếu anh mang theo Jonah?”


    “Tôi không thể tin tưởng để nó ở London. Nó rất nóng nảy và bắt đầu suy nghĩ vẩn vơ. Và thằng bé đã giao du với đám con trai hư."


    Cô hiểu lý do của anh, nhưng trái tim cô chùng xuống khi nghĩ đến việc phải tìm một người đáng tin cậy khác để giao đồ lót từ Ballaloch đến London. "Vậy thì chúng ta nên tin ai được?" cô ấy hỏi. "Đó phải là một người không gây nguy hại cho bí mật của chúng tôi." Ngước mắt lên nhìn anh ta, cô ấy nói thêm, "Anh là người duy nhất mà chúng tôi tin tưởng mà không phải nghi ngờ gì."


    Một góc cạnh cứng hiện trên khuôn mặt anh ta. “Nhưng cô đã không tin tưởng tôi nhiều hơn thế, phải không, cô gái?”


    Trái tim của cô ấy bầm dập trước những lời nói của anh ta, và cô cứng người lại. Cô biết mình là ai: con gái của một nam tước. Cả đời cô đã mơ ước được cưới một nhà quý tộc và sống cuộc sống của một quý cô. Cô ấy đã được chuẩn bị để ghi nhớ tất cả các phép tắc xã giao, và cô ấy có thể dễ dàng trở thành một nữ công tước hoặc một nữ hầu tước.


    Mọi thứ về Cain Sinclair đều là các cản trở đối với cô ấy. Không chỉ giai cấp xã hội của anh ta, mà còn cả cách quan tâm đến ma quỷ của anh ta. Thậm chí nhiều hơn nữa, họ ở xa nhau quá. Anh ta sẽ không bao giờ hiểu những quy tắc xã hội phức tạp mà cô đang sống, và nếu anh ta từng đặt chân vào một phòng khiêu vũ, anh ta có thể sẽ cư xử như một kẻ man rợ.


    Cô không thể mất cảnh giác dù chỉ một giây, bởi vì anh ta là loại đàn ông mà mẹ cô đã cảnh báo cho cô về một người đàn ông có thể hủy hoại cô. Tệ hơn nữa, cô ấy sợ mình sẽ thích nó. Anh ta quá say mê, quá quyến rũ, thật quá dễ dàng để cô chìm đắm trong sự mê hoặc của anh ta.


    Margaret không thể nhìn anh ta khi bàn tay anh ta đưa lên áp vào má cô. Sự tiếp xúc vào lòng bàn tay chai sần của anh ta tạo ra sự tương phản hoàn toàn giữa bàn tay của một người đàn ông lao động và làn da trần của cô ấy. “Tôi đã tin tưởng anh,” cô thì thầm. Loay hoay tìm lý do, cô ấy nói thêm, "Anh biết đấy, gia đình tôi sẽ không bao giờ cho phép chúng ta ở bên nhau."


    “Bởi vì tôi không phải là một quý ông.”


    “Không.” Cô hụt hơi khi anh ta dẫn cô vào góc khuất của một chuồng ngựa. "Anh không được chứ."


    Bàn tay anh ta di chuyển xuống cổ cô trước khi làm rối tóc của cô. "Và cô muốn một gã đàn ông nổi tiếng, người sẽ hôn tay cô và mang tặng cô những chùm hoa nhỏ." Đầu gối cô yếu dần khi Cain chuyển lời nói áp vào miệng cô. “Tôi không phải là loại đàn ông như vậy, cô gái. Và sẽ không bao giờ như vậy.”


    Cô nhắm mắt lại, muốn cảm nhận môi anh ta trên môi cô. Đã quá lâu kể từ khi anh ta hôn cô lần cuối, và cô không thể phủ nhận rằng anh ta đã đánh bật cảm giác về nghi thức đúng đắn của cô. Anh ta chưa được thuần hóa, một người đàn ông không thể mang lại gì ngoài việc hủy hoại danh tiếng của cô.


    Và không có lý do gì với người đàn ông này hoặc cố gắng dạy anh ta cách cư xử đúng mực. Nó không thể thực hiện được.


    “Anh muốn một người phụ nữ giữ nhà cho anh và sinh cho anh một tá con cái,”cô mạo hiểm. “Tôi không có ý tưởng lờmờ nhất về cách sống như vậy. Đó không phải là cách của tôi."


    “Tôi có thể dạy em cách sinh con cho tôi,” anh ta nói, nhấm nháp hàm của cô. Một cơn rùng mình vì sự kích thích trong cô, và cô nguyền rủa mặt xấu xa của bản thân khi muốn anh talàm điều đó. Hơi thở ấm áp của anh ta phả vào làn da cô. Nếu cô quay mặt về phía anh, cô có thể nếm nụ hôn của anh một lần nữa.


    Mình không thể, não cô lên tiếng cảnh báo. Và miễn cưỡng, cô buộc mình phải lùi lại.


    “Chúng ta quá khác biệt,” cô chế ngự. "Như tôi đã nói với anh trước đây, anh phải tìm một người khác."


    “Em đang nói dối chính mình, cô gái.”


    Phải, cô đã nói dối. Nhưng cô thậm chí không thể để mình tưởng tượng một cuộc sống với anh ta. Anh ta sẽ ra lệnh xung quanh cô, định hướng cuộc sống của cô theo hướng mà cô không muốn. Và mặc dù cô nghi ngờ rằng có một người đàn ông như Cain trên giường của cô sẽ rất tuyệt, nhưng đó không phải là cái giá quá đắt cho đức hạnh của cô.


    “Tôi hiểu Jonah,” cuối cùng, cô nói với anh ta. “Anh là người anh duy nhất chăm sóc cậu ấy. Anh nên quay lại Scotland.”


    Anh ta cố che chắn cảm xúc của mình, như thể anh cảm nhận được sự từ chối của cô. Với một cái gật đầu, anh ta trả lời, "Vậy là được."


    Anh dợm bước bỏ đi, khi cô chợt nhận ra rằng có thể cô sẽ không gặp lại anh nữa. Ý nghĩ đó thực sự làmcô hoảng hốt, và cô thốt lên, "Anh đi ngay bây giờ ư?”


    “Trong vòng hai tuần,” anh ta nói với cô. “Tôi có vài việc phải làm ở đây, rồi sau đó, tôi sẽ đi.”


    Đáng lẽ cô ấy không nên cảm thấy nhẹ nhõm khi nghe điều đó, nhưng cô ấy không thể hiểu được cảm xúc rối bời trong mình. Cô ấy không muốn người đàn ông này-thực sự, cô ấy khôngmuốn. Vậy tại sao anh ta lại gây nên những phản ứng mạnh mẽ trong cô như vậy?


    Cô đẩy những suy nghĩ ra xa và vươn thẳng lưng. “Cảm ơn vì tất cả những gì anh đã làm cho tôi và gia đình tôi.” Nếu không có sự giúp đỡ của anh ta, họ đã không bao giờ có thể tiến xa đến mức này. “Tôi thấy rằng anh sẽ được trả thêm tiền cho lần giao hàng cuối cùng này. Và nếu anh tìm thấy bất kỳ người MacKinloch nào đáng tin cậy, hãy nói với họ-”


    “Không.” Anh ta cắt ngang lời cô. “Nếu cô muốn tìm người thay thế tôi ở Scotland, cô sẽ phải tự tìm.”


    Vậy là cô đã hiểu ý anh ta nói. Anh ta muốn cô tham gia cùng anh ta ở đó, ở Cao nguyên, nơi không có phòng khiêu vũ hay cung điện. Không có rào cản nào giữa họ, trừ những cản trở của chính cô.


    “Tôi không thể,” cô nhẹ giọng. Và anh ta đã biết. Cô bắt gặp ánh mắt đắm đuối của anh một lúc lâu, không biết phải nói gì nữa.


    “Tôi không tốt chút nào cho em,” anh đồng ý.


    Không báo trước, anh ta giữ mặt cô giữa hai bàn tay và chiếm lấy miệng cô trong một nụ hôn đen tối khiến cô quay cuồng. "Và đó là lý do tại sao em rất thích tôi."



    “Nhắc lại cho tôi biết lý do tại sao tôi phải đồng ý làm điều này?” Bá tước Castledon hỏi.


    Amelia giấu nụ cười của mình, vì bá tước trông như thể anh muốn ở bất cứ đâu trừ ở tiệm may. "Bởi vì ngài đã hứa sẽ trả số tiền bị thua khi tôi thắng trong trò chơi." Cô bám lấy tay anh khi anh nhận bọc giấy màu nâu đựng vài chiếc áo ghi lê với nhiều màu sắc khác nhau.


    "Tôi vẫn không hiểu làm cách nào cô điều khiển để đặt hàng tất cả những thứ này dưới tên tôi." Anh lần mò những sợi dây buộc trên bọc giấy.


    Cô nhún vai. “Không hề khó. Tôi chỉ đơn giản viết một chú thích, đóng giả là ngài, và tôi nhờ người hầu của tôi giao nó cho thợ may. Tôi nói cậu ấy nên sử dụng bất kỳ số đo nào cậu ấy đã có. Họ khá sẵn lòng may chúng cho ngài đấy." Cô bắn cho anh một cái nhìn châm chích. “Đằng nào thì tôi nghĩ rằng ngài sẽ từ chối, nếu tôi để nó vào tay của ngài. Và nếu ngài nghiêm túc trong việc tìm kiếm một cô dâu, ngài cần phải từ bỏ trang phục tang tóc của mình đi.”


    Bá tước Castledon không nói gì mà kiểm tra chi tiết của gói hàng trước khi giao nó cho người hầu của mình. Anh nhăn nhó nói, "Tôi cho rằng tôi nên biết ơn vì cô đã không chọn màu cam."


    Amelia quyết định rằng đó là cách anh thừa nhận rằng màu sắc không tệ. Cô đã chọn những chiếc áo ghi lê khác nhau màu xanh đậm, màu xanh lá cây rừng, màu kem và màu ghi. “Tôi có thể đã đặt màu tím. Nhưng tôi rất vui vì ngài sẵn sàng thử một màu khác ngoài màu đen.”


    Họ tiếp tục đi về phía xe ngựa của cha cô ấy cùng với người giúp việc của cô, nơi Margaret đã đồng ý tham gia cùng họ. Mặc dù có vẻ như chị gái cô sẽ là người đi kèm của họ, nhưng trên thực tế, điều đó lại ngược lại.


    Ngày đầu hè tươi sáng và bầu trời có màu xanh đậm, không giống như những ngày mưa ảm đạm của tháng Tư. Amelia ngả người ra sau, hứngánh nắng lên mặt. “Đây là ngày khiến tôi muốn cởi giày và tất chân và lội xuống dòng sông Serpentine.”


    Bá tước tỏ vẻ lo ngại trước câu nói của cô. "Gia đình cô sẽ kinh hoàng mất."


    Cô biết điều đó, và cười rạng rỡ với anh. "Đó là lý do tại sao việcđó sẽ rất vui." Khi anh liếc xéo qua cô, cô nói thêm, "Ồ, đừng lo. Tôi có thể bốc đồng, nhưng tôi không dại đến mức đó.”


    “Tôi sẽ không bỏ qua cô được." Nhưng anh đã đưa tay ra cho cô và đi bên cạnh cô.


    Amelia cố gắng phớt lờ cảm giác gấp gáp kỳ lạ trước cảm giác tay của cô trong cánh tay anh. Ở gần anh như thế này không khác gì đi bên cạnh một người anh. Tuy nhiên, cô không thể phủ nhận rằng mạch của cô đã nhanh hơn, như thể anh khiến cô lo lắng.


    Thật ngớ ngẩn. Ngài ấy sẽ cưới chị gái cô, nếu cô có thể xoay sở được.


    “Tôi biết ngài và Margaret sẽ khá ổn,” cô nói. "Chị ấy sẽ là một người vợ tuyệt vời cho ngài."


    "Nhưng liệu cô ấy có là một người mẹ kế tốt cho Christine không?" anh phản bác. "Điều đó quan trọng hơn nhiều đối với tôi."


    "Ngài làm nó nghe như thể ngài chỉ muốn có một cô dâu thôi ấy."


    Cái nhún vai của bá tước không hẳn là yên tâm, như thể một cuộc hôn nhân mới chẳng quan trọng gì đối với anh cả. Nhưng cô cảm thấy chắc chắn rằng anh có thể học cách yêu một ai đó.


    “Margaret rất phù hợp và sẽ là một người vợ đảm đang, một người không bao giờ gặp rắc rối,” Amelia nói với anh. “Chị ấy cũng sẽ chăm sóc tốt cho con gái của ngài. Tôi biết chị ấy muốn có con.”


    Và ngài cần một người thừa kế, cô nghĩ.


    Bá tước bước chậm lại. “Có thể. Nhưng cô ấy có muốn kết hôn không, sau những gì đã xảy ra?”


    “Chị ấy muốn,” Amelia nói với anh. “Và tôi nghĩ ngài là mẫu đàn ông mà chị ấy nên kết hôn từ lâu rồi. Nhìn bề ngoài thì ngài có vẻ đủ tử tế.”


    Anh dừng bước. "Cô làm nó nghe như thể tôi là một con quái thú đang che giấu bản chất thật của tôi."


    Cô đứng lại nhìn anh. Đôi mắt xanh của bá tước Castledon giống như một dòng sông băng, che giấu mọi dấu vết của cảm xúc. “Tôi không nghĩ ngài là một con quái vật. Nhưng tôi nghĩ rằng ngài đang che giấu con người của ngài."


    Anh đã khắc kỷ trong rất nhiều năm, gần như là một bức tượng trong các buổi hội họp và vũ hội. Đôi khi cô tự hỏi tại sao anh thậm chí còn tham dự. Có phải anh luôn làmtheo cách này không? Amelia cố gắng nhớ liệu cô đã bao giờ nhìn thấy anh cùng với vợ của mình, từ rất nhiều năm trước đây. Cô không nghĩ vậy.


    Qua phong thái của anh, những người khác có thể tin rằng anh là một kẻ chán chường ghê gớm. Nhưng sự thật là, cô thấy được sự thông minh khô khan của anh khá thú vị. Suốt nhiều năm, từ khi cô mới mười sáu tuổi, còn quá trẻ để khiêu vũ hoặc để được tán tỉnh, anh đã là cái bóng sau lưng cô.


    Cô muốn anh có một cuộc hôn nhân đúng nghĩa, không phải bằng ngôn từ và không có ý nghĩa. Một nơi mà anh có thể có hạnh phúc một lần nữa.


    Bá tước đã được cứu nguy khỏi câu trả lời khi họ đến chỗ xe ngựa. Anh giúp Amelia vào xe và chào Margaret. "Chào Quý cô Andrews."


    “Bá tước Castledon, cảm ơn ngài đã đồng ý đồng hành cùng chúng tôi. Ngài thật tốt.” Chị gái cô đang mặc một chiếc váy màu kem được trang trí dải ruy băng màu hoa cà, và chị ấy dịch sang để nhường chỗ cho họ. “Amelia nói với tôi rằng ngài vẫn giữ cuộc cá độ của mình về việc chọn những chiếc áo gilê có những màu sắc khác nhau,” Margaret mạo hiểm với một nụ cười thích thú. "Ngài đã chọn những màu nào vậy?"


    “Em gái cô đã chọn chúng,” anh thừa nhận. “Rất may là cô ấy đã không chọn màu hồng hoặc tím.”


    “Lần này, tôi đã làm được.” Amelia nở một nụ cười trên môi và ngồi bên cạnh chị gái mình, đối diện với bá tước Castledon. Cô quyết định tốt nhất là nên giữ im lặng trong suốt quãng đường còn lại, với hy vọng Margaret và bá tước sẽ tìm ra chủ đề để trò chuyện.



    Họ bắt đầu nói về thời tiết, nhưng nó chẳng thú vị chút nào. Cô cắn môi và tự mình chạm vào chân của bá tước, hy vọng ông sẽ gợi ý để giúp mọi việc tiến triển. Cú đá khiến bá tước giẫm nhẹ vào chân cô.



    Bá tước Castledon tiếp tục nói chuyện với Margaret, và trong lúc ấy, các ngón chân của Amelia bị kẹt dưới giày của anh. Cô trừng mắt nhìn anh, nhưng nụ cười nhẹ trên mặt cho thấy anh không quan tâm chút nào. Anh đã cố tình làm điều này.



    "Cô có cần gì không, cô Amelia?" bá tước hỏi.



    "Đúng. Tôi muốn lấy lại chân của mình, nếu nó không gây phiền cho ngài.”


    “Tôi thật bất cẩn làm sao,” Bá tước Castledon nói, nhưng ánh mắt anh dành cho cô khá có chủ ý.


    Những nỗ lực mai mối của cô đều không có kết quả. Bá tước và Margaret có thể là anh trai với em gái, vì hoàn toàn không có những quan tâm mang tính lãng mạn. Phải làm gì đó, và Amelia quyết định rằng ngài cần được can thiệp. “Bá tước Castledon, chắc hẳn ngài biết một chủ đề trò chuyện thú vị hơn là thời tiết chứ?”


    Margaret trao đổi một cái nhìn vuivẻ khác với Bá tước Castledon. “Thực rathìngài ấy đúng. Thảo luận về bất cứ điều gì khác sẽ là không thích hợp nhất ấy."


    Ôi, tình yêu của những chiếc khăn tay. Chị gái cô đã chẳng giúp đỡ, mà chị ấy dường như cũng không quan tâm.


    “Không ai quan tâm đến thời tiết cả,” Amelia nhấn mạnh. "Đó là một chủ đề trò chuyện được sử dụng như một biện pháp cuối cùng, khi ngài không còn gì để nói."


    "Vậy cô tin rằng chúng tôi nên thảo luận về điều gì?"


    Amelia thở dài. “Có lẽ một cuốn sách hay mà ngài đã đọc. Hoặc những nơi ngài đã ghé thăm.”


    “Tôi không đọc,” Bá tước Castledon nói. Có một tia sáng tinh quái trong đôi mắt xanh của anh, và anh nói thêm, "Nó khiến não tôi quá căng."


    Anh cũng có thể đã ném xuống một chiếc găng tay như cách anh đang chọc cô. Cô biết rất rõ rằng anh có thể đọc. "Vậy thì ngài làm gì với thời gian của mình?"


    "Tôi nhìn chòng chọc vào bức tường." Giọng anh đều đều, và Amelia ước rằng cô có thể ném thứ gì đó vào anh. Anh đang cố tình chống lại những nỗ lực của cô để mai mối anh với chị gái cô.


    Margaret cắn chặt môi để khỏi cười. “Đôi khi tôi cũng làm thế. Đặc biệt là khi tôi đang cố gắng không giết một cô em gái đang cản trở mình."


    Rõ ràng là cả hai đều không có ý định cho phép cô chuyển hướng cuộc trò chuyện. Amelia biết đã đến lúc phải thừa nhận thất bại. “Chị có thể có một xác chết để chôn vào cuối chuyến đi chơi này,” cô nhấn mạnh. "Vì em có thể chết vì buồn chán. "


    “Tôi sẽ mạo hiểm nếu bạn muốn,” Margaret nói với bá tước.


    Bá tước Castledon bật ra một tiếng cười thật sự, lần đầu tiên Amelia từng nghe thấy. Âm thanh trầm ấm và vang vang làm cô thấy ấm áp, mời gọi cô mỉm cười. Đôi mắt xanh của anh nhăn lại quanh mi mắt, nhưng cái nhìn chăm chú của anh đập vào cô như một cây côn.


    Da của Amelia nổi gai, như thể anh đã chạm vào cô. Cô bị thu hút bởi ánh mắt của người đàn ông, đột nhiên nhìn anh theo một cách khác. Không, anh không có những nét mạnh mẽ như Tử tước Lisford, nhưng không thể phủ nhận ngài bá tước này rất nam tính, với bộ hàm cương trực và cái miệng rắn rỏi.


    Các kế hoạch của cô đang vỡ vụn xung quanh cô, khiến cô tự hỏi về mọi quyết định mình đã đưa ra. Cô đang ở đây, cố gắng thiết lập quan hệ giữa Margaret với bá tước… và nó đã phản tác dụng đối với cô. Trái tim của cô đang mềm yếu đối với Bá tước Castledon, và điều đó không tốt chút nào.


    “Chúng ta sẽ không để cô chết vì buồn đâu, cô Amelia.” Bá tước quay sang người lái xe và chỉ dẫn anh đưa họ đến Vườn Vauxhall.


    Amelia gật đầu và cố gắng nở một nụ cười trên khuôn mặt mà cô không hề cảm thấy. Thay vào đó, cô nhìn đăm đăm ra ngoài, cảm thấy như thể kế hoạch của cô đang bị cắt đứt. Cô đã chọn người đàn ông mà cô muốn kết hôn, và cô định cải tạo Tử tước Lisford cho đến khi anh ta trở thành người cầu hôn hoàn hảo.


    Chắc chắn cơn xốn xang trong bụng cô chỉ do khó chịu. Nó không thể là bất cứ điều gì hơn thế. Nhưng khi cô nhìn lại bá tước, cô thấy mình đang tưởng tượng ra những thứ khác nằm bên dưới lớp vỏ ngoài của người đàn ông này.


    Anh đã khóa chặt trái tim mình và đã chọn một sự tồn tại đóng băng, một sự tồn tại nơi anh chỉ mặc đồ đen và cự tuyệt cảm giác hạnh phúc. Nếu ai đó cần cứu giúp, thì đó chính là người đàn ông này. Anh cần một ai đó giúp mang lại niềm vui trong cuộc sống của anh. Có lẽ thậm chí là một đứa trẻ khác.


    Không. Lương tâm của cô đã tắt ý nghĩ đó đi. Đến lượt Margaret hạnh phúcrồi. Chịgái cô đãchờ đợi nhiều năm để tìm được người đàn ông hoàn hảo, và bá tước chính là người chị ấy cần.


    Bá tước Castledon đỡ cả hai người xuống xe, và khi anh nắm tay Amelia, cái chạm nhẹ vào lòng bàn tay anh khiến cô muốn nắm lấy.


    Dừng lại, dừng lại, dừng lại. Nếu có một cách nào đó để làm dịu trái tim cô, cô cần phải làm điều đó ngay bây giờ. Cô thậm chí còn không hiểu chuyện gì xảy ra với mình.


    Amelia bước sang một bên để Margaret đi gần bá tước, giữ đủ gần để theo kèm, nhưng hơi lui về phía sau họ.


    Nhưng khi bá tước Castledon quay lại, anh nháy mắt với cô. Và cô cảm thấy trái tim mình đang trượt xa hơn trên con đường mà cô không muốn bước vào.


    David theo sát hai phụ nữ trẻ, hoàn toàn nhận thức được rằng Amelia đang bị làm phiền bởi điều gì đó. Thay vì cư xử thẳng thắn bình thường, cô tránh giao tiếp bằng mắt với anh. Anh biết chính xác lý do cô lại sắp xếp chuyến đi chơi này để cố gắng đưa anh đến với Margaret. Mặc dù anh không đặc biệt muốn đi, nhưng không có lý do thực sự nào để từ chối. Anh đã tự hứa với bản thân rằng anh sẽ nỗ lực để tìm được người phụ nữ phù hợp để kết hôn. Và điều đó có nghĩa là phải rời khỏi nhà và buộc bản thân phải ra ngoài.

    Trước sự ngạc nhiên của anh, Margaret cũng có khiếu hài hước như chính anh vậy. Anh ngay lập tức nhận ra rằng cô không có hứng thú với anh, nhưng cô thích thú với việc ngăn cản sự can thiệp của Amelia. Nó đã trở thành một trò chơi im lặng, để xem cô sẽ thực hiện động thái nào tiếp theo, sau khi anh và Margaret ngăn cản mọi nỗ lực của cô.


    Nhưng giờ đây, Ameliabắt đầu tỏ ra bối rối và anh không biết mình đã nói hay làm gì. Anh đã nháy mắt với cô, nghĩa là thể hiện rằng anh không có ý xúc phạm gì, nhưng sau đó, thậm chí cô dường như còn khó chịu hơn. Anh không chắc tại sao. Một người đàn ông có thể kiếm được nhiều tiền nếu anh ta có thể viết một cuốn sách nhỏ hướng dẫn về cách diễn giải cảm xúc của một phụ nữ.


    David dẫn hai người phụ nữ đi quanh các khu vườn, những trò giải trí cũ và những diễnviên tung hứng. Margaret đang rất vui vẻ, cô ấy thốt lên vui mừng khi nhìn thấy một khinh khí cầu ở đằng xa. Nhưng Amelia vẫn im lặng một cách kỳ lạ. Anh đến bên cô sau khi Margaret đi ngắm hoa hồng. "Cô không khỏe à?"


    Cô lắc đầu. "Không. Tôi chỉ đang cố gắng cho ngài và chị gái tôi có một khoảng thời gian bên nhau."


    Mắt của cô vẫn nhìn xuống đất, và David nhẹ nhàng ra lệnh, “Nhìn tôi này, Amelia.”


    Khi nhìn anh, đôi mắt xanh lục của cô giữ vẻ thận trọng. Mái tóc vàng của cô được vén lại bên dưới mũ, và làn da của cô nhợt nhạt - gần như thể anh khiến cô lo lắng, vì một lý do nào đó. Chưa bao giờ trong đời mình, anh thấy Amelia Andrews sợ hãi điều gì.


    “Tôi biết cô không ổn vì cô chẳng nói gì.” Trước khi cô có thể phủ nhận nó, anh đã tiếp tục. “Tôi đã biết cô suốt bốn năm qua, và im lặng không phải là từ để nói về cô. Cô sẽ nói chuyện với cả giấy dán tường nếu cô nghĩ rằng nó sẽ đáp lời.”


    Cô mở to mắt nhìn anh, đó là một sự cải thiện rõ ràng. "Giấy dán tường còn có thể có nhiều điều thú vị để nói hơn một số người."


    Bây giờ thì vẻ tươi tỉnh của cô đã trở lại. Anh quyết định nhử cô xa hơn một chút. “Tôi khá giỏi trong việc trò chuyện. Cô, tất cả mọi người, nên biết thế.”


    “Thời tiết, Bá tước Castledon? Thành thật mà nói, ngài nên-”


    “Margaret và tôi chỉ vui vẻ một chút. Đó là những gì cô muốn, phải không?"


    Cô im lặng và nhún vai. "Tôi giả thiết thôi."


    Để thay đổi chủ đề, anh chỉ về phía khinh khí cầu. "Cô có bao giờ thích bay trên một trong những thứ đó không?"


    "Tôi sẽ sớm ném mình xuống sông Thames ở ngoài cầu London." Amelia rùng mình. “Tôi coi thường độ cao. Nếu một người phụ nữ được chỉ định bay lên, Chúa sẽ đặt đôi cánh cho cô ấy. Lần cuối cùng tôi kiểm tra, thì tôi không có cánh.”


    "Tôi nghĩ cô còn phiêu lưu hơn thế." Anh đưa cánh tay của mình cho cô, và sau một lúc do dự, cô đã bám lấy nó, trước khi họ đi theo Margaret qua các khu vườn.


    “Hồi trước...”


    Tâm trạng của cô dường như đã nhẹ nhàng hơn, và khi họ đi đến cuối con đường, dường như có một vụ huyên náo ở phía trước. Mặc dù David phải đưa những phụ nữ tránh xa sự lộn xộn, nhưng Margaret đã đi thăm dò nó.


    “Chuyện gì vậy?” Amelia hỏi.



    “Tôi không biết, nhưng chị gái của cô nên ở lại, bất kể nó là chuyện gì. Chờ ở đây và- ”


    “Tôi sẽ không lui đâu. Chúng ta sẽ cùng đi,” Amelia nhấn mạnh. Dù đó không phải là điều anh muốn, nhưng anh cho rằng, cô ở bên anh sẽ an toàn hơn là một mình.


    Khi họ đến khu vực sân rào nhỏ, David đã muốn nguyền rủa. Một nhóm đàn ông vây quanh Tử tước Lisford, cùng một người đàn ông khác, xuất hiện như thể anh ta bị lôi ra khỏi con hẻm ăn trộm. Tử tước vứt bỏ áo khoác và áo gilê của mình, và mũi anh ta đang chảy máu. Hai người đàn ông thì đấm đá, trong khi những người khác đang cá cược với cuộc hỗn chiến.


    “Họ đang làm gì vậy?” Amelia sốc khi nhìn thấy hành động của những người đàn ông. “Ở một nơi công cộng như vậy ư? Tử tước điên rồi sao?”


    “Tôi tưởng tượng rằng cờ bạc có liên quan theo một cách nào đó.” David tiến về phía trước và nói với Margaret, cố giúp cô ấy rời khỏi cuộc ẩu đả.


    “Tôi sẽ không rời đi,” cô nhấn mạnh. Mặt cô ấy trắng bệch, và hai tay cô ấy nắm chặt vào nhau. Rõ ràng là Tử tước Lisford đã thua trong cuộc chiến này, và người đàn ông kia đang chẻ anh ta ra. Đầu của tử tước hất về phía sau khi cú đấm quất vào hàm anh ta.


    “Cô không nên ở đây, Quý cô Andrews,” David nói.


    Nhưng Amelia bước đến bên cạnh chị gái mình, thừa nhận rõ trong mắt cô. "Ôi không. Đó là Mr. Sinclair đang đánh nhau với anh ta, phải không?"


    David không biết Mr. Sinclair này là ai, nhưng người đàn ông đó là một chiến binh cừ khôi. Anh ta cho phép tử tước vung một đòn và né đòn vào giây cuối cùng, khiến người đàn ông loạng choạng.


    Nhưng Amelia dường như bị đóng băng khi tận mắt thấy những người đàn ông.


    "Cô có muốn tôi đưa anh ta ra khỏi chuyện này không?" Mặc dù cá nhân David tin rằng tử tước cũng xứng đáng bị đánh,nhưng anh biết, người đàn ông này rất quan trọng đối với cô.


    "Ai đó cần phải ngăn cuộc ẩu đả lại," cô thì thầm.


    Anh nhìn Margaret, người trông đã sẵn sàng bước vào sàn đấu, với hai tay nắm chặt hai bên hông.


    Chết tiệt tất cả, anh cho rằng bây giờ là đến lượt mình. Anh cởi áo khoác, đưa cho Amelia. "Hãy ở đây với chị gái của cô, và đừng để cô ấy can thiệp."


    “Tôi sẽ ngồi trên người chị ấy nếu tôi phải làm thế,” Amelia trả lời. Rồi cô chạm vào vai anh. “Hãy cẩn thận, được không?”



    Amelia không biết chuyện gì bùng nổ giữa Mr. Sinclair và tử tước, nhưng cô rất nghi ngờ đó là vì chị gái mình. Người cao nguyên chưa bao giờ thích Tử tước Lisford, và anh ta không giấu giếm tình cảm của mình với Margaret.


    Bụng cô chùng xuống, vì cô không thích đánh nhau dưới bất kỳ hình thức nào, càng không phải với người đàn ông mà cô muốn kết hôn. Bá tước đã gần đến được chỗ hai người họ, và lúc đó, Amelia nhận ra mũi của Tử tước Lisford đã bị gãy. Chúa ơi, anh ấy bị thương nặng làm sao? Anh ta giữ chặt lấy hông mình và loạng choạng đứng dậy. Mặc dù lẽ ra, cô phải ở lại với Margaret, nhưng Amelia phớt lờ sự thận trọng và bắt đầu chạy về phía tử tước. Trước khi cô đến chỗ họ, bá tước đã bắt lấy tay cô và kéo cô lại.


    “Đừng. Đây không phải là nơi dành cho cô.”


    “Anh ấy bị đau,” cô bắt đầu phản đối. Tử tước Lisford hầu như không thể đứng vững, và anh ấy cần một bác sĩ.


    “Đó là lựa chọn của anh ta khi tham gia vào trận đấu. Nếu cô đến gặp anh ta bây giờ, cô sẽ khiến anh ta tỏ ra yếu đuối."


    Cô lặng đi, không muốn chấp nhận rằng anh đã đúng. Tuy nhiên, cô hiểu rằng tử tước sẽ không muốn cô nhìn thấy anh ta như thế này. Lặng lẽ, cô bước ra sau bá tước.


    Tử tước Lisford khuỵu xuống, máu chảy từ miệng xuống. “Sinclair nên bị khởi tố vì tội hành hung,” anh ta yêu cầu. "Anh ta đã tấn công tôi."


    “Cuộc chiến là ý của ngài,” một quý ông khác nói to. “Ngài là người đã thách thức anh ta. Anh ta đã thắng cược, và tất cả chúng tôi có thể làm chứng cho điều đó.” Người đàn ông nói chuyện có vẻ hài lòng với kết quả, cũng như một số người khác. Có khả năng anh ta đã giành được tiền từ cuộc chiến.


    Tâm trạng của Amelia càng thêm chán nản, vì điều đó có nghĩa là tử tước Lisford đã không nghe theo yêu cầu của cô. Cô hy vọng rằng mình có thể cải tạo anh ta, giúp anh ta trở thành một người đàn ông tốt hơn. Bây giờ thì cô đang đặt câu hỏi.


    Đây có phải là người đàn ông cô muốn không? lương tâm của cô chế nhạo.


    Dĩ nhiên là thế. Nhưng cô không thích nhìn thấy anh ta bị đánh bại như vậy. Một quý ông không bao giờ nên đánh nhau nơi công cộng - đó là một vụ bê bối và vi phạm pháp luật. Cô không ưa mặt này của anh ta, và tỉnh táo khi biết rằng Tử tước Lisford đã bỏ qua lẽ thường vì lời hứa tiền bạc.


    Điều khiến cô choáng váng hơn là vẻ mặt của Margaret. Người chị gái đứng đắn và trang nghiêm của cô tỏ ra vui mừng khi thấy tử tước đẫm máu và nát bấy trên mặt đất. Khi Margaret gặp Cain Sinclair, miệng của Người cao nguyên cong lên trong một nụ cười như muốn nói, tôi đã làm điều này cho cô.


    Có vẻ như Mr. Sinclair đã không mất chút sức lực chút nào trong trận đấu. Anh ta khoanh tay, nhìn chằm chằm Tử tước Lisford như thể anh ta tầm thường như một hạt bụi. Ngược lại, khuôn mặt của tử tước có dấu hiệu đổ mồ hôi và mệt mỏi.


    “Anh ấy cần giúp đỡ,” Amelia thì thầm với bá tước.


    “Anh ta sẽ ổn thôi.” Bá tước Castledon không tỏ ra thông cảm chút nào. “Chúng ta nên rời đi.”


    “Ngài sẽ… giúp anh ấy chứ?” cô thì thào. Bá tước quay lại phía cô, và trong đôi mắt xanh của anh, cô nhìn thấy sự miễn cưỡng. "Xin làm ơn."


    Anh không muốn; cô có thể thấy điều đó. Nhưng cuối cùng, anh đã gật đầu. "Ở lại đây với chị gái của cô."


    Bá tước Castledon đi qua đám đông cho đến khi anh đến bên Lisford. Anh bắt đầu dìu người đàn ông ra ngoài, nhưng trước khi họ đi xa hơn nữa, tử tước lao tới Người cao nguyên.


    Bá tước giữ vai Lisford trước khi anh ta có thể tung ra một cú đấm. Amelia bị sốc, vì bá tước Castledon hầu như không cử động chút nào. Anh chỉ giữ chặt tử tước, bất di bất dịch như một bức tường đá granit.


    Giờ thì nó đến từ đâu? Cô không bao giờ ngờ rằng bá tước lại có sức mạnh như vậy. Vẻ mặt anh lộ rõ vẻ quyết tâm, và khi tử tước Lisford cố gắng giải thoát cho bản thân, Castledon đã kéo anh ta trở lại. "Tôi nghĩ anh đã đủ rồi đấy."


    "Anh ta là một con bạc khốn nạn, và tôi sẽ bẻ gập mông anh ta qua khung xương sườn của anh ta!"


    Amelia muốn bịt tai lại. Tử tước tức diên, và cô rất ngờ rằng anh ta đã đánh lừa. Cô chưa bao giờ nhìn thấy người đàn ông như thế này, và thay vì xuất hiện một cách nguy hiểm ngon lành … anh ta lại giống như một kẻ ngốc.


    Những lời cảnh báo của bá tước và Margaret ập đến với cô, và cô tỉnh ra. Đây không phải là kiểu chồng mà cô muốn. Không phải nếu anh ta sẽ cư xử như thế này.


    Chậm rãi, cô đi về phía Bá tước Castledon, lướt qua những người đang nhìn. Khoảnh khắc tử tước nhìn thấy cô, anh ta đỏ mặt vì xấu hổ.


    “Tiểu thư Amelia. Tôi–tôixin lỗi vì đã để cô thấy chuyện này.”


    “Tôi cũng vậy,” cô đáp nhẹ. “Nhưng ngài đã chọn một nơi công cộng. Tôi không thể tưởng tượng được tại sao.”


    “Đó là một phần của một cuộc cá cược. Tôi đã được hứa một khoản tiền lớn, chỉ vì đồng ý tham gia trận đấu.”


    “Nhưng tại sao lại ở đây? Tại sao không tổ chức nó trong một câu lạc bộ tư nhân?"


    Tử tước nhún vai. “Nó đã được sắp xếp để cho phép cómột lượng khán giả lớn hơn. Nhiều người có thể đến nếu nó được tổ chức ở đây.”


    Và sẽ có nhiều người chứng kiến anh ta bị sỉ nhục, Amelia nhận ra. Anh ta có thực sự tin rằng mình có thể đánh bại một người như Cain Sinclair? Hay Cain đã sắp xếp trận đấu, muốn trả thù cho những gì đã xảy ra với Margaret? Đã nhiều năm trước, và không hiểu sao, bây giờ, anh ta lại làm thế.


    Amelia đưa chiếc khăn tay cho tử tước, dẫn anh ta đi. "Ngài đã thu tiền cho trận đấu?"


    Anh ấy lắc đầu. “Tôi lại đánh cuộc, bởi vì tôi đã lên kế hoạch đánh bại Sinclair.”

    Nỗi khiếp đảm trong bụng cô chìm xuống thấp hơn. "Tôi nghĩ là ngài đã đồng ý ngừng đặt cược cho đến khi ngài hết nợ chứ."


    Bá tước Castledon vẫn còn cách đó một khoảng không xa, nhưng ánh mắt của ngài vẫn nhìn thẳng vào tử tước và cô ấy. Như thể anh đang trông chừng cô, đảm bảo rằng Tử tước Lisford không làm gì tổn hại đến cô vậy.


    Cô khó nhọc nuốt xuống, nhận ra rằng bá tước còn có nhiều điều hơn cô tưởng tượng. Bá tước Castledon sở hữu sức mạnh tuyệt vời để cầm chân tử tước giữa cuộc chiến. Ngài là một người danh giá, trong khi Tử tước Lisford là một người không thể ngừng cờ bạc.


    “Tôi xin lỗi vì hành vi của tôi, Quý cô Andrews. Tôi hy vọng điều đó không có nghĩa là cô đã từ bỏ tôi,” tử tước nói nhỏ. “Có vẻ như tôi cần được giúp đỡ nhiều hơn những gì tôi nghĩ.”


    Amelia chắc chắn rằng anh ta muốn giúp đỡ nhiều hơn về tài chính. Cô thở dài. “Tôi muốn tin rằng ngài sẽ thử lại. Điều đó có ở ngài nhiều hơn một người đàn ông thích chấp nhận những may rủi.”


    “Có,” anh ta nhấn mạnh khi lau máu trên miệng. "Và chúng ta giống nhau hơn những gì cô biết." Anh ta bước đến gần cô hơn, và cô không thể không nhận thấy rằng anh ta thấp hơn bá tước. “Cả hai chúng ta đều muốn nắm bắt cuộc sống và tận hưởng từng khoảnh khắc của nó. Chúng ta tìm kiếm niềm vui, cả cô và tôi.”


    Giọng anh ta trầm hơn, như thể đang cố quyến rũ cô. Và Amelia không thể không tự hỏi có bao nhiêu phụ nữ đã khuất phục trước sự quyến rũ của người đàn ông này. Anh ta dường như biết chính xác những gì phải nói.


    “Tôi không thể cưới một người đàn ông phung phí tiền của mình,” cô nói. “Nếu ngài tiếp tục đi theo cách tìm kiếm niềm vui này, như cách ngài vẫn gọi, nó sẽ dẫn đến sự hủy hoại. Nếu ngài còn chưa có ở đó."


    Qua vẻ khó chịu nhẹ trên khuôn mặt anh ta, cô đoán rằng anh ta đã như thế.


    “Tôi phải quay lại với chị của mình đây,” Amelia nói. Trong khoảng cách gần, cô thấy Margaret đứng bên Mr. Sinclair. Mặc dù cô không thể nghe thấy những gì họ đang nói, nhưng cô không nhớ sự căng thẳng giữa họ. Người cao nguyên đang nhìn chăm chú vào chị gái của cô như thể anh ấy muốn cướp chị ấy đi. Về phần Margaret... có cả sự thất vọng và thích thú trên khuôn mặt của chị ấy.


    “Tôi hi vọng sẽ gặp cô ở vũ hội tuần sau, có lẽ chứ?”


    Cô quan sát anh ta, và trong đôi mắt màu hạt dẻ của Tử tước Lisford, cô nhìn thấy một luồng tuyệt vọng. Nếu cô trả lời anh ta là không, anh ta có thể sẽ theo đuổi cô nhiều hơn nữa. Đó là một ngọn gió thổi vào lòng kiêu hãnh của cô, biết rằng cô đã tin anh ta. Giấc mơ thiếu nữ của cô về đám cưới tử tước đẹp trai chẳng qua chỉ là không khí.


    “Có lẽ,” cô nói. Nhưng cô đã quyết định không gặp lại anh ta nữa.
     
    Chỉnh sửa cuối: 17/1/22 lúc 15:22

Chia sẻ trang này